InterviewGreen Book

Mahershala Ali en Viggo Mortensen over Green Book: ‘We wilden elkaar het beste van onszelf laten zien’

Ver voor de opnamen van Green Book, werkten Mahershala Ali en Viggo Mortensen al aan de relatie tussen hun personages. En nóg maken de twee, als ze praten over hun veelbekroonde film, elkaars zinnen af.

Mahershala Ali en Viggo Mortensen in Green Book.

Het is medio oktober als steracteurs Mahershala Ali (44) en Viggo Mortensen (60) in Londen aanschuiven voor een interview over Green Book, een feelgoodfilm over de verfijnde Afro-Amerikaanse pianist Don Shirley (Ali) die de Italiaans-Amerikaanse rauwdouwer Tony Vallelonga (Mortensen) in dienst neemt als chauffeur tijdens een concerttour door het Amerikaanse zuiden van de vroege jaren zestig.

Green Book is een hartverwarmende feelgoodfilm, maar ook een opstapeling van clichés. Onze recensent geeft drie sterren. 

De indrukwekkende prijzenregen die over de film zal worden uitgestort is dan nog enkele maanden weg: Green Book is inmiddels onder meer bekroond met drie Golden Globes en genomineerd voor vijf Oscars, zowel Ali als Mortensen maken bij de uitreiking in februari kans. Ook de kritiek die regisseur en scenarist Peter Farrelly (There’s Something About Mary) en scenaristen Brian Hayes Currie en Nick Vallelonga, zoon van chauffeur Tony, later ten deel zal vallen, klinkt nog niet.

‘Een verhaal als dit ligt tegenwoordig meer dan ooit onder een vergrootglas’, zegt Mortensen, alsof hij de bui al voelt hangen. Het verhaal van Green Book zou ongepast licht van toon zijn voor een film die zich afspeelt in het racistische zuiden van ruim een halve eeuw geleden, met een titel die verwijst naar The Negro Motorist Green Book, een van 1936 tot 1966 uitgegeven boekje met een overzicht van hotels en uitgaansgelegenheden in Amerika waar zwarte mensen welkom waren. Te veel verteld vanuit het perspectief van de wat dommige goedzak Vallelonga (1930-2013) bovendien, in plaats van een verhaal dat de rijke carrière van intellectueel Shirley (1927-2013) als uitgangspunt neemt.

Mortensen: ‘Green Book is geen analytische of politieke verhandeling over racisme in de jaren zestig. De film is entertainment: goed gemaakt, geestig, je gaat er wellicht van denken dat...’

Ali: ‘…een samenleving met ruimte voor iedereen tóch mogelijk is. Vallelonga en Shirley sluiten uiteindelijk vriendschap, tenslotte.’

Mortensen: ‘Ik denk dat elke generatie opnieuw moet leren naar elkaar te kijken, zich voor elkaar open te stellen, zeker als je mensen ontmoet met wie je op het eerste gezicht weinig gemeen hebt.’

Mahershala Ali (bekend van House of Cards en twee jaar geleden bekroond met een Oscar voor zijn fraaie bijrol in Moonlight),  spreekt in lange, zorgvuldig geformuleerde zinnen. Alleskunner Mortensen (The Lord of the Rings, A History of Violence) oogt een tikje lichtvoetiger. Alsof ze, nu ze weer samen zijn, hun personages niet helemaal van zich af kunnen schudden.

Viggo Mortensen als Tony Vallelonga en Mahershala Ali als Dr. Donald Shirley in Green Book.

Mortensen vertelt dat hij de ‘bakken vol vette kip en talloze hotdogs’ die zijn personage in de film verorbert ook daadwerkelijk opat. Ali, met vette een grijns: ‘Lag-ie vervolgens tijdens de gezamenlijke lunch te slapen.’

Dan, serieuzer: ‘Ik volgde zelf zo’n beetje het tegenovergestelde dieet. Don Shirley was een ranke man, kijk maar naar zijn albumcovers. Dat weet een deel van het publiek ook, en je wilt als acteur dat niets, echt he-le-maal niets, het publiek kan afleiden. Stel je voor, iemand die de film heeft gezien en zegt: die gozer is echt te zwaar voor een pianist. Een van de ergste dingen die je als acteur kan overkomen is een publiek dat je geloofwaardigheid in twijfel trekt.’

Mahershala Ali in Green Book.

Hoe zorgden jullie ervoor dat jullie ook als duo overtuigen?

Mortensen: ‘Onze voorbereiding was ongewoon uitgebreid. Een jaar voor de opnamen ontmoetten Mahershala en ik elkaar voor het eerst om over onze personages te praten. Dat is allesbehalve gebruikelijk in deze wereld. Soms beland je op een filmset terwijl je je belangrijkste tegenspeler nooit eerder hebt ontmoet. Dan moet je maar hopen dat er chemie is.’

Ali: ‘Onze personages waren zó scherp en helder geschreven, dat wij de ruimte hadden om onze onderlinge wisselwerking te perfectioneren.’

Mortensen: ‘We wilden elkaar het beste van onszelf laten zien. Dat heeft ook iets zelfzuchtigs: we waren ons er beiden van bewust dat we de ander nodig hadden om ons eigen spel – en daarmee onze scènes – zo goed mogelijk te maken.’

De broers Farrelly

Peter en Bobby Farrelly regisseerden samen twaalf films. Met films als Dumb and Dumber (1994) en There’s Something About Mary (1998) maakten ze naam als specialisten van uitzinnige komedies met zorgvuldig uitgedachte personages. Het soloregiedebuut van Peter voor Green Book heeft een tragische oorzaak: Bobby verloor enkele jaren geleden zijn zoon aan een overdosis en is even klaar met regisseren.

In hoeverre bestond het risico dat jullie personages te lollig werden, mogelijk zelfs karikaturen?

Ali: ‘We hebben een paar keer op de rem getrapt. Dan stond er een grapje in het scenario dat wel drie of vier keer terugkwam, en dachten wij…’

Mortensen: ‘…dit hoeven we niet te herhalen.’

Ali: ‘Zo’n grapje was meestal best leuk, maar het verhaal werd er niet beter van. Ik had aan een gezichtsuitdrukking soms voldoende. Mijn reactie op de grap, of op een foute opmerking van Viggo’s personage, was vaak geestiger dan de grap zelf.’

Mortensen: ‘De grappige momenten ontstaan uit situaties, niet omdat we ons best deden grappig te zijn. Mijn personage flapt er van alles uit, zonder filter, en dat van Mahershala reageert daarop: meestal heerlijk beheerst en onderkoeld.’

Het zal velen verrassen dat Peter Farrelly, die moddervette komedies als Dumb and Dumber en There’s Something About Mary maakte, een serieuze film als Green Book regisseert. Hoe reageerden jullie daarop?

Mortensen: ‘Ik was zeker ook verbaasd, in het begin. Maar na een paar telefoontjes bleek hij iemand die een film als deze al jaren in zich had: hij heeft een kalme en weldoordachte kant die in zijn werk nooit eerder naar voren kwam.’

Ali: ‘Ik kan mij goed voorstellen dat hij vóór wij bij de film betrokken raakten op veel twijfel is gestuit.’

Mortensen: ‘Zo van: waarom wil jíj deze film maken?!’

Ali: ‘Acteurs laveren wat vrijer tussen verschillende rollen dan regisseurs tussen verschillende typen films. Wanneer een gelauwerde komedieregisseur na een carrière van 25 jaar plotseling een serieus drama wil maken, dan wordt dat in Hollywood beschouwd als risico. Ik vond het juist een opwindend idee. Iemand van naam die als het ware opnieuw debuteert: ervaren en fris tegelijk.’

Mahershala Ali als Dr. Donald Shirley in Green Book.
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden