PostuumBill Withers

Laatbloeier Bill Withers (1938-2020) maakte enkele van de mooiste soulnummers ooit

De eerder deze week aan hartfalen overleden Bill Withers (81) was een laatbloeier, die als zanger betrekkelijk kort actief was. Maar zijn liedjes uit de jaren zeventig behoren tot de mooiste soulmuziek uit de popgeschiedenis. Ain’t No Sunshine, Lean On Me, Lovely Day en Just The Two Of Us werden wereldwijd op waarde geschat. 

Hoewel zijn muziekcarrière relatief kort duurde, maakte een reeks grote hits van Withers een soulgrootheid.Beeld Redferns

De eenvoud en zijn prachtig bronzen stem – altijd ingehouden en warm – maakten Withers’ liedjes niet alleen tot klassiekers, ze bleken zich ook goed te lenen voor coverversies en samples. Ain’t No Sunshine werd onder meer prachtig vertolkt door Michael Jackson en jazzsaxofonist Rahsaan Roland Kirk. Onvergetelijk is ook hoe Dr. Dre het intro van Withers’ Grandma’s Hands samplede voor Blackstreets No Diggity uit 1996.

Toch is de nalatenschap van Withers in omvang beperkt. Hij betrad in 1971 de popwereld om er in 1985 geheel vrijwillig maar gedesillusioneerd weer uit te stappen. Hij zou na de voor hem traumatisch verlopen opnamen van zijn album Watching You, Watching Me niet alleen nooit meer een liedje opnemen, hij zou ook nooit meer het concertpodium betreden.

Bill Withers op de Britse televisie, in 1972.Beeld Getty Images

Glorietijd

Zijn glorietijd ligt in de jaren zeventig en begon met een demotape die Withers aan platenbaas Clarence Avant stuurde. Die hoorde in de simpele maar zeer doeltreffende liedjes meteen een grote toekomst. Hij haalde de legendarische toetsenist Booker T. Jones naar de studio, die een uitmuntende band formeerde. Withers ging ervan uit dat iemand anders zijn liedjes zou zingen en was verbijsterd toen Avant hem liet weten dat hij zelf de beoogde zanger was. 

32 jaar oud was hij. Na zijn jeugd in Virginia had hij zich in 1965 bij de marine gemeld. Eenmaal afgezwaaid in Californië wist hij niet wat hij verder met zijn leven moest en werd hij naar verluidt de eerste zwarte melkboer in Santa Clara County.

Een optreden van Lou Rawls inspireerde hem tot het zelf componeren op de akoestische gitaar. Dat hij de akkoorden simpel hield, was door zijn beperkte techniek meer noodzaak dan keuze.

Troostrijk

Ain’t No Sunshine, Lovely Day en Lean On Me werden zeer succesvol. Withers’ reeks troostrijke, droeve en toch opbeurende hits eindigde in 1980 met een van zijn mooiste: Just The Two Of Us, samen met saxofonist Grover Washington Jr..

Hij bleef nog even actief als zanger, maar optreden beviel hem maar matig. Na een nare ervaringen met zijn laatste album in 1985 vond hij het mooi geweest. Het leven had de inmiddels gefortuneerde Withers meer moois te bieden dan muziek.

Zijn afscheid van de muziek was dan ook definitief, zo ondervonden in 2011 ook de organisatoren van Concert For Bill Withers in het Amsterdamse Carré. Withers kwam en genoot, maar hij zong niet.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden