Is daar iemand? Twitteren met aliens kan nu via gecodeerde boodschap

Voor het eerst gaat de aarde een permanente radio-uitzending, met tweets, verzorgen voor buitenaardse wezens. Nu maar hopen dat ze het ons niet kwalijk nemen.

De sterrenhemel boven een observatorium in Chili.Beeld afp

Vanaf morgen kan iedereen twitteren met aliens. Als ze bestaan tenminste. En als ze onze kwetterberichtjes opvangen en begrijpen. De eerste tweet is gratis; voor elke volgende 140 tekens betaal je een paar dubbeltjes. Foto's meesturen kan ook. Verwacht trouwens niet meteen antwoord, want de boodschappen worden verstuurd naar de dwergster Gliese 526, op zo'n 17,6 lichtjaar afstand van de aarde. Pas vanaf 2048 heeft het zin om naar mogelijke reacties te luisteren.

Radioschotel
Oprichters - en belangrijkste geldschieters - van de kosmische flessenpostservice Lone Signal zijn filmregisseur Pierre Fabre en modefotograaf Greg Kadel. In de Californische Carmel-vallei is een oude 30 meter grote radioschotel uit het Apollo-tijdperk opgelapt. Die wordt de komende jaren op verschillende sterren gericht. De tweets van individuele aardbewoners worden ingebed in een zichzelf herhalende 'serieuze', wiskundig gecodeerde boodschap die bijna zes uur duurt, ontworpen door Michael Busch van de Universiteit van Californië in Los Angeles.

Het wemelt van de planeten in het Melkwegstelsel. De meeste astronomen en biologen gaan er vanuit dat op een aantal van die planeten leven voorkomt - in elk geval micro-organismen. Of er ook buitenaardse beschavingen bestaan, is weer een heel andere vraag. Al ruim vijftig jaar wordt er gespeurd naar kunstmatige radiosignalen uit het heelal, maar die Search for Extra-Terrestrial Intelligence (SETI) heeft tot nu toe niets opgeleverd. Wat overigens niks zegt, want afwezigheid van bewijs is niet hetzelfde als bewijs van afwezigheid.
Maar als iedereen alleen maar luistert, wordt het natuurlijk nooit wat.

Vandaar dat er ook zoiets bestaat als METI: Messaging to Extra-Terrestrial Intelligence. Dat kan via plaquettes aan boord van interstellaire ruimtesondes, zoals de Pioneers en de Voyagers uit de jaren zeventig. Maar het kan ook met de lichtsnelheid, via gerichte radiosignalen. Al sinds begin jaren zestig zijn er af en toe zulke 'hallo-hier-zijn-wij'-boodschappen verstuurd (zie kader). Die waren altijd van korte duur. Lone Signal is de eerste alien-omroep die vrijwel constant 'in de lucht' is.

Oorlogszuchtig
De vraag is natuurlijk of het wel zo slim is om ons bestaan kenbaar te maken. Wat als E.T. oorlogszuchtig is? Sommige vooraanstaande wetenschappers hebben zich daar in het verleden serieus zorgen om gemaakt.

Niemand minder dan Stephen Hawking waarschuwde drie jaar geleden nog dat contact met buitenaardse beschavingen 'veel te riskant' is. Kijk maar hoe het is afgelopen met de Indianen en Aboriginals, was de boodschap.

Lone Signal-wetenschapper Jacob Haqq-Misra van het Blue Marble Space Institute of Science denkt dat het allemaal wel meevalt. We verraden ons bestaan tóch wel, door de 'lekstraling' van tv-zenders, mobiele telefoons en radarinstallaties. Met name militaire en wetenschappelijke radarsignalen zijn enorm veel krachtiger dan zo'n beetje alle METI-boodschappen bij elkaar.

Dus gaat morgenochtend om 06.00 uur Nederlandse tijd de website lonesignal.com online, en kunnen we allemaal een kattebelletje voor een alien achterlaten. Voor extra tweets en foto's moet wel betaald worden (25 resp. 75 dollarcent); Lone Signal is in feite één grote crowdfundingcampagne.

O, en voor het geval dat de aliens onverhoopt geen chocola kunnen maken van poezenfoto's of tekstjes als 'Die UFO van vorige week, waren jullie dat? #DTV' wordt er ook op niveau gecommuniceerd. Via een 'taal' die geheel op wiskunde en logica is gebaseerd (een soort luxe variant van Lincos, in 1960 ontwikkeld door de Nederlandse wiskundige Hans Freudenthal) krijgen ze op Gliese 526 informatie over de aarde, de chemie van het leven, en de locatie van ons zonnestelsel. Daarnaast worden reeksen priemgetallen verstuurd - een idee uit de film Contact.

Antwoord
Ligt er over 36 jaar antwoord op de mat? Staat E.T. straks op de stoep? Dat lijkt buitengewoon onwaarschijnlijk. Het idee dat biologische evolutie altijd tot intelligentie, zelfbewustzijn en technologie moet leiden, wordt door vrijwel niemand serieus genomen. Dus waarom zou je eigenlijk geld en energie steken in een project als Lone Signal?

De initiatiefnemers zijn er heel eerlijk over. Het is gewoon spannend, en het spreekt tot de verbeelding. 'Zelfs als we er nooit in slagen om een boodschap van een buitenaardse beschaving op te vangen,' schrijven Haqq-Misra en zijn collega's in Space Policy, 'kan het toch van waarde blijken te zijn als een manier om de mensheid meer bewust te maken van haar bestaan in de uitgestrekte kosmos.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden