'Ik fluister liever dan dat ik schreeuw'

Jaren werkte Paul Helbers (47) in de top van de mannenmodewereld. Nu is hij voor zichzelf begonnen. Zonder spektakelshows, zonder logo's, zonder beroemdheden te paaien. Hoe word je dan toch succesvol?

Model en Paul Herbers tijdens de fitting in Parijs, voorafgaand aan Paris Fashion Week. Beeld Zahra Reijs

U zult de ontwerpideeën van Paul Helbers (Rotterdam, 47 jaar) niet snel terugzien bij ketens als H&M en Zara, daarvoor is zijn werk te subtiel. Maar hij verkoopt wel aan de toonaangevendste winkels ter wereld; aan de luxe Amerikaanse warenhuisketen Barneys New York, zo'n keten waar hippe types graag gezien worden, en aan webwinkel mrporter.com, het prijzige, digitale modewalhalla voor mannen die graag online winkelen op de bank. Helbers is een van de grote Nederlandse successen in het buitenland. Na studies aan de Amsterdamse Gerrit Rietveld Academie en het Royal College of Art in Londen, heeft hij het soort cv opgebouwd waarvan de meeste modestudenten alleen maar kunnen dromen.

Paul Helbers tijdens de fitting in Parijs, voorafgaand aan Paris Fashion Week Beeld Zahra Reijs

Vijf jaar werkte hij als studiodirecteur voor de ongrijpbare Belgische Martin Margiela, een modeontwerper met een cultstatus die door alle andere ontwerpers nauwlettend wordt gevolgd. In 2005 maakte Helbers de overstap van underground naar gevestigd: hij werd mannenmodeontwerper bij Louis Vuitton, een van de bekendste modemerken ter wereld. Na zes jaar hield hij het voor gezien bij het commerciële en gigantische Vuitton en begon, in de luwte, met zijn eigen merk: Helbers. Hij maakt kleding waarin vakmanschap de hoofdrol speelt. Zijn aandacht gaat niet uit naar een vet logo of een opvallende print, hij verdiept zich liever in de perfecte constructie van een binnenzak.

Een van zijn stijlkenmerken is het gebruik van soepel geitenhaar in plaats van het traditionele paardenhaar in de binnenkant van jasjes. Daar zie je aan de buitenkant niets van, maar als je er een aantrekt, merk je direct verschil: zijn jasjes zijn licht, ze wegen niet meer dan een overhemd. Ook typisch Helbers: een vriendelijke, niet al te strakke snit, de combinatie van sportieve en geklede elementen (sportswear en tailoring, in jargon) en het gebruik van gewassen stoffen die zijn ontwerpen een nonchalante uitstraling geven, alsof ze al vaker gedragen zijn.

CV Paul Helbers

1969 geboren in Rotterdam
1990-1994 Bacheloropleiding modevormgeving aan de Gerrit Rietveld Academie in Amsterdam
1992-1996 eigenaar, oprichter en medeontwerper van modemerk Inch
1994-1995 MA aan Royal College of Art in Londen
1996-1998 freelance ontwerper voor verschillende mannenmodemerken
1998-2003 studiodirecteur bij Maison Martin Margiela in Parijs
2006-2011 mannenmodeontwerper bij Louis Vuitton in Parijs
2014-2016 freelance ontwerper voor modemerk Callens in Milaan
2015-heden freelance ontwerper voor kasjmierfabrikant Erdos
2015-heden hoofdontwerper van eigen modemerk Helbers in Parijs

Jouw mode wordt ook wel fluistermode genoemd. Wat vind je van die term?

'Daar kan ik wel wat mee. Ik hou niet van al te opvallende kleren en logo's hoeven van mij ook niet zo nodig. Bij Louis Vuitton was ik altijd bezig om overal het logo vanaf te halen. Daar was niet iedereen in het bedrijf even blij mee, maar ik ben ervan overtuigd dat niet iedereen als uithangbord van een merk wil fungeren. Het is een misverstand dat je als modeontwerper aandacht moet trekken met grote logo's of ondraagbare kledingstukken zoals rokken op de catwalk. Het kan ook anders: ik fluister liever dan dat ik schreeuw, dat past beter bij mijn ingetogen ontwerpstijl.'

Beeld Zahra Reijs

Waarom ben je voor jezelf begonnen?

'Mijn aanpak is vrij specifiek. Binnen een groot bedrijf is het moeilijk op die manier te werken. Ik haal het meeste plezier uit het maakproces van kleding. Ik kan lang bezig zijn met het uitvogelen van de juiste constructie en de juiste verhoudingen van een kledingstuk. Daarnaast is de samenwerking met de ambachtslieden in de ateliers die mijn ontwerpen in elkaar zetten, voor mij zeer belangrijk. Binnen een groot bedrijf liggen de prioriteiten anders. Bij een merk als Louis Vuitton draait alles om het imago, dat is belangrijker dan de kleding.'

Laat me raden: bij jou gaat het om de kleding?

'Ja. Ik zit boven op het product. Het is niet zo dat ik een paar schetsen maak en dan wel zie wat ervan terechtkomt. Ik heb nauw contact met de ambachtslieden die mijn kleding maken, in hun ateliers bij Venetië . Ik heb veel respect voor hun kennis en manier van werken. De meeste ambachtslieden waarmee ik werk, heb ik leren kennen toen ik voor Margiela en voor Vuitton werkte. Dus als ik niet zo lang voor anderen had gewerkt, had ik nooit op dit niveau voor mezelf kunnen beginnen.'

Momenteel heeft Helbers wereldwijd vijftien verkooppunten. Niet slecht voor een beginnend merk, zeker niet als je bedenkt om welke winkels het gaat. Met 800 euro voor een wollen trui zijn Helbers' prijzen vergelijkbaar met die van het exclusieve Hermès. Een casual doublebreasted blazer van een mix van alpacawol, katoen en jersey kost ongeveer 1.500 euro. Het is een van zijn bestverkochte ontwerpen, zegt Helbers. Hij geeft toe dat zijn kleding prijzig is. 'Maar dat komt door de manier waarop die wordt gemaakt, er zit veel handwerk in.'

Vrijdag (20/1) presenteert de ontwerper zijn nieuwe wintercollectie in Parijs, tijdens de mannenmodeweek. Daarmee hoopt hij het huidige aantal verkooppunten te verdubbelen. Maar terwijl merken als Louis Vuitton, Dior Homme, Dries Van Noten, Givenchy, Kenzo en Valentino deze week met groots opgezette spektakelshows hengelen naar de aandacht van de Instagramgeneratie en de belangrijkste inkopers, kiest Helbers voor een kleine showroompresentatie.

Beeld Zahra Reijs
Model met Paul Herbers ontwerpen tijdens de fitting in Parijs, voorafgaand aan Paris Fashion Week. Beeld Zahra Reijs

Waarom organiseer je geen catwalkshow?

'Ik heb niets tegen een show, het biedt je als ontwerper de mogelijkheid op een effectieve manier je verhaal te vertellen. Maar een show duurt slechts een minuut of tien, en dus moet je overdrijven om je verhaal goed te vertellen. En ik wil onder mijn eigen naam niets meer creëren dat niet echt is.'

Leg dat eens uit.

'Op de catwalk gaat het om vorm en kleur, terwijl voor andere zaken, zoals de constructie van de binnenzak van een jasje, bijna geen aandacht is. Maar voor mij is de manier waarop de schouder aan een jasje is gezet net zo belangrijk als de lengte en de kleur. Bovendien word ik er simpelweg moe van om op de catwalk dingen te zien die vervolgens niet in de winkel verkrijgbaar zijn.'

Bij Louis Vuitton was je verantwoordelijk voor een stuk of tachtig looks per seizoen. Hoe verhoudt dat zich tot de collecties die je nu onder eigen naam maakt?

'Ik maak nu maar 35 looks, dat zijn pakweg vijftig kledingstukken. Bij Louis Vuitton maakte ik zeker het driedubbele. Daar was ik verantwoordelijk voor een stuk of twaalf collecties per seizoen: showcollecties, tussencollecties, formele collecties, breicollecties, zonnebrillen, tassen en schoenen. Eerlijk gezegd geloof ik niet in die overdaad.

'Ik vind dat ontwerpers scherper moeten kiezen en zich minder door inkopers moeten laten leiden. Dat zou kleinere collecties opleveren, dat is beter voor de wereld. Er wordt momenteel echt veel te veel gemaakt, dat is niet meer van deze tijd.'

Model met Paul Herbers ontwerpen tijdens de fitting in Parijs, voorafgaand aan Paris Fashion Week. Beeld Zahra Reijs

Acteur Michiel Huisman draagt weleens Helbers. Hoe sta je tegenover beroemdheden als marketinginstrument?

'Michiel heeft ons persoonlijk benaderd en daar was ik heel blij mee omdat mijn kleding goed bij hem past. In omkoping geloof ik niet: ik denk er niet aan om dozen met kleding op te sturen naar celebrity's. Maar als mensen uit zichzelf op ons afkomen, ga ik altijd met ze in gesprek. Er ligt net een verzoek van de acteur Michael Fassbender. Daar zie ik wel wat in, ik vind hem knap en goed gekleed én hij is een zeer goede acteur.

'Maar uiteindelijk zijn ook beroemdheden gewoon mensen, ze zijn goed voor de bekendheid van het merk, maar ik vind het net zo belangrijk om mijn kleding op straat tegen te komen. Van een inkoper in Londen hoorde ik dat Ian McCulloch een jas van mijn merk had gekocht. Ik was blij toen ik dat hoorde. Hij is de zanger van Echo and the Bunnymen, een Britse new waveband die ongeveer tegelijk met The Cure naam maakte - maar ik vind ze beter, ik was eind jaren tachtig een liefhebber.'

Hoe zie je de toekomst van je merk?

'Ik hoop binnen een jaar of twee een eerste eigen winkel te openen, ik ben al voorzichtig begonnen met het zoeken naar een geschikte locatie in Parijs. Daarnaast ben ik bezig met de ontwikkeling van een webwinkel die wereldwijd kan leveren. Maar om zulke grote stappen te kunnen nemen, heeft het bedrijf meer geld nodig. Ik ben in gesprek met een aantal potentiële partners.'

Tijdens het interview met Helbers komen modellen langs; het is ook de dag van de casting, legt de ontwerper uit. Dat betekent dat hij de modellen selecteert voor zijn presentatie in Parijs. Waar hij op let tijdens de casting? Dat er veel types voorbijkomen. Hij wil zijn kleding niet alleen maar op jongens van 16 presenteren. 'Er moeten ook oudere modellen te zien zijn. Mijn kleding is voor iedereen.'

Beeld Zahra Reijs

Stijltips van Paul Helbers

Draag misleidende schoenen. Denk: loafers met een trainingsbroek, sandalen met een pak, sneakers onder een gestreken broek en veterschoenen onder een joggingbroek.

Ken jezelf. Experimenteren doe je als je jong bent. Als je een look hebt gevonden die past bij jou en je lichaamstype, blijf daar dan trouw aan.

Combineer op een originele manier. Mix bijvoorbeeld tailoring met sportswear, wrijving maakt een outfit interessant.

Stem kleuren op elkaar af en breng meer contrast in materialen. Draag bijvoorbeeld leer met linnen en breisels, kasjmier met corduroy en suède met zijde en katoen.

Neem een voorbeeld aan oude mensen. Oudere mensen zijn - soms uit gebrek, soms uit ervaring - vaak authentieker en origineler gekleed dan jongeren.

Wees je bewust van lengtes. Lengtes en proporties maken de man. Laat onder een jasje een manchet uitkomen en laat, als het even kan, je enkels zien.

Probeer niet te lang na te denken over wat je aantrekt. Als je het niet geslaagd vindt, is er morgen weer een dag.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden