Hoe Beatnik Kerouac de Boeddha ontdekte

Zo de naam überhaupt nog enige bel doet rinkelen, zal die van Jack Kerouac (1922-1967) verbonden zijn met On the Road, de in 1957 verschenen hippiebijbel die een hele generatie babyboomers in de jaren zestig tot gids werd in hun streven te ontkomen aan het misselijkmakende middle-of-the-road-bestaan van hun ouders....

Zoals vaker het geval is bij zo’n overnight success, nam de auctor intellectualis al snel afstand van de beweging die hij onbedoeld ontketende: ‘I am not a Beatnik, I’m a Catholic.’ Katholiek is Kerouac zijn leven lang gebleven. Maar het was niet zijn enige religieuze toeneiging. Halverwege de jaren vijftig – On the Road lag nog in de la bij de zoveelste weigerachtige uitgever – ontdekte hij het boeddhisme en schreef een biografie van Siddharta Gautama, persoonsnaam van de Boeddha, onder de titel Wake Up. De beat van de beatniks maakte plaats voor die van beatific, de gelukzaligheid die hij dankzij de lessen van de Verlichte leerde kennen.

Wake Up zou gedurende Kerouacs korte leven – hij stierf op 47-jarige leeftijd – ongepubliceerd blijven, al vormde het de basis van The Dharma Bums (Dharma tuig), een van zijn andere bestsellers. Kennelijk zag uitgeverij Viking Press er dit jaar alsnog brood in.

Het boek is bij lange na niet de beste, laat staan de meest betrouwbare Boeddha-bio die het mensdom tot zijn beschikking heeft. Curieus is het wel, vooral door Kerouacs verwoede pogen katholicisme en boeddhisme onder eenzelfde noemer te brengen. Zo verandert Jezus’ monotheïstisch bedoelde credo ‘Ik ben de weg, de waarheid en het leven’ onder Kerouacs handen in een oproep de introspectieve weg naar absolute zelfkennis te volgen. Of Kerouac zelf die ultieme staat van verlichting ooit bereikte, moet worden betwijfeld. Want bij het van zich werpen van alle aardse hindernissen lukte het hem niet om aan zijn uiteindelijk fatale alcoholverslaving te ontsnappen.Gert J. Peelen

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden