boeken kort & goed (of niet)

Het droomleven van Balso Snell is en Miss Lonelyhearts zijn onttoveringen van de wereld (vier sterren)

Twee contrasterende boeken over de onttovering van de wereld

Cover Het droomleven van Balso Snell

Dichter Balso Snell loopt in de buurt van Troje en treft het beroemde houten paard van de Grieken aan. Hij wil erin, maar de enige geschikte ingang is de achterkant. En dus, ‘en daarbij dacht hij even niet aan zijn gevoel van eigenwaarde’, klimt hij daar naar binnen. ‘O Anus Mirabilis!’ roept de verteller uit.

Zo begint de even ingenieuze als scabreuze (anti)novelle Het droomleven van Balso Snell van de Amerikaanse auteur Nathanael West (1913-1940), een surrealistische verwerking van een onderbewustzijn dat haast bezwijkt onder het gewicht van de westerse literaire canon. Op reis door het paard ontmoet Snell een keur aan personages die hem lastigvallen met hun beslommeringen: een katholiek mysticus aan het kruis, een jongeman die zich Raskolnikov waant (uit Dostojevski’s Misdaad en straf), een vrouw die ‘de biografie schreef van de man die de biografie schreef van de man die de biografie schreef van de man die’ et cetera. Snell hoort de verhalen aan en legt ze steeds onaangedaan naast zich neer, als een ultiem nihilist.

De novelle uit 1931 is nooit eerder vertaald. West stierf jong en zou pas na zijn dood beroemd worden, vooral dankzij de expressionistische komedie Miss Lonelyhearts (1933), eerder vertaald als Juffrouw Hartzeer. Deze is ook opnieuw vertaald door Meta Gemert, de twee boeken zijn nu in één band verschenen.

Miss Lonelyhearts beantwoordt wanhopige lezersbrieven in de krant en heeft daar een Christus-complex aan overgehouden. Net als Balso Snell is het een boek over de onttovering van de wereld, maar dan vanuit het perspectief van iemand die zich juist alles aantrekt. Zij aan zij blijkt hoe de boeken contrasteren. Onder de wrede humor schuilt een serieus, diep geëngageerd auteur.

Nathanael West: Het droomleven van Balso Snell / Miss Lonelyhearts

Uit het Engels vertaald door Meta Gemert. 

Van Maaskant Haun; 168 pagina’s; € 17,99.

Vier sterren.

Op allerlei manieren over boeken schrijven, daar is de boekenredactie van de Volkskrant de hele dag mee bezig. Maar hoe kiezen zij welke boeken uit het enorme aanbod worden behandeld, en hoe bepaal je wat goed en slecht is? Boekenchef Wilma de Rek: ‘Een roman is goed als je erin wilt blijven wonen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.