Fascinerende podcast over een verdwenen fitnessgoeroe

Fitnessgoeroe Richard Simmons heeft zich uit het publieke leven teruggetrokken. 'Goede vriend' Dan Taberski maakte er een succesvolle podcastserie over.

Richard Simmons schudt de heupen.Beeld Toronto Star via Getty Images

Fitgirls die willen weten aan wie zij schatplichtig zijn, doen er goed aan om op YouTube eens 'Sweatin' to the oldies' in te typen. Daarop verschijnt het veelkleurige universum van Richard Simmons, de fitnessgoeroe met Trump-teint die in de jaren tachtig en negentig furore maakte met zijn aerobicvideo's. De VHS-beelden van de springende Amerikaan in shorts, tanktop en witte sportsokken doen een nostalgieminnend hart direct sneller kloppen.

Nostalgie gaat graag viral en daarom is het niet verwonderlijk dat deze Liberace in lycra onderwerp is van een succesvolle podcast. Er is bovendien ook nog iets spannends met hem aan de hand: hij is uit beeld verdwenen. Missing Richard Simmons is al een maand lang een van de best beluisterde podcasts in de VS. Deze week verscheen aflevering zes, het slot, online.

Tekst gaat verder onder de video.

Na een leven volop in de schijnwerpers trekt Simmons zich in 2014 plotseling helemaal terug. Geen klasjes meer in zijn sportschool Slimmons, geen optredens meer in de tv-show van Ellen DeGeneres, geen maniakaal gezwaai meer naar de toeristenbussen die langs zijn huis in Los Angeles rijden. Hij zit thuis en spreekt alleen nog met een paar intimi.

Amerikaanse entertainmentmedia speculeren sindsdien gretig over wat er aan de hand kan zijn. Hij zou depressief zijn geworden na de dood van zijn hond, in transitie zijn om een vrouw te worden óf gegijzeld worden door zijn huishoudster die trouwens een heks zou zijn. Dan Taberski (filmmaker, voorheen producer van The Daily Show) bezocht de sportschool van Simmons regelmatig en noemt zich een vriend. Met de podcast probeert hij het mysterie rondom diens zelfgekozen isolement op te lossen.

Perfect podcastmateriaal

Het verhaal is, dat heeft Taberski goed gezien, perfect podcastmateriaal. De 68-jarige Simmons is een intrigerend hoofdpersonage met allerlei karakterologische lagen die de presentator nauwgezet kan afpellen. Zo is er de ijdele paradijsvogel die de wereld al kent: een volwassen man met een poppencollectie, iemand die zijn honden vernoemt naar personages uit Gone with the Wind en tijdens elk fitnessklasje in extatisch huilen uitbarst. Maar Taberski legt ook nadruk op Simmons' altruïstische kant: hij spreekt mensen die door de goeroe van hun overgewicht werden afgeholpen, vaak gratis. Simmons zou er zo duizenden hebben geholpen.

Om hem heen cirkelen bovendien nog een paar fascinerende figuren, zoals de huishoudster die alleen Chanel draagt en zich laat bedienen door haar baas. Of de vriend en 'voormalig massagetherapeut' die wist dat er iets mis was toen hij ontdekte dat Simmons geen kerstversiering had opgehangen. Instant camp, kortom, maar dan wel met het bijdehante toontje en intellectuele air die nou eenmaal bij podcasts horen.

En dan is er natuurlijk het podcastgenieke mysterie. Missing Richard Simmons maakt gebruik van de succesvolle blauwdruk van Serial, de bekroonde true crime-podcast van Sarah Koenig uit 2014 over de moord op een scholiere en de al dan niet terechte veroordeling van de ex van het meisje. In beide gevallen volgen luisteraars nauwgezet de pogingen van de presentator om het mysterie op te lossen, met de journalistieke transparantie, twijfel en zelfreflectie die podcasts zo onderscheiden van andere media.

Beide producties krijgen ook te maken met mensen die helemaal niet blij zijn dat hun leven plotseling onderdeel is van een succesvolle podcast. Bij Serial gaat dat om de familie van het vermoorde meisje, bij Taberski om Simmons zelf, die zich nota bene bewust uit het publieke leven heeft terug getrokken. En daar wringt de schoen dan ook.

Bij Serial staat er iets op het spel. Er lijkt sprake te zijn van een maatschappelijke misstand: de onterechte veroordeling van de ex van de scholiere. Koenigs missie is te legitimeren met oog op het algemeen belang.

Simmons op de MTV Awards in 2013.Beeld epa

Gelegenheidsargumenten

Maar wat staat er bij Simmons op het spel? Taberski wringt zich in allerlei bochten om zijn missie van betekenis te voorzien. Mensen zijn bezorgd. Hij is een vriend. Er moet iets ergs aan de hand zijn, want iemand die zo van de schijnscherpers genoot kán er toch niet plotseling uitstappen? Maar een kritische luisteraar hoort daar toch vooral gelegenheidsargumenten in. The New York Times noemde de populaire podcast dan ook 'een inbreuk op privacy, vermomd als een liefdesbrief'.

Het lijkt erop dat Taberski's pogingen om zijn queeste moreel te verkopen hem juist kwetsbaar maken. Want is hij niet een veel betere vriend als hij Simmons' wens met rust te worden gelaten zou respecteren? In ieder geval was het beter geweest als hij de podcast aan de man had gebracht als wat het echt is: gewoon een fascinerend verhaal.

Missing Richard Simmons is gratis te beluisteren via iTunes of op missingrichardsimmons.com.

S-Town

Op 28 maart verschijnt S-Town, de nieuwe podcast van de makers van Serial. Ook dit is een true crime-podcast. De makers hebben zich drie jaar lang verdiept in geruchten over een moord op het platteland van Alabama. De sfeer zou anders zijn dan bij Serial, dat in Baltimore speelt. De zeven afleveringen worden in één keer online geplaatst.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden