Boekrecensie Free, Melania – The Unauthorized Biography

Een biografie over Melania Trump is eigenlijk nergens voor nodig ★★☆☆☆

Journalist Kate Bennett schildert first lady Melania Trump interessanter en sympathieker af dan ze waar kan maken. Al na een paar hoofdstukken dringt zich de vraag op: waarom zou je deze vrouw überhaupt volgen?

Beeld Getty

‘Melania Trump is een raadsel’, stelt Kate Bennett, een raadsel dat zij belooft op te lossen in Free, Melania: waarom slaat de first lady de hand van haar man in het openbaar af? Waarom droeg ze die ‘I really don’t care’-jas? Is ze wel gelukkig? Heeft ze wel gevoelens?

Maar aan het eind van ‘de ongeautoriseerde biografie’ zijn die prangende vragen niet of nauwelijks beantwoord en is er minstens eentje bijgekomen. Waarom zou je Melania Trump überhaupt willen volgen – ‘fulltime en exclusief, als enige journalist’, zoals CNN-verslaggever Bennett trots in haar boek meldt – als er zo weinig te halen valt? Al na een paar hoofdstukken wil je haar toeschreeuwen: ‘Ja, dingdong, waarom denk je zélf dat niemand anders dit werk doet?’

‘First lady van de Verenigde Staten zijn is, als je erover nadenkt, een verschrikkelijke baan’, is de eerste regel van Bennetts boek. Hetzelfde moet gelden voor het chroniqueren van de presidentsvrouw. First lady’s zijn notoir lastig te portretteren. De functie vergt scherpe terughoudendheid, strikte beheersing van het eigen imago en strenge bescherming van de toch al geringe privacy. Het zal de reden zijn waarom er zo weinig interessante boeken over first lady’s verschijnen terwijl ze nog in het Witte Huis zitten, wanneer er nog niet veel archieven of loslippige informanten beschikbaar zijn. The Obamas (meervoud, maar vooral over Michelle) van Jodi Kantor (ja, dezelfde die Harvey Weinstein ontmaskerde) is daarop een uitzondering.

Beeld Flatiron Books

Melania is vele malen geslotener dan haar voorgangers. Omwille van haar zoon Barron koos ze voor een uitzonderlijk licht takenpakket en een schaars openbaar profiel. Ze geeft nauwelijks interviews. Op alle persreizen die Bennett de afgelopen drie jaar met Melania maakte, kwam de FLOTUS – geen fan van de pers – slechts twee keer naar de journalisten die in haar vliegtuig meereisden voor een beleefd praatje – min of meer de standaardprocedure bij andere first lady’s.

Ondanks die spaarzame informatie prijst Bennett haar biografie aan met sweeping statements. Zo zou Melania ‘de meest onafhankelijke first lady’ zijn, en een onwaarschijnlijke feminist bovendien. Dat maakt het boek niet waar. De eigenzinnigheid zit ’m vooral in het feit dat Melania geen zin had zich te mengen in de kandidaatsrace en voor zoon Barron langer in New York bleef wonen – ongebruikelijk voor een first lady. Maar vrijgevochten?

Bennett noemt geen namen van haar bronnen. Dat is niet gek in dit genre, maar ze poneert vaak stellingen die op niets of niemand lijken gebaseerd. Hoezo begreep Melania eerder dan anderen welke beweging Trump op gang zou brengen? Hoezo had ze niet door dat ze een speech van Michelle Obama plagieerde? Soms stut ze haar stellingen met theorieën die ronduit grappig zijn. Dat Melania bij officiële gelegenheden zelden lacht, is geen teken dat ze ongelukkig zou zijn met haar man of met haar leven in het Witte Huis. Nee, het komt volgens Bennett doordat ze uit Slovenië komt, het voorheen communistische land waar, zoals u en ik weten, nu eenmaal iedereen chagrijnig kijkt.

Toch bevat Free, Melania wel degelijk het soort informatie waarop je hoopt: ja, bronnen in het Witte Huis bevestigen dat Melania en Donald apart slapen ­– de president heeft zelfs een slot op zijn slaapkamer. Zeker, de relatie tussen Melania en Ivanka is er niet beter op geworden sinds Ivanka zich als een surrogaat-first lady profileert in het Witte Huis. Die ‘I don’t care’-jas was volgens Bennett geen boodschap, gericht aan de van hun ouders gescheiden kinderen aan de Mexicaanse grens, maar een sneer naar Ivanka. Al kan Bennett niet goed uitleggen hoe we die dan precies moeten begrijpen.

Melania Trump verschijnt met een jas met de opdruk ‘I really don’t care, do you?’ aan de Amerikaans-Mexicaanse grens. Beeld AFP

Ja, nadat Melania had gehoord over de affaires die haar man had met Stormy Daniels en Karen McDougal, strafte ze Trump door apart van hem naar het Capitool te reizen voor de State of the Union en (later) voor het oog van de wereld zijn hand weg te slaan. En ja, Melania begint al in juni met de kerstdecoraties.

Maar het lijkt erop dat Bennett Melania interessanter ­en sympathieker afschildert dan ze waar kan maken. Bennett besteedt wel vele alinea’s aan Melania’s pogingen Trump te doordringen van het inhumane ouder-kindbeleid aan de Mexicaanse grens, maar laat andere zaken (Melania die het Amerikaanse burgerschap van Barack Obama publiekelijk in twijfel trekt, mogelijke fraude bij het verkrijgen van haar eigen status, het liegen over haar opleiding) onbesproken.

Misschien is dat wat er gebeurt als je ‘als enige, fulltime en exclusief’ de first lady moet volgen: dan wil je je onderwerp niet te veel voor het hoofd stoten. Of je krijgt last van een variant op het stockholmsyndroom: je voelt sympathie voor degene die je – figuurlijk, in dit geval – gevangenhoudt.

Free Melania? Free Kate Bennett!

Kate Bennett: Free, Melania – The Unauthorized Biography
Flatiron Books; 288 pagina’s; € 17,44. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden