Een beschadigde held, geweld en paarden

Dick Francis..

amsterdam ‘Paarden, jockeys, gevaar, de overwinning van het kwaad, maar niet via een glad, geëffend pad.’ Zo omschreef Felix Francis, zoon van de Britse bestsellerauteur Dick Francis, vorig jaar de boeken van zijn vader. Dick Francis overleed zondag op 89-jarige leeftijd op het Kaaimaneiland Grand Cayman.

Als co-auteur van de laatste vier thrillers hoopte Felix er een jonger en humoristischer karakter aan bij te dragen. Hoewel zijn vader toch niet gespeend was van humor: sinds in 2007 een voet was geamputeerd, ondertekende hij zijn post met ‘Legless Dick’. Opvallend is dat de meeste van zijn protagonisten, in de meer dan veertig boeken die hij schreef, een fysieke handicap hebben.

‘Helaas is het bij paardenraces niet ongebruikelijk dat er doden vallen. Drie op één middag was echter zó ongewoon dat het niet bij een enkele opgetrokken wenkbrauw bleef. En dat slechts een van de drie doden een paard was, was voor de plaatselijke politiemacht reden genoeg om spoorslags naar de renbaan te komen.’ (Uit Under Orders, Dodelijk Web, 2006).

Dick Francis (1920), afkomstig uit een familie van steeplechase jockeys en paardenfokkers, was Royal Air Force-piloot tijdens de Tweede Wereldoorlog en had daarna een glansvolle carrière als jockey, onder meer vier jaar voor de Britse koningin-moeder. Tijdens de Grand National in 1956 kwam haar – en zijn – paard Devon Loch om onverklaarbare redenen ten val. Het leverde hem een zilveren sigarettenkoker op met een koninklijke inscriptie ter nagedachtenis aan Devon Loch, en een loopbaan als auteur van thrillers die zich afspelen in het milieu van de paardenraces, waarin zijn protagonisten niet noodzakelijkerwijs jockey zijn, maar ook privédetective, piloot, acteur, schilder, accountant, bankier, architect; ze komen allemaal samen in een levendige, vaak onbarmhartige en macabere wereld, waarin mens (en paard) alle moeite moeten doen om de eindstreep te halen.

Meer dan vijfenzeventig miljoen boeken werden er van hem verkocht. Hij ontving prestigieuze prijzen, kreeg koninklijke onderscheidingen, maar na het overlijden in 2000 van zijn vrouw Mary, die diepgaande research voor hem verrichtte, zweeg hij. Tot 2004, toen zijn uitgever hem om een nieuw boek smeekte, waarna hij met zijn zoon de draad weer oppakte.

Zijn laatste thriller, Even Money, verscheen in september 2009, en komt in het voorjaar onder de titel Afrekening op Ascot in de Nederlandse vertaling uit.

Volgens de Washington Post is alles er in dat boek: de paarden, de beschadigde held, morele dilemma’s, de soepele vertelling, de informatie, geweld en romantiek – maar lezers die onbekend zijn met het werk van Dick Francis wordt aangeraden zijn eerdere boeken te lezen, misschien wel zijn thrillerdebuut, Dead Cert, uit 1962.

In de loop van dit jaar zal er nog een nieuw boek, Crossfire, verschijnen. Een woordvoerder van koningin Elizabeth meende te weten dat zij zeker bedroefd zou zijn door het nieuws van zijn dood.

Ineke van den Bergen

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden