Deze bril is een verademing voor de logistieke sector

Met de Hololens van Microsoft kun je allerlei spectaculaire ervaringen hebben. Maar in een magazijn waar uw internet aankopen liggen gebruiken ze de virtualrealitybril gewoon om efficiënter te werken.

Een medewerker van Montapacking in Molenaarsgraaf wordt door de Hololens door het distributiecentrum geleid Beeld Adrie Mouthaan
Een medewerker van Montapacking in Molenaarsgraaf wordt door de Hololens door het distributiecentrum geleidBeeld Adrie Mouthaan

In de miniserie Wild Palms uit 1993 van regisseur Oliver Stone zit een scène waarin een samoeraistrijder wordt opgevoerd. Voor de ogen van een verbouwereerd publiek valt deze strijder een man op een podium aan. Zijn zwaard doorklieft de kansloze man.

Er gebeurt niets. Geen bloed. De strijder bleek een hologram. Het is maar een van de vele voorbeelden van films waarin hologrammen een rol spelen. Star Wars uit 1977 is waarschijnlijk de bekendste, maar we zien ze ook in Minority Report, Iron Man, Avatar en Her. En niet alleen in films, ook politici en overleden popsterren als Michael Jackson worden tegenwoordig via 3D-projecties (voor de puristen: strikt genomen geen hologrammen, maar de Pepper's Ghost-illusie) tot leven gewekt. Dat zijn peperdure operaties.

Nu, veertig jaar na Star Wars, beginnen dit soort projecties binnen handbereik van iedereen te komen. Een logistiek centrum ergens diep in het Groene Hart van Nederland lijkt niet de meest voor de hand liggende plek om virtuele objecten in de ons omringende werkelijkheid te projecteren. Toch is dit precies wat hier gebeurt.

De eerste magazijnmedewerkers rijden hier op elektrische steps rond met de futuristische bril op hun hoofd. De locatie: Montapacking in Molenaarsgraaf. Montapacking verzorgt de logistiek voor zo'n 380 webwinkels. Uw dekbed, iPhone-hoesje of staafmixer; het kan weleens hier vandaan komen. Belangrijk, maar erg sexy is het allemaal niet.

Het in 1999 opgerichte bedrijf experimenteert met de Hololens van Microsoft. Niet om levensechte dinosaurussen in de magazijnen te laten rondrennen, maar omdat directeur en oprichter Edwin van der Ham denkt dat deze speciale bril zijn bedrijf gaat helpen. Eerst maar even: wat is deze Hololens? De bril werd ruim twee jaar geleden door Microsoft gepresenteerd en geldt sindsdien als een van de grote beloften in het sprookjesbos van de gadgets.

Minecraft-landschap

Waar de in de verte vergelijkbare Google Glass voornamelijk hoongelach ontmoette, daar werd de Hololens gelijk al omgeven met opwinding. Techblogs buitelden direct over elkaar heen in superlatieven. Een journalist van Mashable omschreef de ervaring om zelf in een Minecraft-landschap rond te lopen als 'mind blowing'. Die bril was nog eens wat anders dan de wat suffige notificaties die Google Glass liet zien. De verhoudingen tussen Google en Microsoft waren kortom weleens anders geweest.

De 3.000 euro kostende bril - die pas in 2019 voor de gewone consument op de markt komt - lijkt op een virtualrealitybril, maar is het niet. De groot uitgevallen zonnebril toont de gewone werkelijkheid, maar kan daarbinnen digitale 3D-modellen projecteren. Dat gebeurt op tamelijk ingenieuze wijze: de bril is voorzien van een camera die ook diepte meet. Hierdoor worden de objecten in de ruimte geprojecteerd op ware grootte. Althans, die illusie krijgt de drager van de bril. Werkelijkheid en virtualiteit worden gemengd, vandaar dat hiervoor de term mixed reality wordt gebruikt. Allerlei spectaculaire toepassingen zijn in de afgelopen twee jaar al voorbijgekomen. Niets leukers toch dan die twee werelden met elkaar te vermengen? Van der Ham van Montapacking (75 procent groei in 2015, 96 procent in 2016) heeft een ander soort opwinding: over twee jaar lopen de mensen in zijn magazijnen rond met de brillen. En over vijf jaar moet zijn bedrijf, mede dankzij die brillen, 50 procent efficiënter werken.

De Google Glass Beeld
De Google GlassBeeld

Maar hoe dan? Van der Ham heeft twee ontwikkelaars uit zijn ict-team vrijgemaakt om de komende jaren met de Hololens aan de gang te gaan. Inmiddels hebben ze de eerste toepassingen voor de bril gemaakt. De medewerker die de bril op heeft, ziet op het scherm virtuele richtingaanwijzers over de werkelijkheid geprojecteerd. Deze leiden hem zonder omwegen en haperingen naar precies de juiste stelling. Voor een bedrijf dat er voor moet zorgen dat al die pakketjes op tijd bij de ongeduldige webshoppers terechtkomen, is elke seconde pure winst. De volgende toepassing is het scannen van binnenkomende producten door er via de Hololens naar te kijken.

Stellingkasten en pallets maken Van der Ham weinig enthousiast, dit soort nieuwe technieken wel. Eerder probeerde hij Google Glass en virtualrealitybrillen als de Oculus Rift, maar die konden hem niet bekoren. Nu voelt de directeur dezelfde opwinding als in de jaren negentig, toen er ook 'iets' stond te gebeuren. Dat iets was het world wide web.

Drie virtuele versies van de werkelijkheid

Virtual reality
Bij virtual reality is iemand volledig afgesloten van de werkelijkheid. Daarvoor in de plaats komen de beelden die hij via een speciale bril bekijkt. De Oculus Rift is een bekend voorbeeld. Er zijn ook (veel minder goede) alternatieven in de vorm van een goedkoop kartonnetje waarin een smartphone wordt geplaatst. Wie de bril opzet, ziet zichzelf terug in een achtbaan, een middeleeuwse stad of op een skihelling. Spectaculair, maar sommigen worden er zeeziek van.

Mixed reality
Lijkt erg op augmented reality, maar hier lopen werkelijkheid en toegevoegde informatie meer door elkaar. Het is met andere woorden lastiger uit te maken wat echt is en wat niet. De virtuele objecten passen zich aan de omgeving aan.

Augmented reality
Over de realiteit wordt een laag met extra informatie geplaatst. Die platte stickers vertellen dan bijvoorbeeld dat het huis waar je naar kijkt te koop is, of dat er een mailtje binnenkomt. Een voorbeeld van een apparaat dat hiervan gebruik maakt is Google Glass. Maar denk ook aan frivolere toepassingen als Pokémon Go en de visuele trucjes die met Snapchat mogelijk zijn.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden