De Vijfde BeatleHarry Nilsson

De Vijfde Beatle was Harry Nilsson

Because I’ve told you before
Oh, you can’t do that
(Uit: You Can’t Do That, 1964)

Aan Beatle-bijnamen heeft het Harry Nilsson (1941-1994) nooit ontbroken. Behalve de Vijfde Beatle heette hij de Blonde Beatle, de Amerikaanse Beatle en de Ontbrekende Beatle. Maar vooral was hij een geboren Beatle, in muzikale zin, een man die het presteerde om You Can’t Do That te coveren en daarin 23 andere Beatles-liedjes te verwerken.

Omgekeerd had de pr-baas van The Beatles, Derek Taylor, vanuit Amerika dolenthousiast een doos met exemplaren van de lp Pandemonium Shadow Show (1967) van Nilsson meegenomen. The Beatles werden gebroederlijk uit hun schoenen geschoten en totaal gegrepen door het compositorisch vernuft, de prachtige melodieën en de vocale reikwijdte op het debuut van deze gewezen Amerikaanse kantoorklerk. 

Toen John Lennon in 1968 werd gevraagd naar zijn favoriete band, zei hij: ‘Nilsson’. Daarom wilden The Beatles hem onderbrengen bij hun platenmaatschappij Apple Records, maar dat mocht niet van zijn RCA-platenbaas. En de liefde was wederzijds, voor Harry: ‘Je hebt de Vader, de Zoon, de Heilige Geest en The Beatles.’

Ondanks zijn ongekende klasse als componist scoorde Nilsson zijn grootste hits met covers: Everybody’s Talkin’ (van: Fred Neil) en Without Her, een nummer van Apple-band Badfinger. Nadat in 1970 The Beatles ieder hun eigen weg gingen, bleef de genegenheid voor Nilsson hen verbinden. 

Hij deed mee op solo-platen en was paraat op de enige jam van Paul McCartney met John Lennon, na The Beatles. Vanwege het alcohol en drugsgebruik kreeg deze sessie uit 1974 de naam A Toot and a Snore. Nilsson stond ook Lennon bij, nadat deze op een dag door Yoko Ono de deur was uitgezet. Hij zei dat de excessen tijdens dit ‘Lost Weekend’ nogal waren opgeblazen. ’Er werd één Beatle dronken, en moet je eens kijken wat een ophef.’

De moord op John Lennon in 1980 werd een keerpunt in zijn leven. Vanaf dat moment voerde Nilsson anti-wapencampagnes. Als componist richtte hij zich vooral op televisie en films. Ook bleek hij belazerd te zijn door zijn financieel adviseur en kampte hij met hardnekkige gezondheidsklachten.

Met zijn dikste Beatle-vriend, Ringo Starr, gaf hij zijn laatste optreden in Las Vegas in 1992, twee jaar voor zijn dood. In 2008 bracht Starr, ooit getuige op Nilssons tweede huwelijk, Harry’s Song uit, ter nagedachtenis: ‘Harry was a friend most true/ He sang songs like this for me and you.’

John & Paul

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden