De soulzanger die door The Beatles werd begeleid

Hij smeerde na optredens in de Scheveningse discotheek Pam Pam zijn sigaretten in met Vicks omdat het goed was voor zijn stem....

Peter de Waard

John Russell overleed op 12 september volkomen onverwacht aan een hersenbloeding. De oudere generatie zou hem vooral moeten herinneren als de zanger van de hits van het jaren zeventig-duo Spooky & Sue (You talk too much, Would You Like to Swing on a Star en You got what it takes), de nieuwe generatie zal vooral zijn La Presie van de tv-reclame van PTT herkennen.

John Russell – hij had Britse grootouders – werd in 1943 in Paramaribo geboren. In 1959 werd hij door zijn ouders naar Nederland gestuurd om daar te gaan studeren. Zij wilden dat hij patholoog-anatoom zou worden. Maar de muziek trok hem meer, nadat hij een Elvis-talentenjacht in Suriname had gewonnen.

In Nederland kreeg hij een uitnodiging voor optredens in het kindercircus van Toni Boltini. Koningin Juliana zag hem daar en schonk hem een akoestische gitaar. Daarna ging hij toeren in Duitsland, waar hij in de Starclub in Hamburg begeleid werd door The Silver Beatles, de toen nog onbekende groep van Paul McCartney en John Lennon. In juni 1964 mocht Russell in Blokker in het voorprogramma staan bij het enige Nederlandse concert van de inmiddels beroemde The Beatles.

Hij kwam daarna in een band terecht met onder anderen drummer Pierre van der Linden en gitarist Jan Akkerman van de latere groep Focus en won daarmee een tweede prijs in de Muziekparade van de VARA. Bij de legendarische Phonogram-producer Rini Geveke bracht hij zijn eerste single Baby Twist uit.

Vanwege zijn lengte en omvang (hij zou later 200 kilo wegen) kreeg hij de bijnaam Big John Russell.

Begin jaren zeventig kwam Russell in contact met de Britse zangeres Sue Chaloner. Samen hadden ze een reeks hits als duo Spooky & Sue, hoewel Russell tijdens televisieoptredens werd vervangen door de Arubaanse danser Iwan Groeneveld.

Na zijn breuk met Sue Chaloner scoorde Big John Russell tien hits (Never loved a woman the way I love you en Hokie Pokie) waarmee hij in Duitsland zo veel succes had, dat hij in 1981 de Gouden Piramide kreeg als ‘de Beste, de Duurste en de Meest Verkochte Artiest in Duitsland’. Hij investeerde zijn geld in discotheken in Uithoorn (Tutti Frutti) en Amersfoort (Big John’s Dance Palace) en een shoarmazaak (Jeruzalem of Gold). Maar hij was succesvoller als artiest dan als zakenman. In 1985 scoorde hij een hit met Party Time. Hij toerde door heel Europa met Bill Haley, Middle of the Road, Mungo Jerry, Bonnie Tyler, The Tremeloes en The Rubettes. Op verzoek van prinses Irene maakte hij een plaat voor haar discoboek Irene, moeder of rebel, waarvan er 400 duizend werden verkocht. In zijn woonplaats Leusden kreeg hij zijn eigen 36-track geluidsstudio.

Hij bleef concerten geven. Meestal begonnen die met zijn uitvoering van het nummer Papa was a rolling stone, met de fameuze regel ‘It was the 3th of September, that day we will always remember’. Op de rouwkaart maakten zijn vrouw en vier kinderen er een andere zinsnede van ‘It was the 12th of September’, een dag die zij zich altijd zullen blijven herinneren.

Peter de Waard

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden