Interview

De mannen van Imagine Dragons blijven nederig

Herleven tijden van weleer? Het casinocircuit in Las Vegas is een broedplaats voor jonge bands als Imagine Dragons. Onlangs verscheen hun nieuwe album.

Beeld Eliot Lee Hazel

Ongeveer halverwege de 7 kilometer lange 'Strip' van Las Vegas, daar waar de boulevard Flamingo Street kruist, ligt (tussen The Mirage en het Bellagio) het hotel dat door de jaren heen de grootste muziekproducties op de planken heeft gebracht: Caesar's Palace.

Cher verdiende naar verluidt ongeveer 180 miljoen dollar bij 'Caesar's'. Voor Céline Dion werd in 2002 een speciaal Colosseum met 4.100 plaatsen gebouwd, waar ze nog altijd optreedt. Dion verlengde haar contract onlangs tot 2019: zeventig shows per jaar tegen een vergoeding van 476 duizend dollar per avond. Caesar's boekte ook Britney Spears, de topattractie van dit moment, al zijn haar optredens even verderop in Planet Hollywood. Spears krijgt 15 miljoen dollar voor vijftig voorstellingen.

Ook Imagine Dragons, een van de populairste Amerikaanse gitaarbands van het moment, speelde vaak in Caesar's Palace, zij het in een andere fase van hun carrière (het prille begin, rond 2009) en onder iets andere omstandigheden: ze speelden in de foyer of op de casinovloer, tussen de ratelende gokautomaten, voor een paar honderd dollar en een bord eten van het toeristenbuffet.

'Voor dat bedrag stonden we dan vier tot zes uur coverrepertoire te spelen', zegt bassist Ben McKee (28). Naast hem zit de lange frontman Dan Reynolds (27). Het duo bevindt zich in een hotelkamer in Berlijn om met Europese journalisten te praten over het tekstueel introspectieve, maar muzikaal uitbundige tweede album Smoke + Mirrors.

EDM

Net als de rest van Noord-Amerika is ook Las Vegas meer dan ooit in de greep van wat Amerikanen ‘EDM’ noemen: electronic dance music, vooral uit Europa. Club XS is een hotspot aan de ‘Strip’, waar de Nederlander Afrojack al optrad. Armin van Buuren was een tijdje huis-dj in Club Omnia in Caesar’s Palace en volgens tijdschrift Forbes streek Tiësto in 2013 32 miljoen dollar op als artist in residence in de immense club Hakkasan.

Lokale scene

Debuut Night Visions (2012) was ook in Nederland platina. De band was in 2013 én 2014 publiekstrekker op het festival Lowlands met zijn bombastische gitaarpop, niet zelden met een elektronische omlijsting, geleend uit uiteenlopende genres, van hiphop tot dubstep en trance.

Imagine Dragons is afkomstig uit 'Vegas', die rare stad die als een pretpark van neonlicht in de snikhete woestijn van Nevada ligt. Je zou haast vergeten dat het behalve een gok- en entertainmentparadijs ook echt een stad is, met meer inwoners dan Den Haag: ruim een half miljoen, het dubbele wanneer je de voorsteden meetelt. In Las Vegas worden mensen geboren, ze gaan er naar school, ze wonen, studeren en werken er - en soms richten ze bandjes op.

'Vegas heeft echt een lokale scene', zegt Reynolds. 'Zeker de laatste jaren. Toeristen weten dat niet, die zien alleen de Strip. Maar neem een zijstraat en je zult zien dat er ook podia zijn waar lokale bands optreden. Tamelijk veel zelfs.'

De 'strip' van Las Vegas, Nevada.Beeld AFP

Downtown

Het heeft alles te maken met de investeringen die de stad heeft gedaan in downtown, het hart van het oude Las Vegas, waar rond 1960 Frank Sinatra en zijn Rat Pack furore maakten in de hotels van toen. Las Vegas stond voor stijlvol entertainment, maar na de aanleg van de Strip liep downtown leeg en verloederde de boel. Nu is downtown, samen met het vanaf 2006 ontwikkelde Fremont East, een bloeiend uitgaansgebied met een totaal ander, alternatiever karakter dan de Strip. In Fremont vind je zalen als de Beauty Bar, The Joint en de Double Down Saloon.

Las Vegas is een popstad geworden. Anders dan vroeger doen vrijwel alle belangrijke poptournees Vegas aan. De lokale scene bracht The Killers en Imagine Dragons voort, maar ook iemand als r&b-ster Ne-Yo.

Een omwenteling, want decennialang dacht je bij de combinatie van Las Vegas en popmuziek toch vooral aan uitgerangeerde wereldsterren, die - genezen van elke artistieke ambitie - contracten tekenden bij de grote hotels, om daar als artist in residence een wagonlading dollars te verdienen met een op een middelbaar casinopubliek toegesneden kitschproductie.

Elvis

Die Vegas-trend begon feitelijk met de komst van Elvis Presley naar het International Hotel: 837 uitverkochte voorstellingen tussen 1969 en 1976. Liberace, Barry Manilow, Julio Iglesias, Rod Stewart, Cher, Dolly Parton, Bette Midler, Tom Jones, Elton John en talloze anderen zouden hem volgen.

En toch, de twee grote rockbands die Las Vegas sinds 2000 voortbracht, hebben veel te danken aan het circuit van hotels en lawaaiige casino's, want dáár is de vraag naar livemuziek groot en kun je, veel meer dan in de clubs van Fremont, meters maken als band.

Killers-drummer Ronnie Vannucci speelde al als schoolkind met zijn eerste coverbandjes in de casino's, maar geen Vegas-band bespeelde het circuit zo intensief als Imagine Dragons. De leden beschrijven het als een harde, vaak ondankbare, maar erg waardevolle leerschool.

Reynolds: 'We speelden voor dronken idioten, vrijgezellenfeesten en toeristen die ons geen blik waardig gunnen. De doorstroom was groot: na elke korte pauze stond de zaal vol nieuwe mensen. Je moest vijf, zes keer per avond een 'eerste indruk' maken. Dat besef heeft ons gevormd: je moet de zaal telkens opnieuw voor je winnen.'

Imagine Dragons met de Italiaanse presentator Carlo Conti bij het Italiaanse songfestival.Beeld ANP

Covers

Het begon, zoals voor elk huisorkest in Vegas, met covers, want denk vooral niet dat een casino zit te wachten op een gitaarband die eigen werk komt spelen dat geen toerist kent. Een full house, daar gaat het om: mensen moeten blijven hangen en geld in de 'slotmachines' gooien.

McKee: 'Zo'n manager vindt de muziek goed zolang de bezettingsgraad aan de gokautomaten hoog is. Wij kwamen pas aan de bak toen we ruim honderd covers konden spelen, van de Stones tot Bob Marley, van The Police tot Queen, van Paul Simon tot Willie Nelson. Dan leer je wel het nodige over verschillende stijlen. Vanaf dat moment konden we vijf, zes avonden per week optreden en dwongen we langzaamaan het recht af om ook eigen nummers te spelen. Daar ging het ons om.'

Zo bouwde Imagine Dragons langzaam maar zeker een schare fans op: jongeren uit Vegas kwamen van Fremont naar Caesar's Palace, of waar de band ook stond. De toeloop verschafte Imagine Dragons weer de positie om het percentage eigen werk te verhogen.

Reynolds: 'Ze zeggen toch dat je pas een goede band kunt zijn wanneer je tienduizend uur samen hebt gespeeld? Nou, daar kom je snel aan als je een paar jaar lang vier tot zes uren per avond optreedt en steeds weer merkt dat je honderd keer harder voor de gunst van het publiek moet knokken wanneer je een liedje van jezelf speelt.'

Imagine Dragons na ontvangst van een American Music Award voor Favorite Alternative Artist in 2014.Beeld ANP

Nederigheid

De belangrijkste les die je leert, als jonge band uit Vegas die 'oversteekt' van de scene in Fremont naar de casino's aan de Strip?

'Nederigheid', zegt Reynolds. 'We zijn nu een grote band met toegewijde fans die alle songs meezingen. Vooral in Europa komen we voortdurend bands tegen die het allemaal maar normaal vinden: de belangstelling, de waardering, een luxe tourbus, geld. Wij weten beter. Ik zal nooit vergeten dat we voor het eerst een uur met eigen songs mochten vullen. Die dankbaarheid ben ik altijd blijven voelen.'

Imagine Dragons: Smoke + Mirrors. Interscope/ Universal. Live: Europese tournee in oktober en november (nog geen Nederlandse datum bevestigd).

Ook uit Vegas

Vier andere bands en muzikanten uit de gokstad.

The Killers
De grootste band die Las Vegas voortbracht is vergroeid met de stad. De groep werd er opgericht (in 2001), deed er zijn allereerste optreden voor publiek (in het Café Espresso Roma), repeteerde er ('s avonds, stiekem, in de muziekzalen van de University of Nevada) en speelde het circuit van kleine zaaltjes plat, alvorens in de nazomer van 2003 wereldwijd door te breken met Mr. Brightside.

The Crystal Method
Pioniers van de Vegas-scene. Amerikaanse stijlgenoot van The Chemical Brothers. Lokale deejays Scott Kirkland en Ken Jordan ontmoetten elkaar als winkelbedienden in een supermarkt in Vegas. Tegen de tijd dat ze echt doorbraken, waren ze naar Los Angeles verhuisd omdat Las Vegas voor een dance-act een weinig vruchtbare plek was, maar ze noemden hun debuutalbum wel Vegas (1997). Nog altijd actief.

Panic! At The Disco
Begonnen als Blink-182 coverband in de buitenwijk Summerlin, waar frontman Brendon Urie opgroeide in een mormonengezin. Tekenden een platencontract voordat het eigen werk ook maar één keer live was gespeeld, 'omdat de scene in Las Vegas waardeloos is'. Kozen, uit afkeer van het monotone geluid van de vele nu-metalbands uit Vegas, voor een melodieus, springerig punkgeluid. Doorgebroken in 2005.

Ne-Yo
Singer-songwriter Ne-Yo, geboren als Shaffer Chimere Smith in Arkansas, verhuisde op jonge leeftijd naar Las Vegas, waar hij de artiestennaam GoGo aannam en furore maakte met de groep Envy, om pas echt door te breken als r&b-ster Ne-Yo. Zijn album Because of You werd in 2008 het eerste album van een artiest uit Las Vegas dat een Grammy Award won (voor Best Contemporary r&b-Album). Zijn nieuwste album Non-Fiction is onlangs verschenen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden