ProfielWesterman

De Londense singer-songwriter Westerman is met zijn troostrijke pop de juiste man op het juiste moment  

Westerman hanteert de stelregel van Neil Young dat een liedje pas een liedje is als het overtuigt met alleen een stem en een begeleidend instrument. Beeld Bex Day

Dat begon al met de lovend ontvangen single Confirmation, en nu is zijn debuutalbum uit. Hij mikt naar eigen zeggen op ‘dat plekje precies tussen verdriet en geluk’.

Er zijn niet veel mensen die het emotioneel helende karakter van muziek zullen ontkennen. En in coronatijden wordt alles wat niet herinnert aan de regels van het nieuwe normaal bijna als vanzelf troost. Maar de liedjes van de 28-jarige singer-songwriter Will Westerman uit Londen, die zich kortweg Westerman noemt, slaan wel heel ver uit op de troostbarometer. Zijn singles en ep’s, die sinds 2016 uitkomen, zijn onthaald als een muzikaal hart onder de riem; hij heeft drie miljoen abonnees op zijn YouTube kanaal. De single Confirmation werd door muziekmedia als Pitchfork en Spin uitgeroepen tot een van de beste nummers van 2018 en hij werd door zo’n beetje elk online muziekmedium de hemel ingeprezen om het invoelende karakter van zijn muziek. Zijn debuutalbum moest toen nog uitkomen.

Confirmation was het juiste liedje op het juiste moment. Met de regel  ‘Confirmation’s easier when you don’t think so much about it’ is het een pleidooi om op je instinct te vertrouwen wanneer het tobben over moderne maatschappelijke sores je te veel wordt en je verlamt. Maar ook songs over socialmedia-narcisme (Edison) en chaotische tijden die contemplatie in de weg zitten (Albatross), dienden als muzikaal soelaas voor de piekerende mens in de 21ste eeuw. En zo werd Westerman de jongeman die bezingt waar jij je zorgen over maakt. Melancholisch maar warm. In de Engelse krant The Guardian had hij het over ‘dat plekje precies tussen verdriet en geluk’.

Zelfs zijn muziek is troostend in al zijn vertrouwdheid: melodieuze eighties-softpop op wandeltempo met een gitaar als basis en synthesizers die de rest smaakvol inkleuren. Daarbij is Westermans koorjongensstem bijna net zo teder als die van singer-songwriter Nick Drake, de beschermheilige van de in zichzelf gekeerden.

Luister naar Westerman en je hoort die intimiteit van de man die met gitaar en stem wat van zijn ziel blootgeeft, op zoek naar gedeelde menselijkheid Een man ook die de stelregel van Neil Young hanteert dat een liedje pas een liedje is als het overtuigt met alleen een stem en een begeleidend instrument.

Zie daar het perfecte profiel voor de klassieke solitaire singer-songwriter. Zo is hij ook begonnen. Nadat hij zichzelf gitaar had leren spelen, betrad de jonge solist in 2016 de Londense folkscene en won dat jaar de prijs voor beste country/folk-act op de prestigieuze Unsigned Music Awards. Waarschijnlijk zou hij als man met gitaar de rest van zijn dagen slijten als hij niet de Britse producer Bullion (Nathan Jenkins) was tegengekomen, die onder anderen met David Byrne en Florence and the Machine heeft samengewerkt. Er was een aha-erlebnis toen Bullion hem met synthesizers liet kennismaken en Westerman ontdekte dat zijn muziek ook in een andere context dan die van een akoestische gitaar  kon bloeien.

De notie van solistische troubadour gaf hij eraan en Westerman ging samenwerken met Bullion en gastmuzikanten. Hij ontdekte, zei hij in een interview met Pitchfork, dat het met alleen stem en gitaar moeilijker is om ruimtelijkheid te creëren. Het uitgebreide palet aan klankkleuren van meerdere musici maakte zoveel meer mogelijk. De troostende intenties zijn echter gebleven. Daar laat zijn deze maand uitgekomen debuutalbum geen twijfel over bestaan. Titel: Your Hero Is Not Dead.

In een Skype-interview noemt hij het zijn ‘mantra’. ‘Een fijn, op zichzelf staand statement, dat mooi de emotionele tocht omvat die ik met het album wilde maken.’  Your Hero Is Not Dead is ook het laatste nummer van het album. En waar helden aan het eind van het verhaal weleens het loodje willen leggen, is de held volgens Westerman nooit echt dood. Hij slaapt alleen maar. Of beter: hij sluimert in ieder van ons. ‘In plaats van op zoek te gaan naar iemand die heroïsche kwaliteiten heeft, kun je beter naar binnen kijken en hem in je zelf proberen te vinden.’

Heeft hij ook gedaan. Westerman laat zijn licht schijnen op worstelingen met maatschappelijke thema’s die bij hem ongerustheid en angst oproepen: onze heilige principes die, zo gauw ze een hobbel vormen voor ons gestroomlijnde leven, overboord worden gegooid; of de wrede willekeur waarmee het lot iemand zonder aanwijsbaar nut voor onze samenleving, veroordeelt tot een dakloos bestaan. Maar er is verlichting. Luister naar het eerder genoemde Confirmation, direct gevolgd door Float Over, met het advies: ‘Don’t be afraid to take it as it is and let it float over.’

Engagement is altijd daar, maar nooit klip en klaar. Westermans teksten zijn soms moeilijk te doorgronden. Hij is eerder de vriend die suggesties doet, dan één die  een mening opdringt. De songschrijver die zegt: ‘Ik wil de luisteraar de ruimte bieden zodat de nummers op hem kunnen inwerken en hij zelf kan bepalen waar ze over gaan.’ Dus graaf dieper en kom erachter dat Easy Money, met zijn valse geruststelling over makkelijk verdiend geld, gaat over de kwalijke secundaire gevolgen van ons consumptiegedrag waarvoor we uit gemak en eigenbelang onze ogen sluiten.

En ach, de moeite die je moet doen om iets te ontcijferen uit zijn songteksten. Voor Westerman is tekst maar één vorm van communicatie. Melodie is een andere, één die net zo goed een boodschap kan uitdragen

Hij vindt dat de beste muziek die magische balans tussen die twee heeft gevonden.

‘Brian Wilson van de Beach Boys was daar een meester in. Luister maar naar een nummer als God Only Knows’, zegt hij over Wilsons meesterwerk waarin een haast religieuze liefdesgetuigenis wordt gedragen door engelenkoren die je laten opstijgen naar de gelukzaligheid van de liefde.

Tuurlijk, van binnen is hij nog steeds die klassieke singer-songwriter die de wet van Neil Young naleeft. Hij heeft voor Your Hero Is Not Dead alle songs met alleen een akoestische gitaar geschreven. Maar hij is zich er ook van bewust dat ‘je je eigen verhaal kun vertellen met bijdragen van anderen’.

Dus koesterde hij de invallen en bijdragen van zijn medemuzikanten, die hij perfect kon verweven in zijn persoonlijke muzikale tapijtwerk. ‘Eerlijk gezegd vind ik het ook fijn om soms dat geworstel in mijn
hoofd, dat zoeken naar oplossingen, te laten voor wat het is.’

De prakkiserende performer die het sologetob even uitzette en anderen oplossingen liet aandragen. En zo volgde Westerman zijn eigen raad van Confirmation op.  

Westermans album Your Hero Is Not Dead is verschenen bij Pias.

Mark Hollis

Westermans albumtitel Your Hero Is Not Dead is niet alleen een aansporing om de held in jezelf te zoeken, het is ook een verwijzing naar een van Westermans grootste muzikale helden, Mark Hollis, componist en zanger van de eightiesband Talk Talk. Westerman schreef de titelsong van het album vorig jaar op de dag dat hij hoorde dat Hollis was overleden. Westerman: ‘Het nummer gaat niet letterlijk over Hollis. Ik wilde me voornamelijk wijden aan en reageren op het verdriet dat ik op dat moment voelde.’  

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden