De bizar snelle opkomst en ondergang van Flappy Bird, een reconstructie

Het mobiele spel Flappy Bird werd ten minste 50 miljoen keer gedownload, maar gisteren trok de maker plotseling de stekker uit zijn populaire spel. De plotselinge opkomst en nog abruptere ondergang voltrok zich in een bijna niet bij te benen tempo. Een reconstructie.

Flappy Bird. Beeld afp

Mei 2013 , Hanoi, Vietnam. De 28-jarige Nguyen Ha Dong ontwikkelt in een paar dagen een spelletje waarbij een vogeltje zich door een obstakelparcours van schoorstenen moet manoeuvreren. De eenvoudige 2D-graphics zijn volgens de maker zelf voornamelijk geïnspireerd door de Nintendo-spelletjes uit zijn jeugd. Ha Dong, die zichzelf een 'gepassioneerde indie-gameontwikkelaar' noemt, hoopt zoals elke spelletjesmaker op een hit. Een kleine, onafhankelijke gamestudio, .GEARS Studios, brengt de game op 24 mei uit in de App Store. En dan.... gebeurt er niets.

Er gaan maanden voorbij zonder noemenswaardige aandacht voor het spel, het aantal downloads blijft rond het nulpunt hangen. Een maand later doet Ha Dong een nieuwe gooi naar succes met Shuriken Block en in november komt zijn derde game in de App Store: Super Ball Juggling. Simpele spelletjes die allen in de krochten van de App Store verloren dreigen te gaan: tussen de 1,25 miljoen apps is het moeilijk om op te vallen.

Beeld afp

Geen marketing
Waar sommige app-makers duizenden euro's spenderen aan advertenties - de advertentiebudgetten van hits als Candy Crush lopen tot in de tienduizenden per dag - investeert Ha Dong geen euro (of Vietnamese Dong) in de promotie van zijn app. Ook cross-promotion is een beproefde techniek om de downloads van een app te stimuleren, als een maker al één succesvolle app heeft, kan hij daarin andere apps promoten. Maar Ha Dong heeft nog geen eerdere successen op zijn naam. Andere vormen van (sociale-media)marketing om een app een zetje te geven tot in de begeerde hitlijsten van de App Store komen niet voor in het boekje van Ha Dong. Hij heeft niet eens social-sharingbuttons in zijn app.

En toch, ogenschijnlijk vanuit het niets, begint er buzz rondom de app te ontstaan. Vanaf november 2013 verschijnen er tweets over een zeker irritant en verslavend spelletje, waarbij het de meeste spelers niet lukt om voorbij de eerste paar hordes te komen. Gefrustreerd richten ze zich tot hun twittervolgers: Ben ik gek of is dit verdomd moeilijk? Volgens iCulture heeft Flappy Bird het succes vooral te danken aan de eenvoud. 'Je kunt in een paar seconden aan je vrienden laten zien hoe het werkt.' Omdat het zo moeilijk is om een highscore te halen, twitteren mensen trots als ze een nieuwe hoogste score hebben.

Het spelletje tart alle wetten van game design, analyseert William Sidell, ontwikkelaar van een paar succesvolle mobiele games, op zijn blog. Volgens hem is dit juist de reden achter het explosieve virale succes van de game: 'Mensen verwachten een leercurve in games, als ze beginnen met spelen is het niveau laag zodat ze het spel in de vingers krijgen en naarmate de spelers behendiger worden, wordt het spel moeilijker', schrijft Sidell op zijn blog. Flappy Bird heeft geen beginnersinstap, het is vanaf het begin bijna niet te doen om ook maar 10 seconden het vogeltje in de lucht te houden. Dit druist in tegen het aangeleerde verwachtingspatroon van gamers, waardoor ze aan hun eigen kunnen gaan twijfelen en via sociale media hun verbazing en frustratie uiten, denkt Sidell.

Grappige recensies
Het delen van grappige gebruikersrecensies van gefrustreerde spelers wordt een nieuwe hype op zich. Via onder andere Twitter worden massaal screenshots gedeeld van spelers die grappige of ronduit woeste recensies achterlaten in de App Store en op Google Play of op andere websites. 'Deze app heeft mijn leven verpest. Ik zie Flappy Bird in het eten op mijn bord, hij achtervolgt me in mijn slaap, ik hoor hem in de stemmen van de mensen van wie ik hou. Ik begrijp nu dat Flappy Bird geen vogel is. Hij is Satan', schrijft 22amysms op 27 januari in de App Store.

Op diezelfde dag krijgt de sociale-mediabuzz een enorme impuls als de populaire youtuber Pewdiepie, met 22 miljoen volgers op YouTube, Flappy Bird bespreekt in een video met de onweerstaanbare titel: 'Speel dit spel niet!'

 
Deze app heeft mijn leven verpest. Ik zie Flappy Bird in het eten op mijn bord, hij achtervolgt me in mijn slaap, ik hoor hem in de stemmen van de mensen van wie ik hou. Ik begrijp nu dat Flappy Bird geen vogel is. Hij is Satan
22amysms
Beeld afp

De app behaalt de eerste plaats in onder andere de Amerikaanse en Chinese hitlijsten van meest-gedownloade apps en wordt elke dag tussen de twee tot drie miljoen keer gedownload. Het spel is inmiddels dagelijks goed voor ongeveer 50.000 dollar aan advertentie-inkomsten (ongeveer 37.000 euro).

Keerzijde van het succes
Maar succes heeft ook een keerzijde. De app-ontwerper Carter Thomas vermoedt vals spel. Hij vermoedt dat er softwarerobots zijn ingezet om het aantal downloads op te krikken. Ook wordt Ha Dong door de media beschuldigd van plagiaat, met onder andere de groene schoorstenen zou hij inbreuk maken op rechten van Nintendo. Ondertussen roept iedereen om zijn aandacht, de media willen interviews en zijn twitteraccount wordt overspoeld met vragen van gebruikers tot aan bedreigingen van gefrustreerde gebruikers aan toe. In gebroken Engels probeert hij zoveel mogelijk vragen te beantwoorden.

En dan knapt er iets bij Ha Dong. Dit weekend richt hij zich tot Twitter met een relaas over hoe hij het plotselinge succes van het spelletje niet meer aankan. 'Je zou kunnen zeggen dat Flappy Bird een groot succes van mij is, maar het ruïneert ook mijn simpele leven. Dus nu haat ik het.' Hij zegt dat zijn besluit niet voortkomt uit juridische kwesties. Ha Dong verontschuldigt zich bij de miljoenen mensen over de hele wereld die verslingerd zijn geraakt aan zijn spel. Hij zegt wel door te blijven gaan met het ontwikkelen van games. Zijn andere games, Super Ball Juggling en Shuriken Block, zijn nog wel steeds te vinden in de App Store (niet in Google Play).

Kurt Cobain
Fans reageren geshockt. 'Mijn leven is voorbij', klinkt het op Twitter. Ook zijn sommige spelers kwaad: 'Je bent een zwakkeling', zegt iemand. Een andere Flappy Bird-fan: Je bent de Kurt Cobain van onze generatie. Ook werpen potentiële kopers zich op, maar Ha Dong is er helemaal klaar mee: hij wil het spel niet verkopen.

Ook al heeft Ha Dong de stekker uit zijn geesteskindje getrokken en zijn de apps verwijderd uit de app-winkels, de hype is nog niet voorbij. Veel mensen die Flappy Bird al hadden geïnstalleerd kunnen de app nog spelen en er zijn ook online versies die via een computer kunnen worden gespeeld. Op eBay een iPhone 5S te koop aangeboden waar Flappy Bird op staat geïnstalleerd waar al bijna 100.000 dollar op is geboden. Ook verschijnen er kopieën van Flappy Bird in de app-winkels, zoals Fly Birdie en Flappy Bird Flyer en die stijgen snel in de ranglijsten. Het afkicken van de collectieve Flappy Bird-verslaving, gaat niet cold turkey.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden