ProfielNathan Feuerstein

Christelijke rapper Nathan Feuerstein, dinsdagavond in Amsterdam, is vastberaden religieuze stempel te verliezen

Zijn concert is uitverkocht. De kijkcijfers van zijn clips op YouTube zijn spectaculair. 

Nate Feuerstein in Austin, Texas. Beeld Getty Images

Hij legt het er nét niet te dik bovenop. Maar wie goed naar Nathan Feuerstein luistert, pikt toch in bijna ieder nummer zijn boodschap op. Hoe verrot het leven soms ook is, zegt Feuerstein, je kunt altijd nog terecht bij God. ‘Ik wou dat ik je kon helpen maar dat is moeilijk, omdat ik mezelf haat’, rapt hij in het nummer Hate Myself van zijn laatste plaat The Search. ‘Dus ik bid tot God, met open armen.’

De 28-jarige Amerikaan Nathan Feuerstein alias NF is de grootste voorganger van een bijzondere onderstroom van de Amerikaanse hiphop: de christelijke rap. Zijn vierde plaat The Search brak vorig jaar uit de beperkingen van de ‘Christian Charts’ in de Verenigde Staten en kwam binnen op nummer één van de Billboard Hot 200. In die belangrijkste, overkoepelende albumhitlijst versloeg Feuerstein bijvoorbeeld de nieuwe plaat van de ook hier populaire rapper Chance the Rapper. Het fenomeen heeft de grenzen inmiddels verlegd tot ver buiten Amerika. Dinsdag speelt NF in de Amsterdamse Melkweg, die gezien de vraag naar tickets een keer of zes uitverkocht had kunnen worden.

Feuerstein, geboren in het kleine stadje Gladwin, Michigan in 1991, heeft een ellendige jeugd gehad. Na de scheiding van zijn ouders werd hij mishandeld door de vriend van zijn moeder. Toen dat bekend werd, haalde zijn biologische vader hem weg bij zijn moeder. En toen Feuerstein 18 was, overleed zijn moeder aan een overdosis. Feuerstein werd daarna gekweld door depressies en om die te bestrijden, zo zegt hij zelf in interviews, bezocht hij de kerk en ging hij raps schrijven, naar het voorbeeld van zijn grote held Eminem. 

Zijn teksten waren vanzelfsprekend nogal persoonlijk van aard, en sommige van zijn eerste nummers zijn buitengewoon pijnlijk. In het nummer How Could You Leave Us bijvoorbeeld, dat in 2017 verscheen op zijn tweede plaat met de toepasselijke titel Therapy Session, rapt hij over zijn aan opiaten verslaafde moeder. ‘Ik begrijp het niet, mam. Wil je je kinderen niet zien opgroeien? Zijn je pillen belangrijker?’

Feuerstein bracht vanaf 2010 muziek uit, maar die bleef jarenlang onopgemerkt. Pas toen hij een contract tekende bij Capitol Christian Music, een in stichtelijke pop gespecialiseerd platenlabel, brak hij door. Zijn singles en albums vlogen recht de christelijke hitlijsten binnen en genereerden daar een miljoenenpubliek, want christelijke pop is in de Verenigde Staten groot en lucratief.

Beeld filmstill

Maar de muziek van Feuerstein klinkt heel anders dan de doorsnee christelijke pop én de stichtelijke hiphop, die het in Amerika ook goed doet. Feuersteins tracks zijn vaak grimmig en duister, en zijn raps zijn fel en soms behoorlijk agressief. En dan zitten zijn nummers ook nog vol twijfels, angsten, mislukkingen en algeheel geestelijk onbehagen. Eigenlijk, zegt Feuerstein zelf, voelt hij zich ook helemaal geen christelijke rapper, al verwijst hij vaak naar het geloof als laatste toevluchtsoord in een kille wereld. Hij wil graag van het religieuze stempel af, ook al heeft de geloofsgemeenschap hem in eerste instantie groot gemaakt.

Want na zijn doorbraak heeft Feuerstein ook gemerkt dat de christelijke typecasting hem dwars kan zitten. Grote Amerikaanse muziekmedia als Pitchfork en Rolling Stone schrijven zeer negatieve recensies over zijn ‘deprimerende, in zelfmedelijden zwelgende’ platen. ‘Mocht u NF nog niet kennen: misschien wilt u dat zo houden’, schreef Pitchfork bijvoorbeeld over de plaat The Search. Het popblog zegt dat het niet vreemd is dat NF zo groot is geworden, omdát hij wit en christelijk is – in Amerika volgens Pitchfork voorname factoren voor popsucces.

Dat soort kritieken lijken NF behoorlijk dwars te zitten. Op zijn laatste plaat bijt hij van zich af in de track No Excuses, uiteraard geheel in stijl zonder vuilbekkerij. ‘Waarom word ik in de rapwereld nog steeds gezien als een of andere toerist? Deze industrie is zo verwarrend. Maar schiet me maar in mijn rug, ik vang de kogels wel op.’  Hij zou zich niet zo druk hoeven maken. Want NF kan moed putten uit de spectaculaire kijkcijfers onder zijn clips op YouTube en de duizenden commentaren van fans die zich kennelijk door Feuerstein uit de put hebben laten praten.

Motivatiespeech

In zijn teksten spreekt de christelijke rapper Nathan Feuerstein alias NF niet steeds nadrukkelijk over God. Maar tussen de regels door duikt steeds wel zijn geloof op, dat hem naar eigen zeggen uit zijn depressies heeft gehaald. Het nummer The Search klinkt als een motivatiespeech voor iedereen met een laag zelfbeeld. ‘Every day when you get up and think you’ll never be great. You’ll never be great – not because you’re not, but the hate will always find a way to cut you up and murder your faith.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden