‘Calypso is meer dan zomaar vermaak’

De koning van de calypso speelt morgenavond in Amsterdam. ‘Wij zijn vertellers.’..

Van onze medewerker Gijsbert Kamer

Voor een koning oogt hij in zijn felrode trainingspak en witte sportschoenen misschien wat al te casual. Maar Mighty Sparrow laat er in de lobby van het Westin Hotel in Rotterdam geen twijfel over bestaan: hij is nog altijd de koning van de calypso. ‘Niemand werd zo vaak in Trinidad uitgeroepen tot Calypso Monarch als ik, elf keer maar liefst.’

Om zijn vorstelijke status kracht bij te zetten zal hij het gesprek aan de vooravond van een optreden in Amsterdam geregeld onderbreken met het zingen van delen uit zijn liedjes. De onderwerpen lopen uiteen van Curaçao ‘waar de mooiste vrouwen wonen’, tot Barack Obama. ‘The respect of the world we now lack / If you want it back / Vote for Barack.’

‘Nee, natuurlijk zing ik dat niet meer, hij heeft toch gewonnen? Ik ben al lang weer bezig met een nieuw liedje, dat zal ik 20 januari afhebben, na zijn beëdiging. Daarna kan ik iedere keer als hij weer iets moois heeft gedaan een couplet toevoegen. Wij calypsozangers zijn raconteurs, verhalenvertellers.’

Dat is de in 1935 als Slinger Francisco geboren Mighty Sparrow al meer dan vijftig jaar. In 1956 had hij zijn eerste grote hit in Trinidad, Jean And Dinah, zijn discografie telt nu ‘een stuk of zeventig cd’s’, en zijn liedjes werden maar liefst acht keer tot Carnival Road March bekroond, een officiële status als beste carnavalskraker van het jaar. ‘Alleen Lord Kitchener won deze competitie vaker dan ik, elf keer, en dat was mijn eigen schuld, want ik ben de Lord weer terug gaan halen toen hij in de jaren zestig in Londen met pensioen wilde gaan.’

Calypso is in Trinidad meer dan zomaar vermaak, zegt de zanger. ‘Er was in de jaren vijftig geen radio en tv, nieuws verspreidde zich via verhalen in de liedjes. Nu zijn er natuurlijk wel andere media. Maar jullie journalisten hebben het wel een stuk makkelijker dan wij. Jullie hoeven de verhalen alleen maar te vertellen, wij moeten er ook nog een melodie bij bedenken en zorgen dat ze rijmen.’

Wie dat allemaal het beste kan mag zich koning noemen, een jaarlijkse benoeming die samenvalt met het carnaval. ‘En de competitie was hard. Wie iets in calypso wilde, begon met zich een gezaghebbende naam aan te meten. Op Trinidad wemelde het in onze gloriedagen van de Lords, de Tigers en de Lions. Ja, daar steek ik met mijn vogelnaam wat nietig bij af. Ik werd zo genoemd omdat ik als jongetje zo beweeglijk was op het podium. Ik vond het wel een goede naam, maar dan moest er wel iets voor dat me groter maakte. Want wie heeft er een grotere overredingskracht, een tijger of een musje? Het werd dus Mighty Sparrow.’

In de jaren zestig en zeventig zou Mighty Sparrow de concurrentie ver achter zich laten, en ook buiten Trinidad zeer succesvol worden. ‘Ik heb in New York een groot publiek, dat zelfs de Madison Square Garden kan vullen, en ik woon er een deel van het jaar. De vroegere burgemeester Ed Koch heeft 18 maart zelfs uitgeroepen tot Mighty Sparrow-dag, zo geliefd ben ik daar. Ook kom ik al lang naar Europa, waar ik altijd op ben blijven treden, ook hier op Antilliaanse en Surinaamse feesten. Maar een optreden in Paradiso, daar verheug ik me toch heel erg op. Dat is toch de belangrijkste concertzaal van Amsterdam?’

Mighty Sparrow wordt donderdag begeleid door het Surinaamse orkest van Glenn Weisz, en is nog hard aan het repeteren. Zijn grootste hit in Nederland, Only A Fool, zal hij zeker niet vergeten. ‘Ik nam dat in de jaren zestig al op met de Jamaicaanse zanger Byron Lee. Een ballad eigenlijk, en geen calypso, maar ik kan er lekker in croonen als Nat King Cole, daar houd ik ook van.’

Met de vorige maand overleden Byron Lee onderhield Mighty Sparrow nog contact. ‘De mus en de draak samen, dat ging altijd goed. Een paar dagen voordat mijn vriend overleed, ging al het gerucht dat hij dood was. Nee, zei zijn familie, het gaat goed met hem. Twee dagen later was hij echt dood, hij was net zo jong als ik.’

Aan ophouden of rustig aan doen denkt Mighty Sparrow nog lang niet. ‘Pensioen? Ik ben al lang met pensioen, zo te zeggen, want ik doe precies waar ik zin in heb. Zingen en mensen amuseren. Volgende week ga ik weer terug naar New York, en vier ik Kerstmis met mijn kleinkinderen.’ De koning voelt zich een gezegend mens.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden