'Business angels' geven platzakke softwarebedrijf Ring! vleugels; De dure telefooncentrales kunnen naar de schroothoop

Bellen zal straks een stuk goedkoper worden dankzij de Internet-telefoniecomputer. Het is niet zozeer een nieuw apparaat als wel een nieuwe gedachte: gegevens zullen het winnen van spraak....

Van onze verslaggever

Lucas van Grinsven

AMSTERDAM

Omstreeks 1971 was Boeing klaar met de ontwikkeling van de Jumbojet 747 en bedankte het bedrijf honderden ingenieurs voor de moeite. Hieronder zaten vele Nederlanders die terugkeerden naar hun vaderland. Pas afgestudeerden moesten het op de krappe arbeidsmarkt afleggen tegen deze ervaren concurrenten. Eerstejaars student vliegtuigbouw Job Bruggeman zag het als een mooie aanleiding om zijn studie te staken wegens gebrek aan perspectief op een baan. 'Ik liet me vervolgens testen en daaruit kwam dat ik geschikt was voor automatisering.' Zo gezegd, zo gedaan, Bruggeman ging de automatisering in.

Zonder Boeings optreden zou Bruggeman nu hoogstwaarschijnlijk niet aan het hoofd staan van Ring!, het softwarebedrijf dat dit jaar naar de NMAX-beurs gaat. Met commissarissen als Roel Pieper (ex-Tandem en ex-Compaq) en Bodo Douqué (oprichter van Uniface) heeft het vijf jaar oude bedrijf twee pleitbezorgers van formaat. Pieper en Douqué, samen met veertig aandeelhouders, verwachten dat Ring! de markt voor computertelefonie gaat veroveren als enige niet-Amerikaanse en meest geavanceerde speler.

Het onooglijke kantoorpand in Amsterdam Zuid-Oost verraadt niet dat hier een bedrijf zit met ambitie en perspectief. Perspectief is er zeker, want de markt voor computertelefonie is één van de snelstgroeidende ter wereld en zal in de komende vijf jaar ruim vervijfvoudigen tot 13,2 miljard dollar (ruim 26 miljard gulden), aldus onderzoeksbureau Ovum.

De 46-jarige Bruggeman straalt het kalme enthousiasme uit van een ondernemer die kennelijk vertrouwt in zijn eigen keuzes. Geen krampachtige pogingen om zijn verhaal op te kloppen. Een paar schetsen op een tekenbord, zo zit het. En waarom ook niet.

Toch lonkte het ondernemerschap pas op latere leeftijd. Bij gebrek aan universitaire opleidingen in de computerkunde accepteerde de gesjeesde 19-jarige een baan bij Amro-bank. Op interne cursussen leerde hij in twee jaar de kneepjes van computerprogrammeren.

Tussen Bruggeman en de bank is geen liefde verloren gegaan. Zes maanden na het afronden van zijn interne opleiding was hij alweer vertrokken, naar de Gemeentegiro Amsterdam. Zijn ogen glinsteren als hij eraan terugdenkt. 'Dat was een fantastische tijd. Gemeentegiro was zijn tijd ver vooruit.'

Hoe geavanceerd Gemeentegiro was, bleek bij de fusie met de andere girocentrales in 1975. 'Er ging een rode streep door de nieuwe projecten.' Bruggeman vertrok, naar NMB-bank waar hij 15 jaar bleef. De voormalige student vliegtuigbouw schopte het tot adjunct-directeur.

Pas in 1989 - Bruggeman naderde de gevoelige leeftijd van veertig jaar - gooide hij het roer om. Na twintig jaar in loondienst te hebben gewerkt, vestigde hij zich als zelfstandig adviseur. Tijdens klussen voor Europese banken zag hij de opkomst van telefonisch bankieren, mogelijk gemaakt dankzij krachtige computers. De geboorte van zijn bedrijf kwam snel naderbij.

Voor het eerst in zijn loopbaan keek hij veel verder dan het bankvak en zag dat dataverkeer belangrijker zou worden dan spraakverkeer. 'Nu zegt iedereen dat, maar in 1992 werd je raar aangekeken.' Het betekende een radicaal andere kijk op telefoneren, namelijk als een van de vele toepassingen van gegevensverkeer, naast e-mail, faxen en video-conferencing.

In 1993 richtte hij Ring! op dat aanvankelijk slechts software leverde waarmee telefooncentrales kunnen worden uitgebreid. Extra computers achter de telefooncentrale werden gebruikt om bellers automatisch door te verbinden, voice-mail op te nemen en opdrachten te noteren. Het was niet meer dan een eerste, tamelijk conventionele stap waarbij Ring! gebruik maakte van softwaremet beperkte mogelijkheden.

Een jaar na oprichting van Ring! besloot Bruggeman dat de gloriedagen van de telefooncentrale waren geteld. Een personal computer (pc) had inmiddels net zoveel rekenkracht als een kleine telefooncentrale, en had daarnaast het voordeel van veel snellere technologische ontwikkelingen. Een pc die telefoontjes kan doorverbinden is veel goedkoper dan een telefooncentrale.

Bruggeman gokte erop dat de pc alle functies van de telefooncentrale zou gaan overnemen, en meer. Hij vroeg een Franse kennis, Essoukan Mouange, of deze misschien zijn betrekking aan de universiteit van Parijs XII wilde opgeven om een onderzoekscentrum op te zetten. De opdracht: maak de notoir onbetrouwbare pc net zo degelijk en functioneel als een telefooncentrale, en schrijf en passant een nieuwe softwareprogrammeertaal waarmee ook toekomstige toepassingen van computertelefonie eenvoudig kunnen worden toegevoegd.

Toen had het piepjonge bedrijf dus drie vestigingen: één in Amsterdam, één in Zürich waar het bedrijf officieel was gevestigd omdat daar een andere kennis van Bruggeman woonde, en één in Parijs. De Nederlander hield acht mensen aan het werk, terwijl er nog nauwelijks geld werd verdiend. Hij verhoogde zijn hypotheek, schraapte her en der geld bijeen en stopte al zijn spaarcenten in het bedrijf, maar eind 1994 was Bruggeman blut.

Hulp was nabij. Enkele buitenstaanders geloofden in hem. Zes rijke Nederlanders steunden Ring!. Geen van hen wist iets van de computerindustrie. 'Ze hoefden dan ook geen business plan te zien. Ze wilden alleen kijken hoe ik het concept overbracht, hoe stevig ik in m'n schoenen sta.'

De eerste zes business angels maakten andere informele investeerders enthousiast en inmiddels is het zestal aangezwollen tot circa veertig. Onder hen makelaars, vermogensbeheerders, een vuilverwerker in bonis. In ruil voor hun steun hebben zij aandelen gekregen en rechten daarop, in totaal voor 70 procent van het bedrijf. Bruggeman heeft de resterende 30 procent. 'En er is geen enkele beschermingsconstructie.'

Aanvankelijk wilde Ring! naar de Amerikaanse high tech-beurs Nasdaq, maar nu geeft het de voorkeur aan de Amsterdamse NMAX-beurs, een van de samenwerkende Europese technologiebeurzen. Een reden van de beursgang is evident: een uitstapmogelijkheid voor de vroege investeerders.

Daarnaast zal Ring! weinig moeite hebben met het vinden van een bestedingsdoel voor de opbrengst van de verplichte aandelenemissie. Dit jaar wacht namelijk nóg een grote uitdaging: de verkoop van de Internet-telefoniecomputer. Het eerste goed werkende model wordt deze week gepresenteerd op een beurs in Los Angeles, een primeur voor de industrie.

Deze Internet-telefoonserver is een stap verder dan de pc die telefoongesprekken kan doorverbinden, en twee stappen verder dan de dure en gevestigde telefooncentrale. Een Internetcomputer bundelt alle vormen van communicatie: e-mail, voice-mail, faxen, video-conferencing en automatisch doorschakelen. Alle informatie, ook spraak, wordt vertaald in data die over het Internet wordt verzonden.

Dat leidt tot kostenbesparingen, omdat een bedrijf niet langer gebruik hoeft te maken van dure PTT-lijnen. 'Je bespaart walgelijk veel op je telefoonkosten', aldus Bruggeman, die eraan toevoegt dat deze goedkope techniek communicatie in arme landen bereikbaarder maakt. 'De helft van de wereldbevolking heeft nog nooit een telefoongesprek gevoerd.'

Het leidt geen twijfel, denkt Bruggeman, of de komende vijf jaar zullen telefooncentrales worden verdrongen door de pc, die al dan niet geschikt is voor Internettelefonie. 'Het is eerst interessant voor het midden- en kleinbedrijf. Kleinere ondernemingen hebben nooit geld gehad voor een dure telefooncentrale. Met een telefoon-pc krijgen ze dezelfde mogelijkheden voor een fractie van de prijs.'

Een stevige pc die het kunstje kan uitvoeren kost tienduizend gulden. Met behulp van een insteekkaart kunnen daarop 480 telefoons of pc's worden aangesloten. Tenminste, bij gebruik van Ring!-software. De vijf voornaamste Amerikaanse concurrenten halen volgens Bruggeman slechts 96 telefoonlijnen per pc, omdat zij gebruik maken van omslachtige, zware softwaretalen.

'Wij hebben veel tijd en energie gestoken in technologie, zoals een nieuwe en lichte programmeertaal waarmee snel nieuwe toepassingen kunnen worden gemaakt. Daarmee hebben we nu een voorsprong.'

De omzet van Ring! bedroeg in 1997 circa twee miljoen gulden, Bruggeman durft 'zijn hand ervoor in het vuur te steken' dat de omzet dit jaar met minstens 200 procent groeit terwijl het break even-punt in het derde of vierde kwartaal wordt bereikt. Met verkoopkantoren over de hele wereld wil Ring! gaan oogsten.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden