Brits museum verbouwt en sluit ronde leeszaal

De wereldberoemde Round Reading Room, het gebouw van de British Library in het hart van het British Museum in Londen, wordt vandaag gesloten, tot verdriet van iedereen die er ooit een stap binnen heeft gezet....

Van onze correspondent

Bert Wagendorp

LONDEN

Deze week wees het Heritage Lottery Fund ruim vijftig miljoen gulden toe uit de opbrengst van de Nationale Loterij, als bijdrage aan de financiering van de verbouwingsplannen van het British Museum. Daarmee is het daarvoor benodigde geld, 320 miljoen gulden, bijna bij elkaar. De restauratie en verbouwing moeten eind 2000 zijn voltooid.

De Round Reading Room, uit 1857, staat in het midden van een ongeveer driekwart hectare grote binnenplaats, die aan vier zijden door de gebouwen van het in 1823 voltooide museum wordt omgeven. Deze eeuw werden tussen museum en koepel lelijke betonnen bunkers gebouwd, om het alsmaar uitdijende boekenbezit van de bibliotheek (achttien miljoen boeken) te kunnen huisvesten.

De verbouwingsplannen zijn van de hand van Engelands beroemdste architect, Norman Foster. De boekenruimtes zullen worden afgebroken, zodat tussen de Ronde Leesruimte en het museum opnieuw een pleinachtige ruimte ontstaat, die al de Great Court is gedoopt. De ruimte zal worden overdekt met een glazen dak.

Onder het plein komen twee auditoriums, vijf zalen voor seminars en een ruimte voor de ontvangst van schoolklassen. Een deel van het geld wordt besteed aan de restauratie van de Round Reading Room. Die is zo lek als een mandje en vertoont daarnaast nog meer ouderdomsfeilen.

Onder de imposante lichtblauwe koepel van de Leesruimte, waar illustere namen als Marx, Lenin, Gandhi en Virginia Woolf met de neus in de boeken zaten, zal zich straks een referentiebibliotheek bevinden, met 25 duizend boeken. Daarnaast wordt er een uitgebreid electronisch archief gevestigd.

De verbouwing geeft het British Museum 40 procent meer ruimte. Daaraan is dringend behoefte. Architect Robert Smirke hield in de vorige eeuw in zijn ontwerp rekening met honderdduizend bezoekers per jaar, inmiddels zijn dat er 6,7 miljoen. Als de verbouwing gereed is zal er naast meer ruimte voor de bezoekers ook plaats zijn voor bijvoorbeeld de etnografische verzameling van het British Museum, die zich nu nog noodgedwongen in het Museum of Mankind bevindt.

Tot dusver is er enthousiast gereageerd op Fosters plannen: 'De impact van dit plan kan net zo veelbetekenend zijn als die van de nieuwbouw van het Louvre', zei de voorzitter van het Heritage Lottery Fund, Lord Rothschild, deze week toen hij de bijdrage van vijftig miljoen bekend maakte.

Uit het zogenoemde Millenniumfonds ontving het museum eerder 99 miljoen. Particulieren brachten inmiddels bijna 150 miljoen bij elkaar. Er kwam één anonieme gift binnen van 33 miljoen, de Annenberg Foundation schonk 22 miljoen en de supermarktfamilie Sainsbury droeg dertien miljoen gulden bij.

Hoewel voor de verbouwing veel geld beschikbaar is, verkeert het British Museum in ernstige financiële problemen. Dat komt vooral door de vermindering van overheidssubsidies. Als die niet omhoog gaan zal vanaf volgend jaar, voor het eerst in de historie van het museum, entree moeten worden geheven.

De British Library verhuist naar een nieuw onderkomen in St. Pancras, dat onlangs onder voornamelijk honende kritieken van architectuurkenners werd geopend. De nieuwe huisvesting kostte anderhalf miljard gulden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden