British Library open na 36 jaar durende strijd

Over geen steentje, geen snippertje papier mag koningin Elisabeth van Engeland struikelen. En dus is er geveegd, gesopt en geboend om de nieuwe British Library en het gebied rond St....

Van onze verslaggeefster

Lucette ter Borg

LONDEN

Toch is het nu mogelijk om zelf te beoordelen of 'het lelijkste gebouw ter wereld' en de 'grote Britse ramp', zoals de nieuwe British Library wel genoemd is, haar naam waar maakt. Zesendertig jaar kostte het om de horizontaal gelaagde en deels in de grond verzonken kolos aan de drukke Euston Road te bouwen. In die tijd werd het bouwproces gehinderd door budgetoverschrijdingen (de bibliotheek heeft uiteindelijk meer dan 1,6 miljard gulden gekost), honderden constructiefouten en vernietigende kritiek.

Net als zijn Amerikaanse collega Richard Meier, die het vorig jaar geopende Getty Museum in Los Angeles bouwde, schreef architect Colin St John Wilson een boekje over de bouw van zijn 'boekenbunker' van maar liefst 200 duizend vierkante meter. Die bouw vergelijkt Wilson met de 'Dertigjarige Oorlog', en dan bedoelt hij het optimistisch.

Het is geen sinecure, een alternatief maken voor de British Library in het British Museum. De koepelvormige leeszaal, in 1857 geopend, heeft generaties Britten plaats geboden, en gebogen over de houten vitrines in de tentoonstellingsruimten kon iedere bezoeker van Londen in gedachten vliegen van Sir Walter Scotts Border-country naar het Lake District van Coleridge en Wordsworth.

Het stemt wrang, al die leeggehaalde zalen van de oude British Library. Maar de schatten zijn in hun nieuwe onderkomen niet minder op hun plaats. In perfect uitgelichte vitrines, onder precies de juiste klimatologische omstandigheden, liggen en hangen hier de grootste kostbaarheden van de bibliotheek, zoals de eerste wandkaart van de wereld, in 1569 gemaakt door Mercator en vorig jaar door de British Library verworven voor anderhalf miljoen gulden, een aantekenboek van Leonardo da Vinci en de eerste complete Shakespeare uit 1623.

Nieuw is de toevoeging aan de expositieruimten van delen van het geluidsarchief van de bibliotheek. Met een simpele druk op de knop is nu het gezang op te roepen van een vogeltje dat in de vorige eeuw op Haiti uitstierf, de stem van Florence Nightingale en een ooggetuigenverslag van een opvarende van de Titanic.

De meest sensationele en inmiddels bekroonde noviteit van de British Library is de piepkleine afdeling 'Turning the Pages'. Met behulp van computers kun je hier het hele aantekenboek van Da Vinci doorbladeren, en het spiegelschrift van de kunstenaar omkeren; je kunt de perkamenten rol van de 'Diamond Sutra', het oudst gedrukte document, afrollen, en de negende-eeuwse gebeden laten voorzingen door Tibetaanse monniken. In St. Pancras komt het verleden met vederlichte vingerwijzingen tot leven.

The British Library. 96 Euston Road, Londen. Ma t/m vr 9u30-18u, di tot 20u, za 9u30-17u, zo 11-17u.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden