Het eeuwige leven Ben Bunders

Ben Bunders (1939-2018): een van de machtigste bazen in platenwereld

Toen hij de demo hoorde van Madonna zei hij ‘meteen doen’. Jazzfreak Ben Bunders kon als baas van WEA en PolyGram sterren maken en breken.

Ben Bunders Beeld Ben Bunders

In de korte periode dat in de muziekwereld the sky the limit was, was Ben Bunders een van de machtigste mensen in de internationale platenindustrie.

Hij was directeur van PolyGram Nederland (het overkoepelende bedrijf van de labels Polydor en Phonogram) en president van PolyGram Duitsland, waaronder het klassieke label Deutsche Grammophon viel.

Beeld Ben Bunders

Bunders was een koele zakenman die wist waar de grenzen lagen. In 1987 vertelde hij in de Volkskrant: ‘Als je Bob Dylan onder contract neemt of de Stones, of je neemt juffrouw XYZ uit Herejezusveen onder contract, dan praat je niet over dezelfde royalties.’ Toen Thijs van Leer en Jan Akkerman een miljoen voorschot vroegen voor een gezamenlijke plaat zei hij neen. ‘Keiharde bliksem, zeiden ze toen, die man.’ Patricia Paay wilde van haar contract af, omdat ze geen star treatment kreeg. ‘Ik zeg: ja. Meteen. Zonder hard feelings.’ Eind jaren tachtig ging hij weg bij PolyGram om directeur van Joop van den Endes TV10 te worden. ‘Toen dat niet doorging, had hij wel even spijt. Maar later heeft hij zo veel andere dingen kunnen doen’, zegt zijn weduwe Annie Bunders, met wie hij 41 jaar samen was. Ben Bunders overleed 31 juli aan de gevolgen van kanker in zijn woonplaats Blaricum. Met zijn eerste vrouw Lydia had hij twee kinderen.

Beeld Ben Bunders

Bunders was de zoon van een belastingambtenaar uit Amsterdam. Op de hbs raakte hij gefascineerd door jazz. Na een studie Nederlands ging hij in 1961 werken als jazzcriticus bij Het Vrije Volk. Hij was initiator en bestuurder van de Amsterdam Jazz Sociëteit en de Stichting Jazz in Nederland en nam het initiatief voor de oprichting van Boy’s Big Band op, een van de belangrijkste Nederlandse jazzorkesten aller tijden. Hij was initiator van de Wessel Ilcken Jazzprijs, nu de Boy Edgar prijs. In 1966 produceerde hij de eerste elpee van Willem Breuker: Contemporary jazz from Holland, waarvan enkele honderden stuks werden verkocht.

Dat hij ook schreef over populaire artiesten als Barbara Streisand werd hem in jazzkringen niet in dank afgenomen. ‘Ik ben altijd geïnteresseerd geweest in popmuziek. En dat is muziek voor een heel grote groep mensen’, verdedigde hij zich in de Volkskrant.

In 1968 werd hij A&R-manager bij Phonogram International (nu Universal Music) in Baarn, waar hij artiesten binnenhaalde als Genesis, Rod Stewart en Elton John. Hij beschikte over een blinde bezetenheid, zoals hij het zelf noemde.

In de VS stond hij een week in de bloedhitte voor een studio om The Allman Brothers te kunnen contracteren. ‘Het lukte niet omdat de heren continu stoned waren.’ Hij trok de wereld over met Songfestival-winnares en diva Vicky Leandros die hits had als Après toi en Theo, wir fahr’n nach Lódz.

Bunders met Ringo Starr. Beeld Ben Bunders

In 1975 was hij oprichter en daarna tien jaar directeur van WEA Records (nu Warner Music) in Nederland, België en Spanje. Hij contracteerde, maar nu voor WEA, opnieuw Rod Stewart voor de gehele wereld en werkte met The Rolling Stones, The Eagles en Fleetwood Mac. Ook was hij bij WEA initiator van de Dolly Dots. Toen WEA International twijfelde of de nog volstrekt onbekende Madonna moest worden gecontracteerd, zei Bunders na een eerste demo te hebben gehoord: ‘Absoluut doen!’

Nadat ‘het intermezzo’, zoals hij TV10 noemde, mislukte, was hij tien jaar interim-manager bij Boer & Croon, waar hij reorganisaties bij de Consumentenbond, RTV West en voetbalclub NAC deed.

Annie Bunders: ‘Dertien jaar geleden overleed mijn broer aan darmkanker. Toen zei ik: nu is later. We hebben een huis gekocht in Spanje.’ Eindelijk kon hij weer naar zijn geliefde jazz luisteren.

Beeld Ben Bunders
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.