Interview

Bekentenissen op PostSecret zijn schrijnend en hilarisch

PostSecret is al meer dan tien jaar een van de populairste blogs op aarde. Oprichter Frank Warren (50) verzamelt nog steeds in zijn eentje anonieme geheimen op briefkaarten, vaak even schrijnend als herkenbaar. De fraaiste zijn gebundeld in een nieuw boek.

Beeld .

Frank Warren staat elke dag rond half zeven op. Hij zet koffie, checkt zijn e-mail en loopt naar zijn brievenbus op 13345 Copper Ridge Road in het Amerikaanse Germantown om de post te pakken. Nu is het raar om iemands volledige huisadres in een interview te vermelden, maar de hele wereld kent Warrens adres. Het staat bovenaan op zijn blog PostSecret, zodat iedereen hem anonieme geheimen op een briefkaart kan sturen. Over liefdesverdriet, werkstress, familieproblemen - en blijdschap.

PostSecret bestaat meer dan tien jaar. De site heeft in die tijd bijna 700 miljoen bezoekers getrokken en is volgens de oprichter 'de grootste reclamevrije blog ter wereld'. Warren heeft al ruim een half miljoen geheimen opgestuurd gekregen, vaak prachtig versierd. 'Ik kijk nu naar de enorme piramide van kaarten in mijn kelder', zegt hij via Skype. Warren krijgt er nog steeds tientallen per dag. 'Ik voel me elke ochtend zo blij als een kind dat met Kerst op zoek gaat naar de cadeautjes.' Warren leest elk geheim en bewaart ze allemaal. Elke zondag plaatst hij een selectie op de website.

'Ik zou mijn ziel verkopen aan de duivel voor één laatste dag met mijn vader.' 'Ik ben een feminist met boulimia.' 'Wanneer ik boos ben op mijn man, stop ik een snottebel in zijn soep.' 'Ik bel mijn ex op haar werk als ik weet dat ze er niet is, zodat ik haar stem kan horen op de voicemail.' 'Ik ben nog nooit in een vrouw klaargekomen. (Ik ben 35 en hetero.)' De bekentenissen op PostSecret zijn soms schrijnend, soms hilarisch, maar ze weten je altijd te raken door de eerlijkheid van de afzenders.

Hoe selecteert Warren welke kaarten op de site komen en welke direct op de stapel belanden? 'Ik zoek naar emotionele noten die samen een melodie vormen. Een compositie van individuele verhalen die samen ons verhaal vertellen.' Concreter: hij wil dat iedere bezoeker zich met minstens één van de Sunday Secrets verbonden voelt. 'Of je nou een oude man bent, een jong meisje, een moslim of een atheïst. De gepubliceerde geheimen moeten authenticiteit uitschreeuwen, een verborgen verhaal.'

Beeld .
Beeld .

Kunstproject

PostSecret is in de eerste plaats een kunstproject, zegt Warren. Hij ziet zichzelf als curator. 'Bij vaker voorkomende geheimen kijk ik of ze op een unieke wijze zijn gepresenteerd, welk kunstwerk er om het geheim heen is gemaakt.' De inzenders zijn vaak erg creatief. Foto's van dierbaren worden verknipt, problemen met het zelfbeeld worden via tijdschriftcollages uitgebeeld. Er zijn ook wel eens echte trouwringen op kaarten geplakt na een scheiding, of slierten haar van dwangmatige plukkers.

Een geheim inzenden heeft een therapeutische werking, zegt Warren. 'Mensen mailen mij dat het werkt als een catharsis om je diepste geheim anoniem ergens heen te sturen.' Op de site kun je geen reacties achterlaten. Dat kon eerst wel, maar na te veel nare reacties werd die functie in 2011 gedeactiveerd, net als de app. 'PostSecret werkt omdat het een veilige plek is waar niet wordt geoordeeld. Je laat je existentiële problemen los in een vacuüm, in plaats van te biechten bij een priester die vindt dat je moet bidden, of bij een psychiater die direct medicijnen voorschrijft voor je problemen.'

Maar werkt het wel zo? In een wat ouder artikel in USA Today vroegen psychologen zich af wat het blijvende effect is van een anonieme ontboezeming. Volgens hen komt het harde werken pas daarna: wat doe je met dat geheim en wie neem je buiten PostSecret in vertrouwen? Warren wil daar niet echt op ingaan. 'Ik heb altijd gezegd dat PostSecret een kunstproject is - niets meer, niets minder.'

Op de PostSecret-bijeenkomsten vertellen toeschouwers geregeld hoe het hun leven heeft veranderd. 'Ik ben verkracht en besef nu dat ik hulp moet zoeken', zegt een meisje huilend in een videoregistratie.

Veel geheimen op PostSecret gaan over depressie en zelfmoord. 'Dat komt hard aan bij mij', zegt Warren. 'Ik heb ook met depressie geworsteld en om hulp moeten vragen. Daarom heb ik voor ik met PostSecret begon als vrijwilliger bij een zelfmoordhulplijn gewerkt. Om twee uur 's nachts belde iemand dan op met zijn diepste geheimen. Ik probeerde hem of haar door de nacht te loodsen. Dat is wat PostSecret ook doet. Iemand met zelfmoordneigingen kan ontzettend veel hebben aan dat ene herkenbare geheim op de site. Het gevoel dat je niet alleen bent, kan het verschil maken.'

Warren is in het interview en in zijn lezingen erg positief en opgewekt. Toch probeert hij ook open te zijn over zijn eigen zwakten en zorgen. Vóór PostSecret was hij een succesvol zakenman, vertelt hij. Met zijn onderneming leverde hij medische informatie aan bedrijven. 'Ik was financieel onafhankelijk en kon ons gezin prima onderhouden. Maar ik had geen doel - er zat een hele wereld van geheimen en inside jokes in mij waar ik niks mee kon.' In de avonduren begon hij geheimen te verzamelen. Nu doet hij dat fulltime. Hij verdient geld met de lezingen en krijgt royalty's van de PostSecret-boeken. Zo kan hij goed rondkomen en tegelijkertijd de site reclamevrij houden.

Omdat Warren nog steeds alle kaarten in zijn eentje doorspit en zich kwetsbaar opstelt tegenover de gemeenschap, is hij uitgegroeid tot een soort geheimengoeroe. 'Het heeft mijn leven op zijn kop gezet.' Zo is hij net terug uit Rio de Janeiro, waar hij een PostSecret-tentoonstelling opende. De wereldwijde PostSecret-bijeenkomsten trekken veel fans. In de filmpjes zie je adorerende blikken en hoor je luid gejuich als Warren het publiek oproept tot acceptatie, vergiffenis en lef. Maar een goeroe kan ook vervelende volgers aantrekken. 'Ik zal mezelf nooit als goeroe omschrijven. Mensen hebben een sterk emotionele band met de site. Soms worden die gevoelens op mij geprojecteerd - dat is een uitdaging.'

Beeld .
Beeld .

Vervelende mails

Wat hem precies is overkomen, wil hij niet zeggen, om anderen niet op ideeën te brengen. 'Maar ik krijg natuurlijk ook vervelende mails. Door te reageren en lezers het gevoel te geven dat ze worden gehoord, los je de woede vaak al op.' Warren heeft nooit vervelend bezoek gehad. Fans komen soms wel kijken waar de beroemde brievenbus staat, maar maken dan een selfie en gaan weer weg. 'In het begin vertelde ik mijn vrouw: 'Dit zal vast niet lang duren.' Maar dat bleek één grote leugen.'

Wat kan Warren na tien jaar concluderen over geheimen? Welke onderwerpen houden de mens nu meer bezig dan voorheen? 'Dat blijft eigenlijk aardig constant. Laatst kreeg ik een kaart over ebola, maar over het algemeen is de mens vooral bezig met een zoektocht naar intimiteit - veel mensen voelen zich eenzaam.'

Warren zelf heeft door dit project meer begrip voor anderen gekregen. 'Als ik nu om me heen kijk in een restaurant of op straat, besef ik dat ik omringd word door allemaal geheimen die je hart kunnen breken. Daardoor voel ik meer compassie voor mijn omgeving. En voor mezelf.'

'Het gevoel dat je niet alleen bent, kan het verschil maken'

Beeld .
Beeld .

Beeld .

Willy Wonka

Onlangs verscheen alweer het zesde PostSecret-boek, The World of PostSecret (voor 26 euro te bestellen op bol.com). Hierin zijn de mooiste geheimen van PostSecret gebundeld. Samensteller Frank Warren vertelt dat hij in elk boek een geheim van zichzelf stopt. Aan de lezer te raden welk. In de introductie verklapt Warren ook dat hij op den duur afstand wil doen van zijn project. Misschien kan een fan de site runnen. 'Net als Willy Wonka in Sjakie en de chocoladefabriek zal ik dan de sleutel overdragen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden