Babe Ruth sloeg homeruns op hotdogs en whisky

Titel: The Big Bam..

Auteur: Leigh Montville

Technische details: 390 pagina’s, euro29,70, uitgeverij Doubleday, ISBN 9780385514378

Wie is die Montville? Montville was jaren een senior writer van Sports Illustrated, het belangrijkste sporttijdschrift van de VS, en hij schreef een goed verkopende biografie over Ted Williams.

Ted wie? Ted Williams, honkballer van de Boston Red Sox in de jaren veertig en vijftig, ook wel Splendid Splinter genoemd en naar verluidt de beste slagman ooit. Op een na: Babe Ruth. Over hem gaat dit boek. Veel moeilijker dan een biografie over Williams.

Waarom? Omdat Ruth – Babe, The Babe, Big Baboon, Bambino, the Behemoth of Bang, The Big Bam, en dat zijn nog maar de bijnamen waarin de B overheerst – een begrip is. Je doet het dan als schrijver al snel fout, in de ogen van velen.

Waarom werd Ruth een begrip? Omdat hij het spel veranderde. The Game That Ruth Built heet een van de 27 eerdere monografieën over Ruth. Hij introduceerde eind jaren tien van de vorige eeuw de homerun als middel om een honkbalwedstrijd te beslissen. Tot Ruth had je een flink aantal slagbeurten nodig om de score snel te veranderen. Maar de clubs van Ruth (de Red Sox, de New York Yankees en de Boston Braves) rekenden op hem om homers te meppen als de honken vol waren.

En dat deed hij? Seizoen in, seizoen uit. In 1920 wilde een journalist weten hoe dat kon, en hij sleepte Ruth mee naar twee psychologen van Columbia University. Die legden hem tests voor, en hun bevindingen werden op 11 september 1921 in The New York Times beschreven: ‘Ruth Supernormal, So He Hits Home Runs.’ In 1998 toonde een psycholoog aan dat die conclusie vermoedelijk onjuist was.

Hoe verhoudt hij zich tot huidige spelers? Hij is vermoedelijk veel beter, schrijft Montville. Maar twee spelers sloegen meer homeruns dan zijn 714. En dat terwijl er in de jaren twintig nog geen steroïden waren, zoals tegenwoordig in Major League Baseball. Ruth at hotdogs en dronk whisky.

Wat was het voor vent, die Ruth?

Iemand die nooit heeft geweten hoe zijn ploegmaats heetten. Hij sprak ze aan als kid. Hij maakte zich schuldig aan ernstig filmsterrengedrag. Vóór uitwedstrijden liet hij standaard de badkuip van zijn suite – zijn ploegmaats sliepen samen op kleine kamertjes – volladen met ijsblokjes en flessen bier. Hij beweerde eens in één nacht zes werkneemsters van een bordeel in St. Louis werk te hebben verschaft. En hij reed om het half jaar een motor in de prak. Montville omschrijft het minutieus en zeer leesbaar.

Hoeveel ballen? Vier ballen.

Michiel de Hoog

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden