'Apenstaart dateert uit 16-de eeuw'

E-mailers die zich de afgelopen jaren vergeefs hebben afgevraagd waar het zogeheten apenstaartje vandaan komt, kunnen de Italiaanse professor Giorgio Stabile heel hartelijk dank zeggen....

Als onderzoeker van de oorsprong van diverse hedendaagse technologieën kon Stabile, die werkt aan een visueel overzicht van de twintigste eeuw, niet voorbij aan de herkomst van het apenstaartje (dat Italianen trouwens chiocciolina, het slakje, noemen). Volgens de wetenschapper komt het teken @ al voor in een brief van 4 mei 1536, van de Florentijnse handelaar Francesco Lapi. Die zou het apenstaartje hebben gebruikt als afkorting van 'amfora', een oude inhoudsmaat gelijk aan ongeveer 26 liter.

Vanuit het Spaanse Sevilla meldt Lapi de aankomst van drie schepen met kostbaarheden uit Latijns Amerika. 'Daar is een @ wijn, hetgeen eendertigste vat is, zeventig of tachtig dukaten waard', schrijft Lapi, compleet met het kenmerkende krulletje om de a. Die sierlijke letter zou kenmerkend zijn voor het handschrift van de zakenlieden.

Volgens professor Stabile, die de handgeschreven brief opdook in het internationale instituut voor economische geschiedenis in Prato, wist tot dusver niemand dat het apenstaartje afstamt van dit symbool, 'dat Italiaanse handelaren ontwikkelden in een koopmansschrift dat ontstond tussen de Middeleeuwen en de Renaissance'.

Het teken kreeg volgens Stabile in de loop der tijd in Noord-Europa de betekenis 'tegen de prijs van' (à, at the price of) en verscheen op de toetsenborden van schrijf- en telmachines. De Amerikaanse computeringenieur Ray Tomlinson koos het apenstaartje in de jaren zeventig uiteindelijk als middel om de naam van de e-mailer en diens adres te scheiden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden