Amerikaan krijgt Noordzijprijs

De Amerikaanse letterontwerper Cyrus Highsmith ontvangt vandaag de prestigieuze Gerrit Noordzijprijs. De maker van de letter van The Wall Street Journal tekent bijna onophoudelijk.

Werk van Cyrus Highsmith, die vandaag wordt gelauwerd voor zijn letterontwerpen en typografie. Van links naar rechts: zijn letter voor The Wall Street Journal, een illustratie met letters en een getekend alfabet. Beeld X

Hij heeft een jaloersmakende soepele tekenhand. Zo makkelijk als de letters, doodles en poppetjes uit zijn potlood in zijn notitieboekje belanden. Voor Cyrus Highsmith (41), letterontwerper uit de Verenigde Staten, zijn die boekjes een soort primaire levensbehoefte. Ook in het vliegtuig naar Nederland, waar hij vandaag de Gerrit Noordzijprijs 2015 krijgt, is er getekend en gekrabbeld.

Highsmith denkt als hij schetst en schetst als hij denkt. De term thinking hand past goed op zijn werkmethode: de notitieboekjes laten mooi zien hoe de inval uitgroeit tot een volwassen idee. Zoals het ontroerende The little bunny's Valentine. Het is een voorleesboekje van een Nijntje-achtige simpelheid dat ontstond op de bedrand bij zijn dochter. 'Ik ben nooit begonnen die tekeningen met het idee dat het een boekje moest worden.'

Highsmith houdt ervan 'klein te beginnen met denken'. Letterontwerpers zijn detailmannen. Een krulletje in de stok van de l, de vorm van de binnenruimte van de a, de witmarges rond de m: zeg niet dat het per lettertype geen verschil maakt. 'Toen ik boeken begon te lezen op een Kindle, vergat ik steeds wat ik aan het lezen was. Alle boeken zien er in e-readers hetzelfde uit. Het komt allemaal tot je in datzelfde e-maillettertje.'

Beeld X

Op digitaal terrein is nog wat te winnen dus, maar in print - waar zijn hart ligt - heeft Highsmith een geweldige serie letterontwerpen op zijn naam: de Escrow, Daley's Gothic, Quiosco en tientallen andere. Ze worden gebruikt door roemruchte publicaties als The Wall Street Journal, Rolling Stone en Men's Health. 'De meeste kranten willen wel iets eigens, maar toch op klassieke leest geschoeid.' Dus voor de Wall Street Journal tekende hij een letter 'met een pinstripe-suit-achtige kwaliteit. Dat past bij die krant.'

Voor al die letters maar ook voor zijn vrije illustratiewerk, krijgt hij op de Koninklijke Academie van Beeldende Kunsten Den Haag de prijs die is vernoemd naar typograaf Gerrit Noordzij. Nederland heeft een rijke traditie op gebied van grafisch ontwerp. Eerder werd de (driejaarlijkse) prijs toegekend aan onder anderen Wim Crouwel, Erik Spiekermann en Karel Manders, mannen met internationale reputatie: 'Ik heb het werk van alle Nederlandse winnaars in mijn kast staan', zegt Highsmith.

Beeld X

Zijn werk 'is herkenbaar en origineel', schrijft de jury. 'Of hij nou werkt aan een lettertype of een grote publicatie, aan een kinderboek of een onderwijstekst, Highsmith hanteert overal dezelfde scherpe pen.'

Zijn er nu genoeg lettertypes op de wereld? 'We zaten laatst met een boel ontwerpers bij elkaar. 'Er zijn er genoeg', was de conclusie.' Hij lacht erbij, maar eigenlijk is het antwoord nee: 'Als ik zie hoeveel er nog valt te winnen bij lettertypes voor digitale toepassingen. Dan is het werk zeker nog niet klaar.'

Beeld X
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.