Tv-recensieEmma Curvers

Als pa en ma pornobaronnen blijken te zijn

Het seksimperium van het echtpaar Mason in Circus of Books was een veilig honk voor de homogemeenschap, maar hun eigen zoon durfde niet uit de kast te komen.

Karen Mason, een keurige Joodse dame van middelbare leeftijd, vindt zichzelf helemaal geen boeiende hoofdpersoon voor de film van haar dochter Rachel. Ze zit in Circus of Books (Netflix) nukkig op de bank naast haar man Barry, in bontgekleurd hawaiishirt. Zo op het oog een all-American family. Voor zover hun kinderen vroeger wisten, runden pa en ma de boekwinkel Circus of Books, en waren zij een modelgezin. Klopt, min of meer, alleen was de boekwinkel ook het middelpunt van de gayscene van Los Angeles en waren Karen en Barry pornobaronnen.

‘Op een gegeven moment waren we waarschijnlijk de grootste distributeur van hardcoregayfilms in de VS’, zegt Karen droogjes terwijl ze in dozen met afgeprijsde dvd’s graait. Vader Barry herinnert zich glimlachend een van hun producties: Rimtastic! It’s not just fantastic, it’s Rim-tastic. ‘Maar’, zegt Karen vlug, ‘wij hebben geen van die films gezien.’ In de film volgen we de laatste dagen van Circus of Books: sinds de komst van gaydatingapps als Grindr en gratis internetporno gaan de zaken belabberd.

Dat hun zaak zou worden wat-ie was, was nooit de insteek. Nadat Karen als journalist had gewerkt en Barry onder andere aan de special effects van 2001: A Space Oddyssey, moest er brood op de plank komen voor hun groeiende gezin. Ze reageerden op een advertentie van Larry Flint, die distributeurs zocht voor zijn magazine Hustler en andere smut die destijds werd verfoeid door conservatieve en religieuze politici. Een zakelijk kansje, dacht Karen, maar de zaak groeide al snel uit tot een veilige haven en ontmoetingsplaats voor homo’s. Een oud-werknemer vertelt glunderend dat hij zijn maagdelijkheid verloor in het steegje achter de zaak, die Vaseline Alley werd genoemd.

Karen en Barry Mason in Circus of Books.Beeld Netflix

Onder de eerste verwondering dat uitgerekend dit heterokoppel een homo-imperium begon, schuilt een ander, wrang verhaal: dat van Josh Mason en moeder Karen, die niet bepaald geëmancipeerd reageerde op Josh’ coming-out. De gelovige Karen, die haar privéleven nooit had kunnen rijmen met de business, zag het als een straf van god. Het gezin was gespleten, net zoals heel Amerika in de jaren tachtig. Het gezin Mason illustreert prachtig het Reagantijdperk, waarin pornografie officieel hard werd veroordeeld, voor de bühne. Daar moest je niets mee te maken hebben, vond moeder Karen. Ook toen vader Mason werd vervolgd voor hun activiteiten, bleef ze de zaak verstoppen voor de synagoge en de buitenwereld.

Toen een aantal van de werknemers van de winkel aids opliep en in het hospice terechtkwam, had Karen zich verwonderd, omdat hun ouders hadden geweigerd hun kinderen te bezoeken. Later komt ze haar hypocrisie onder ogen. Karen is nu actief in PFLAG, een organisatie voor gaygezinnen.

Ontroerend, en toch hou je het gevoel dat de echt pijnlijke vragen niet zijn gesteld, misschien wel juist doordat Rachel haar ouders filmt. Misschien deden die af aan het hoopgevende gevoel waarmee Circus of Books je wil achterlaten. Maar hoe oninteressant ze zichzelf ook vindt, Karen had ongelijk: hun Circus of Books was een interessante plek, die meer vertelt dan het verhaal van één gezin.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden