Interview

'Ik hou ervan als mijn gasten de show overnemen'

Interview Graham Norton

Presentator Graham Norton is het pronkstuk van de BBC, de meester van de lastige vraag; listig, flamboyant en prikkelend. De Volkskrant sprak hem in Londen, want vanaf zondag is hij ook in Nederland op tv.

Graham Norton: 'Ik hou ervan als de bank het overneemt.' Beeld Hollandse Hoogte

De presentator en naamgever van de wereldberoemde The Graham Norton Show zweet. Hij heeft een appartement in de buurt en is aan de vooravond van het negentiende seizoen fietsend naar het reusachtige London Television Centre op de zuidoever van de Thames gekomen.

De baard heeft de zomer doorstaan. De eerste indruk: vriendelijke man, kleiner dan gedacht. Geen sterallures, allesbehalve nukkig. Graham Norton (53) is ondanks zijn roem een man gebleven die liever zelf even naar de studio fietst dan dat hij zich in een limousine laat ophalen door een chauffeur van de BBC.

Onderweg in het verkeer van Londen is hij een paar maal herkend, ja, ondanks de zonnebril en de helm. Relativerend: 'Afgelopen zomer was ik op vakantie Italië, daar wist niemand wie ik was.'

Er was alleen die ene Engelse vrouw in het enige restaurant in een minuscuul dorp in Umbrië waar Norton lunchte met vrienden. 'Toen we klaar waren, zei ze dat het al de tweede keer was dat we samen in een restaurant zaten. De eerste keer was in Ierland, in restaurant Pilgrim's in Rosscarbery, County Cork. Het was op een woensdag, zei ze erbij.'

Met een daverende lach: 'Now that is a small world! Twee keer samen eten met een onbekende in twee verschillende landen!' Of die man die hem aansprak in Ethiopië. 'Ethiopië! Ik kijk naar de show hoor, zei hij. Het is wonderlijk om zoiets mee te maken.'

Overladen met prijzen, uitgezonden in Nederland (vanaf 13 november bij de VARA), het Verenigd Koninkrijk, België, Noorwegen, Amerika, Australië, Nieuw Zeeland, Ierland, Zuid- Afrika, Mexico en, voor het eerst, China: The Graham Norton Show is een succesvolle multinational geworden, een pronkstuk van de BBC. Norton is de spil. 'Alles is op zijn plaats gevallen.'

De commerciële zender Channel 4 bood hem als eerste een kans, in 1998. In 2007 werd hij ingelijfd door de BBC. De gastenlijsten laten zich sindsdien zich lezen als een overzicht van de moderne entertainmentindustrie. In de eerste zeven afleveringen van dit tv-seizoen zaten onder meer Justin Timberlake, Robbie Williams, Danny DeVito, Tom Cruise, Benedict Cumberbatch, Ben Affleck, Sir David Attenborough en Coldplay bij Norton op de bank.

'Als ik vroeger in Ierland zo'n soort show zou hebben gezien, zou ik opgewonden zijn geraakt. Al die wereldberoemde mensen die op hetzelfde moment in één kamer zitten en met elkaar praten, dat is impossibly glamorous. En die opwinding voel ik nog steeds.'

Ook als Tom Cruise op de bank zit, hoewel de Amerikaanse acteur al twee keer eerder te gast was. 'Als iemand als Tom tegenover je zit, besef je bijna niet dat het echt zijn hoofd is dat je ziet! Het is hem! Met Madonna is het precies hetzelfde. Madonna! Of George Clooney!'

Ruger Hauer

De vraag of er ooit een Nederlander te gast was in zijn show, brengt Norton enigszins in verlegenheid. 'Eh, ja toch?' Na enig nadenken: 'Rutger Hauer, ja. Dat was nog in de tijd dat Channel 4 de show uitzond.' Hauer was in oktober 2003 te gast.

De eerste Nederlander blijkt ook de laatste. Namen van potentiële gasten, Paul Verhoeven, Carice van Houten en Michiel Huisman bijvoorbeeld, maken niets bij hem los. 'Maar in het publiek hebben de afgelopen jaren vast wel Nederlanders gezeten.'

Het internationale succes is niet zijn verdienste, zegt hij met nadruk. De gasten maken de show, hij is slechts de aangever.

'Het is mijn show, mijn succes, zou ik kunnen zeggen, maar dat is onzin. Het zijn de gasten die populair zijn, kennelijk zelfs tot in China. Als ik alleen maar met sterren zou praten die buiten Engeland niemand kent, zouden maar weinig landen zijn geïnteresseerd. Tv-programma's in Noorwegen, Nederland of Nieuw-Zeeland krijgen grote Amerikaanse sterren niet snel over de vloer, maar ze willen graag naar Londen komen.'

Norton is een veteraan. De vijfvoudige winnaar van de prestigieuze BAFTA TV Award vertelt over de voorbereiding op zijn eerste televisieshow, So Graham Norton, waarin hij beroemdheden ontving, bekende acteurs, schrijvers en muzikanten. Dat was in 1998.

'Ik kan me de eerste vergadering met het productieteam nog goed herinneren. Als ik iets zei, stopte iedereen met praten. Ik vond het vreemd. Iedereen luisterde naar mij! Dat gebeurt nu nog steeds waarschijnlijk, maar ik heb het niet meer in de gaten. Ik geloof dat ik nog steeds dezelfde Graham Norton ben als vroeger, maar misschien vergis ik me en ben ik een monster geworden.' Keiharde lach.

De spanning is gebleven. 'Omdat je nooit zeker weet wat er gebeurt als je een combinatie van sterren, talenten en ego's op een bank plaats laat nemen - hoe goed het ook is voorbereid.'

Tekst gaat door onder de foto.

De befaamde rode bank met als gasten (vlnr) Daniel Radcliffe, Colin Farrell, Rihanna en Rhod Gilbert. Beeld PA Wire/Press Association Images

Als Graham William Walker groeide hij op in een buitenwijk van Dublin, in een protestants gezin. Al in zijn jeugd 'adoreerde hij het altaar van de televisie'. Op zijn 20ste trok hij naar San Francisco waar hij introk in een hippiecommune.

Londen was de volgende bestemming. Pas daar kwam hij uit voor zijn homoseksualiteit. Zijn ouders kwamen op de hoogte toen hij er in een tv-show een toespeling op maakte. Zijn moeder belde hem daarna op met de vraag waarom hij hij het had verzwegen. Omdat jij me had gezegd dat ik mijn vader niet boos mocht maken, antwoordde hij. Tot zijn verbazing werd vorig jaar in Ierland na een referendum het homohuwelijk ingevoerd. 'Toen ik destijds uit Ierland wegging, dacht niemand, maar dan ook niemand dat gays ooit het recht zouden krijgen om te trouwen. Het was eenvoudigweg ondenkbaar. Ik bedoel, het was moeilijk om homo te zijn. Bijna niemand durfde uit de kast te komen.'

Engeland bood hem ruimte en kansen. Zijn loopbaan heeft de klassieke curve: van mislukte student (Engels en Frans) en ober in een restaurant in Covent Garden via de toneelschool tot gevierd presentator en de beheerder van een vermogen van meer dan 30 miljoen euro. In 2012 deed hij zijn productiemaatschappij So Television voor 17 miljoen pond van de hand. Norton is net zo'n grote ster als sommige van zijn gasten op de karakteristieke bank, een man die de aandacht van miljoenen tv-kijkers vasthoudt. Hij is de flamboyante spil van de show, de man die drie, soms vier gasten uit de wereld van het entertainment bevraagt, spitsvondig en geestig.

Hij pest niet, maar plaagt, hij sart niet, maar prikkelt. Innuendo is zijn wapen: hij insinueert meer dan hij benoemt en maakt listig toespelingen, altijd met een nieuwsgierige grijns op zijn gezicht en onberispelijk gekleed, het ook al kenmerkende glas witte wijn steevast binnen handbereik. Confronterende vragen stelt hij niet. Het is een weloverwogen keuze.

'Gasten in de show hebben recht op respect. Als je een vegetariër uitnodigt voor een etentje, dwing je hem ook niet om vlees te eten. Er is ook een praktische reden. Een rel kan een klassiek tv-moment opleveren, maar het wordt veel moeilijker om daarna de show te produceren.'

Op zijn ideale bank gaan de gasten veelvuldig met elkaar in gesprek. Hij is minder prominent aanwezig dan in het begin van zijn tv-loopbaan. 'Ik hou ervan als de bank het overneemt en ik niet weet welke kant het opgaat. Als het uit de hand loopt, is het ook goed.'

Tekst gaat door onder de foto.

Beeld SO TV

Nu hij erover nadenkt: 'Het zou mooi zijn als een gast een keer moet overgeven.'

Spijt over het uitnodigen van een gast heeft hij nooit. 'Niet echt. In het slechtste geval had je gehoopt ze zich anders zouden gedragen of spontaner zouden reageren. Maar niemand blijkt achteraf een seriemoordenaar te zijn.' De gasten zijn sterren en als sterren worden ze behandeld. 'Als ze een pony willen, krijgen ze een pony.'

Het productieteam van The Graham Norton Show bestaat slechts uit acht mensen die al jaren aan de show zijn verbonden. De sterren komen graag naar de tv-studio in Londen, vaak ter aanprijzing van een film, plaat of boek. Maar de concurrentie van andere talkshows en onlinemedia neemt toe, zegt Norton. 'Als er een internationale persconferentie wordt gegeven en ze op de rode loper voor een première wat interviews geven, genereren ze al heel wat publiciteit en staat YouTube er vol mee. Wij vragen nogal wat van ze. Ze moeten naar de studio komen, een mooi pak of een mooie jurk aantrekken en een uur lang praten. Meer dan publiciteit hebben we ze niet te bieden.'

De verwachtingen van het publiek worden steeds hoger. 'We hebben ooit shows gemaakt zonder gasten van de A-categorie, maar dat herinnert niemand zich meer. Nu verwacht iedereen altijd een wereldster, een grootheid. Daardoor is de druk op het team groot.'

Behalve The Graham Norton Show presenteert hij een radioprogramma op BBC 2. Voor The Daily Telegraph schrijft hij wekelijks een column. Hij had rollen in musicals en afgelopen zomer kwam zijn eerste roman uit, Holding. De Nederlandse vertaling, Bewaring, verschijnt vrijdag. Eerder bracht hij twee boeken met een hoog autobiografisch gehalte uit. Voor de BBC presenteert hij het Eurovisie Songfestival. 'Ik heb de afwisseling nodig. Ook om erachter te komen dat ik sommige dingen helemaal niet goed kan. Zoals je soms een land moet bezoeken om te weten dat je er nooit meer heen hoeft.'

Zo'n les trok hij uit zijn rol in de musical La cage aux folles in 2009, zijn debuut op West End. 'Het was iets waarvan ik altijd had gedroomd. Ik heb ervan genoten, maar ik kwam erachter dat het mijn droom niet meer was. Het presenteren van deze show, dat is mijn droombaan.'

'Chatting slowly towards the grave. White wine please!', is zijn Twitterbio. En dan vergeet hij zijn honden nog. Op een vraag in The Daily Telegraph wat hem gelukkig maakt, zei hij een paar jaar geleden: 'Mijn honden en wijn.' Hij koketteert graag met zijn voorkeur voor witte wijn en weigert zich ervoor te verontschuldigen. Een tikje geërgerd, voor het eerst: 'Drank is populair, hè. Het is geen niche, elk restaurant heeft een wijnlijst. Ik ben niet alleen. Mensen houden ervan om te drinken. Ik ben een van hen, meer niet.' Hij juicht het toe als gasten in de show drinken. 'Het is vreselijk, maar zo is het. Als ik opkom en het publiek gedag zeg en drankjes op tafel zie staan, denk ik: mooi, ze amuseren zich. En dan stijgt mijn hoop dat het een goede show wordt.'

Zijn liefde voor zijn twee honden is net zo legendarisch. Toen Norton in New York verbleef en zijn honden miste, regelde hij voor Madge en Baily een vlucht in een privéjet, zoals een ex-vriend drie jaar geleden in een interview met een tabloid onthulde.

Hij pikte Bailey, een terriër, en Madge, een labradoodle, op in een asiel. Madge heette oorspronkelijk Madonna. 'Dat vond ik ongepast, ik heb er Madge van gemaakt.' Toen ze te gast was in de show, bleek Madonna daarvan op de hoogte te zijn. Hij vertelt over de keer dat César Millán, de befaamde 'dog whisperer', in de show zat. 'Iedereen nam die dag zijn hond mee naar de studio. Het was alsof we de paus zouden ontmoeten.'

Hard lachend: 'Het was geen succes. Er was niemand minder geïnteresseerd in onze honden dan César Millán. Ze konden hem helemaal niets schelen.'

The Graham Norton Show, vanaf 13/11 elke zondag op NPO 3, 22.25 uur.
Bewaring, verschijnt op 11/11 bij The House of Books, €19,99.

Beeld PA Wire/Press Association Images

De leukste Graham Norton momenten

Greg Davies, mei 2016

Niet de filmsterren Russell Crow, Jodie Foster of Ryan Gosling stalen de show, maar de Britse stand-upcomedian Greg Davies, die een fantastisch gênant verhaal vertelde over zijn tijd als docent, een avondje stappen, curry en een plotselinge oprisping.

Benedict Cumberbatch, november 2015

De doorgaans zo uitgestreken Sherlock Holmes-acteur Benedict Cumberbatch leeft zich - nadat hij gewillig als otter heeft geposeerd voor een fotoserie (want daar lijkt hij volgens sommigen op) - uit op een gigantische teddybeer. Cumberbatch bespringt de beer en slaat hem vervolgens in elkaar.

Marilyn Manson, december 2007

In wat sowieso nogal een apart gesprek was, confronteert Graham Norton zanger Marilyn Manson met het gegeven dat hij (Manson) ooit een tatoeage op zijn penis had willen laten zetten, maar dat uiteindelijk niet deed omdat het te veel pijn deed. Manson herinnert zich iets heel anders.
(vanaf 13:18 min)

Hugh Grant, oktober 2014

Hugh Grant heeft in veel films gespeeld, maar is toch het bekendst van Four Weddings and a Funeral. Aan het begin van de uitzending spelen Norton en Grant de beroemde 'regen-scène' na, waarin Grant Norton stotterend de liefde verklaart, terwijl de laatste liters water over zich heen krijgt. Overigens is het kotsverhaal van Hugh Grant diezelfde aflevering ook zeer de moeite waard.

The Red Chair, oktober 2016

Vaste prik in The Graham Norton Show: het onderdeel The Red Chair, waarin gewone mensen hun buitengewone verhalen mogen vertellen. Als Norton het een goed verhaal vindt, mogen ze blijven zitten. Als hij zich niet amuseert, haalt hij een hendel over en kiept de spreker naar achteren. In de aflevering waarin acteurs Jeremy Renner en Amy Adams te gast waren, vertelt de Amerikaanse Shawn een onwaarschijnlijk verhaal over een huwelijksreceptie, wat hem een staande ovatie van Norton, Adams en Renner oplevert.

Will Smith & Gary Barlow, mei 2012

Een jaar voordat Will Smith samen met zijn zoon Jaden, DJ Jazzy Jeff en 'Carlton' viral ging met zijn optreden bij Graham Norton, zat de acteur-rapper ook al eens op de bank. Naast hem Gary Barlow (ex-Take That), die op een zeker moment een synthesizer tevoorschijn toverde en samen met het publiek de het openingsnummer van The Fresh Prince of Bel Air inzette.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.