VerslaggeverscolumnMargriet Oostveen in Nijmegen

Positief met corona: hoe ‘Eenvoudiger leven’ een zelfhulp-bestseller werd

De pleitbezorger van positief in het leven staan huilt. Mark Verhees schreef een optimistisch zelfhulpboek dat al drie maanden in de bovenste helft van de Bestseller 60 staat: Eenvoudiger leven in onrustige tijden. Vermoedelijk ook het eerste zelfhulpboek dat eindigt met een corona-slachtoffer, zijn eigen moeder.

En in eigen beheer uitgegeven: Eenvoudiger leven in onrustige tijden is het opmerkelijke succes van een doe-het-zelf-burger. Mark Verhees studeerde bestuurs- en organisatiewetenschappen, werkte voor adviesbureaus, overheid en de glazenwassersbranche. Toen overleed elf jaar geleden eerst zijn schoonvader. Zijn vrouw Mariëlle, die in hun tuin in Nijmegen is aangeschoven: ‘Mark belandde in een midlifecrisis: waar ging het nou allemaal om.’

Selfmade bestsellerauteur Mark Verhees met zijn vrouw Mariëlle.Beeld Margriet Oostveen

Elf jaar later heeft hij ontslag genomen en produceerde Mark met zakelijke hulp van Mariëlle een succesvol positief blog, drie positieve boeken en een reeks positieve scheurkalenders, waaronder al een paar jaar de positieve scheurkalender voor zorgverleners ‘Dankjewel dat jij er bent!’ Plus positieve opschrijfboekjes, positieve seminars en vooral het populaire positieve twitteraccount @4positiviteit, waar het stel dagelijks vijf door Mark bedachte spreuken plaatst:

‘Het gaat er niet om hoe groot je huis is, maar hoe gelukkig je erin bent’.

‘Soms is het gewoon veel beter en fijner om stil te zijn en niet te reageren’.

Moderne tegeltjeswijsheden, erkent Mariëlle: ‘In sociale media werd dit een manier waarop mensen hun identiteit uitdragen. Ze retweeten zo’n spreuk en bedoelen: dit ben ik.’

Mark Verhees is nu fulltime ‘manisch positief’ en dat is ook de schrijfstijl van Eenvoudiger leven, vol inzichten die hij oppikte uit de boeken die hij sinds zijn midlifecrisis verslond over positieve psychologie. Ik zie zijn lezers intussen voor me. Zoveel mensen die misschien dan onhandig maar toch volhardend hun best doen ‘juist nu’ niet te klagen, terwijl de complotdenkers, hun tegenvoeters, buiten alweer staan te schreeuwen.

Klok op de schoorsteen in hun huis.Beeld Margriet Oostveen

Positieve psychologie, nu een jaar of twintig in de mode, draait om het benoemen van positieve ervaringen. Zoals dagelijks opschrijven van drie dingen waar je ‘dankbaar’ voor bent (‘#blessed’), daar worden mensen volgens onderzoekers gelukkiger van. Mark Verhees deed het duizend dagen lang en schreef er een blog over. In die tijd ontdekten ze dat ze geen kinderen konden krijgen. Mariëlle: ‘Het doel was niet positief worden, maar wat verlichting’.

Ik vind positief denken eng, omdat het zo vaak tot norm wordt verheven. De Amerikaanse journalist en Erasmusprijs-winnaar Barbara Ehrenreich schreef daarover in 2009 al het dodelijke Bright-sided: How the Relentless Promotion of Positive Thinking Has Undermined America (In Europa bekend als Smile or Die). Haar voornaamste bezwaar: de terreur van positief denken maakt het individu verantwoordelijk voor zaken waar het geen schuld aan heeft.

‘O ja? Wat interessant!’, zegt Mark, die nog nooit van Ehrenreich heeft gehoord. ‘Maar ik pleit dus niet voor positief denken. Alleen maar voor wat positiviteit aan het leven toevoegen.’ Hij is geen fan van Emile Ratelband en fluistert een paar keer hoofdschuddend ‘tjak-ka’, als ik ‘positief denken’ zeg.

De positieve scheurkalender voor zorgverleners.Beeld Margriet Oostveen

Het boek was al bijna af toen zijn moeder ziek werd. ‘Ze wilde zelf in een extra hoofdstuk, dat kon niet ontbreken vond ze.’ Opnieuw huilend vertelt Mark over de positieve kanten: de filmpjes waarin alle familieleden haar nog lieten weten hoeveel ze van haar hielden. De geweldige verpleegkundigen en hoe die in alle drukte zelfs nog een lieve ansichtkaart stuurden, na afloop.

De titel van zijn boek koos hij dan weer zakelijk: ‘eenvoudiger leven’ is een veelgebruikte zoekterm op Google. Ook Mariëlle weet hoe de hazen lopen: als voormalig marktonderzoeker bij krantenuitgever Wegener wist ze jaren geleden al hoe groot de behoefte aan positief nieuws is bij lezers. ‘Er is toen nagedacht over een magazine dat uitsluitend over goed nieuws zou gaan’. Dat kwam niet van de grond, omdat mensen ondanks hun behoefte aan goed nieuws toch alleen negatief nieuws bleken te beschouwen als ‘echt nieuws’.

Mark laat het excel-bestand zien waarin hij nauwgezet bijhoudt hoe de spreuken op zijn twitter-account het meest worden geliked en geretweet. Met stip op één: ‘Wat een voorrecht is het dat we zelfs tijdens een grote pandemie nog altijd een gevulde koelkast hebben en dat we kunnen werken, studeren, sporten, lezen en met elkaar communiceren.’

Zijn populairste tweets werden de tien hoofdthema’s in Eenvoudiger Leven. Zo simpel kan succes soms zijn.

Mark: ‘Wat dat betreft ben ik dan weer echt een internetondernemer.’

Mariëlle: ‘Jij geeft wat de mensen willen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden