week van de hoofdredacteurPieter klok

Overschatting ligt bij het coronavirus continu op de loer, maar onderschatting ook

Pieter Klok artikel Column Beeld .
Pieter Klok artikel ColumnBeeld .

‘Heb jij het coronavirus een ‘griepje’ genoemd?’, vroeg wetenschapsredacteur Maarten Keulemans afgelopen woensdag vrolijk verontwaardigd. Ik had tegen NRC Handelsblad inderdaad gezegd dat het virus voorlopig alle trekken van een stevige griep had.

Daarbij had ik me gebaseerd op hoogleraar moleculaire virologie Eric Snijder, die eind vorige week in onze krant had gezegd: ‘Vooralsnog lijkt dit meer op een griep die de meeste mensen redelijk doorstaan.’

Ook Leen Vervaeke, onze correspondent die in Wuhan zit, toonde zich begin deze week nog vrij laconiek. Ze had slechts een duikbril en een mondkapje om het virus op afstand te houden – viruswerende pakken waren niet meer te krijgen – maar grote zorgen maakte ze zich niet. ‘Bij besmetting is de kans groot dat het bij lichte symptomen (een soort griep) blijft.’

Hoe serieus moeten we dit virus nemen? Overschatting ligt continu op de loer, maar onderschatting ook. Door de Mexicaanse griep heb ik een stevige weerstand tegen alarmisme opgebouwd. Toen werden miljoenen vaccins ingekocht die uiteindelijk grotendeels ongebruikt bleven, maar in andere gevallen, zoals bij de meningokokken, reageerden media en overheid wellicht weer te laks.

Onze voormalige correspondent Marije Vlaskamp beschreef hoe lagere Chinese overheden nog steeds geneigd zijn slecht nieuws onder de pet te houden. Daardoor bleef het virus lang geheim. Maar toen de Chinese overheid eindelijk ingreep, grepen ze ook groots in door een miljoenenstad af te sluiten.

Als steden worden afgesloten, luchtvaartmaatschappijen hun vluchten naar China stopzetten en alle westerlingen worden geëvacueerd, is het moeilijk vol te houden dat we met een ‘griepje’ te maken hebben. Maar uiteindelijk weten we het eenvoudigweg niet. We weten niet precies hoeveel mensen zijn besmet, we weten niet precies hoe snel het virus zich verspreidt en we weten niet precies wat de overlijdenskansen zijn.

Elke dag worden we een beetje wijzer. Maarten Keulemans zit er continu bovenop, maar, waarschuwt hij alvast, ‘er is altijd een kans dat een virus muteert’. We hebben dus te maken met een onbekende vijand, die ook nog van gedaante kan veranderen. Voor ons is het vooral zaak een zakelijke en informatieve toon aan te slaan en geen grote woorden te gebruiken, zodat we niet bijdragen aan de zichzelf versterkende paniek waarvan in dergelijke gevallen ook altijd sprake is.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden