Opinie

Opinie: Wat als de Joden de VS niet in hadden gemogen in de 19de eeuw?

De argumenten die tegen immigranten worden gebruikt, klonken in 19de eeuw over Joden. Wat als hen immigratie verboden was, vraagt Bret Stephens.

Joodse immigranten bij het integratiekantoor in New York in 1910 Beeld getty

Tot zijn laatste dag sympathiseerde mijn vaders oom Bern met het communisme. Ik herinner me hem als een vriendelijke oude man, die geen vlieg kwaad zou doen. Maar hij bewonderde veel van de meest moorddadige ideologie van de 20ste eeuw.

Als je Joods bent in Amerika, is de kans groot dat er een oom Bern in je stamboom zit. Zoals de onderzoeker Ruth Wisse opmerkte in het tijdschrift Tablet, werd het Joodse intellectuele leven in de jaren 1930 en '40 grotendeels gekenmerkt door iemands verhouding tot één ding: De Partij. Historici gaan ervan uit dat Joden goed waren voor bijna de helft van het totale lidmaatschap van de Communistische Partij in die jaren, terwijl er ook veel Joodse 'fellow travellers' waren.

De meeste van hen waren, zoals mijn oudoom, misleide idealisten die verder rustige, fatsoenlijke levens leidden. Een handvol anderen, zoals de atoomspion Julius Rosenberg, verraadde Amerika's belangrijkste militaire geheimen aan stalinistisch Rusland en berokkende het land en de wereld grote schade.

Een gedachtenexperiment: zouden de VS beter af zijn geweest als ze Joden eind 19de eeuw hadden verboden te immigreren? De vraag is de moeite waard, omdat zoveel van de argumenten die nu worden gebruikt tegen Afrikaanse, Latijns-Amerikaanse en moslimimmigranten indertijd makkelijk hadden kunnen worden gebruikt tegen Joden.

Kijk even naar de parallellen.

Misdaad? In 1908 veroorzaakte de politiechef van New York een rel door te stellen dat de helft van de criminelen in de stad Joods waren. De waarheid was dat Joodse misdaadcijfers, rond 16 procent, behoorlijk lager waren dan hun aandeel van van de stadsbevolking, circa een kwart. Dat geldt ook vandaag: het aandeel van immigranten dat in de gevangenis zit is bijna de helft lager dan dat van in de VS geboren Amerikanen.

Raciale voorkeuren? Zoals Donald Trump graag meer Noorse immigranten wil en geen immigranten uit 'shithole countries', was de vroeg 20ste-eeuwse eugenetica-expert Madison Grant geobsedeerd door het beschermen van 'Noordse' rassen tegen wat hij noemde 'uitschot', inclusief 'de Slowaak, de Italiaan, de Syriër en de Jood'.

Assimilatie? Deze week vroeg minister van Justitie Jeff Sessions in een interview met Fox News: 'Wat voor zin heeft het om iemand binnen te halen die niet kan lezen of schrijven en die hier een worsteling tegemoetgaat en niet succesvol zal zijn?' Dat lijkt de heersende manier van denken in deze regering.

Vergelijk dat met het artikel uit het tijdschrift McClure uit 1907, met de kop 'De grote Joodse Invasie'. Daarin werd over Russische Joden gezegd: 'geen volk heeft een slechtere voorbereiding gehad, onderwijskundig en economisch, op het Amerikaanse burgerschap.' In 1914 noemde Edward Alsworth Ross, de progressieve socioloog van de Universiteit van Wisconsin, Joden 'moreel kreupelen' en zo gericht op hun eigen groep dat 'ze elke opgepakte schoft van hun eigen ras onmiddellijk te hulp schieten'.

Ondermijning? Tijdens de verkiezingscampagne zei Trump dat Syrische vluchtelingen 'het Paard van Troje kunnen doen verbleken'. Zijn campagne deed toen de beruchte oproep tot een 'totale en complete stop op moslims die de VS binnenkomen totdat onze mensen erachter komen wat hier aan de hand is'.

Soortgelijke beschuldigingen troffen vaak Joden. Henry Ford beschuldigde Joden van het veroorzaken van de Eerste Wereldoorlog. Een generatie later beschuldigde de vliegenier Charles Lindbergh de Joden ervan de VS een oorlog in te sleuren. Lindbergh was destijds de kampioen van ' America First'. Weer later werden Joodse 'neoconservatieven' om de een of andere reden de schimmige aanstichters van Amerika's oorlogen in het Midden-Oosten.

Er zit vaak een kern van anekdotische of statistische waarheid in etnische stereotypen. Joden wáren oververtegenwoordigd in radicale politieke kringen. Joodse gangsters waren bijna net zo berucht als hun Italiaanse en Ierse vakgenoten.

Maar stel je voor dat de VS het advies hadden gevolgd van de immigratiebeperkers uit de eind 19e eeuw en Joods immigranten in de ban hadden gedaan, in elk geval die uit Centraal-Europa en Rusland, omdat van hen werd gedacht dat ze genetisch inferieur waren. Wat zou er dan, gemeten in bedrijvigheid, genialiteit, verbeeldingskracht, en filantropie verloren zijn gegaan voor Amerika als land? En wat zou uiteindelijk, gezien in termen van menselijke tragedie, op ons geweten rusten?

Tegenwoordig gelden Amerikaanse Joden als een modelminderheid. Iemand zou Jeff Sessions en andere eeuwige fanaten eens kunnen vragen wat er zo verschillend is aan een Salvadoraan, een Iraniër, of een Haïtiaan.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden