Column Peter Buwalda

Meesterbiograaf Caro doet langer over LBJ dan LBJ zelf

Vrienden, het is alweer jaren geleden dat ik over Robert A. Caro schreef, de meester­biograaf van Lyndon B. Johnson, aka the real Geert Mak.

Niet zo fraai, ik weet het.

Maar vandaag maak ik het goed. Deze week ruim baan voor harde politiek uit de States. Caro’s vijf­koppige mastodont, net als de maestro zelf ben ik er nog altijd mee bezig. De ene slak zit de andere op de hielen – zo noem ik het maar.

Waar zijn we? Halverwege Means of Ascent, boek twee pas. Bij mij is het intussen 1947, LBJ telt 39 lentes en is nog geen president. Nog lang niet. Maar wat een vent, wat een gek. Ik noem hem: een vriend, en ik vrees voor het leven, want hij gaat pas dood in 1973. Soms spring ik op en loop naar de door­hangende plank waarop de delen 3 en 4 staan, blaas het stof eraf, en leg ze op mijn hoofd.

‘Schatjes van me.’

‘Schiet op, slak.’

Mij maakt het dus niks uit dat Caro nog altijd ­bezig is, het slotdeel waarop haastige diagonale hap-slik-weg lezers – van die bladeraars en passageskippers die ‘lezen voor het verhaal’ – al jaren wachten. Er in komt het potje te staan dat Johnson van de Vietnamoorlog maakte, helemaal niet onbelangrijk, natuurlijk, en dus zeuren ze de arme maestro voortdurend aan zijn inmiddels zwaar bejaarde kop.

Vreselijk, lijkt me dat. Ik kan er enigszins over meepraten, met m’n ­eigen eerste deel. De ­lezer als deurwaarder. Dan nog liever de Blauwe Smurf.

No pressure, Bob. Neem je tijd. Alleen als jij er klaar voor bent.

Wel moeten er inmiddels, gezien Caro’s eigen jaarringen, kant­tekeningen worden ­geplaatst over het ­gebezigde tempo. Wat een beetje zorgelijk is, zijn drie dingen.

1. Caro is bijna even oud als Philip Roth geworden is, namelijk: 85. En hij is nochtans de Philip Roth van de biografie. Dit betekent dat Caro bijna dood is. Gaat het nog lukken?

2. Op het punt waar ik nu ben, heeft LBJ zoals gezegd nog 26 jaar te leven. Maar over die 26 jaar doet Caro nu... al 29 jaar. En hij is nog steeds niet klaar. ­Lezer, laat dit even inwerken. Lyndon B. Johnson leefde dus sneller dan Caro dat leven weet op te schrijven. De meesterbiograaf doet langer over LBJ dan LBJ zelf. Gelukkig, of juist daardoor, zijn de boeken interessanter dan Johnson zelf was, luidt mijn inschatting. Opgeschreven zoals Caro het doet, is het allemaal dieper en scherper. (Johnson zelf zou er niet doorheen komen, vrees ik. Te ongeduldig.)

3. Caro is ons een beetje aan het pesten. Het leek zo’n serieuze man, maar hij doet gekke dingen, ­zoals een tussendoortje schrijven. Working heet het boekje, ruim 200 pagina’s over hoe hij die Johnsonboeken heeft geschreven. Z’n avonturen onderweg, zeg maar. Een terugblik. Het kalme nakaarten na ­gedane arbeid.

Roberto! Ben je gek geworden? Je moet door, man. Je gaat toch geen memoires zitten schrijven terwijl je een half-af Vietnam in je machine hebt ­zitten?

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden