Verslaggeverscolumn Ariejan Korteweg

Hoe een clubje studenten europresident Charles Michel in een grote bruine stoel kreeg

Het hoofd dat je vanaf een affiche aankijkt als je Hal E van de campus Roeterseiland van de Universiteit van Amsterdam binnenstapt, zou van een cabaretier kunnen zijn met de lach aan z’n kont, of van een meesterkok  met een talent voor opgewekte nagerechten. 

Het is Charles Yves Jean Ghislaine Michel, die op het punt staat benoemd te worden tot voorzitter van de Europese Raad; in de volksmond ben je dan president van Europa. Zijn voorganger is Donald Tusk en Mark Rutte werd vaak voor de functie genoemd, maar wilde volgens de Belgische krant de Standaard in Den Haag blijven om Nederland ‘niet in handen te laten vallen van figuren als Geert Wilders en Thierry Baudet’. Dan weet u dat ook.

Charles Michel, terug op de universiteit.

Michel gaf nog amper interviews sinds zijn benoeming bekend werd, toespraken hield hij al helemaal niet. Dat hij dus zo meteen hier in Amsterdam voor een hal met overwegend studenten aantreedt is, niet veel minder dan een mirakel.

Bij Room for Discussion zijn ze goed in mirakels. Het ‘interviewplatform’ van de UvA heeft in zijn tienjarig bestaan onwaarschijnlijke namen naar Roeterseiland gehaald. Gasten komen vaak uit de wereld van banken en bedrijven  zoals Christine Lagarde, Mario Draghi en Ratan Tata van Tata Steel. Maar ook identiteitsprofessor Jordan Peterson was er, en John de Mol, filosoof Peter Singer, Thomas Piketty en ambassadeur Pete Hoekstra plus zowat alle Nederlandse ministers, fractieleiders en ceo’s.

De hal is afgeladen als Michel aan zijn toespraak begint, ook de balkons zijn gevuld. De plek roept bij hem herinneringen op aan het halve jaar dat hij zelf aan de UvA studeerde, en dan vooral aan het lesje circulaire economie dat hij er kreeg: de fiets die de student Michel in Amsterdam op straat te koop werd aangeboden, was dezelfde die kort daarvoor van hem gestolen was.

Circulaire economie in Amsterdam: gestolen fiets terugkopen.

Michel toont zich een overtuigd Europeaan, dat spreekt. En vindt dat het premierschap van een land met zeven parlementen en duizend bieren hem goed heeft voorbereid op zijn nieuwe functie. Zijn ambitie: Europa moet het eerste klimaatneutrale continent worden. Zijn speerpunten: handel, digitale vernieuwing, defensie en veiligheid.

Achter hem op het podium staan grote bruine Chesterfields aan weerszijden van een salontafel. Van meet af aan is dat de handtekening van Room for Discussion. De gasten hoeven hier niet op het puntje van de stoel, ze worden uitgenodigd de gedachten de vrije loop te laten.

Tegenover Michel nemen twee tengere jongens plaats die sterk op elkaar lijken: donkere kuiven, stemmig pak, wit overhemd, slimme bril. De ambitie is voelbaar, vanaf de eerste vraag ook hoorbaar. Ze spreken een Engels dat de arme Michel genadeloos neerzet als een Franglais-spreker.

Ze willen weten of hij meer No Deal-Brexit is dan Tusk, hoe hij de verhouding tot de Verenigde Staten ziet, of er een Europees leger moet komen, hoe hij denkt het vertrouwen tussen de lidstaten te vergroten, wat we aanmoeten met de ondemocratische ontwikkelingen in Oost-Europa, of hij uiteindelijk een verenigde staten van Europa wil. Enfin, zowat alles wat een mens van Europa zou willen weten. Dan zijn er nog vragen uit de zaal en via Facebook.

Charles Michel geeft de antwoorden die je mag verwachten van een ervaren politicus die Europa mede gaat leiden. Het tweetal interviewers houdt de vaart er in en blijft nieuwsgierig. Met een ‘bedankt, we hopen u terug te zien om andere succesverhalen met ons te delen’ sluiten ze af, geen spoortje ironie te bekennen. Waarna ze door hun achterban worden omhelsd als was het een diploma-uitreiking.

Professioneel: Alexander Gritsay (links) en Luis A. Mendes.

Als ik bekomen ben van mijn verbazing over het Oxford English dat hier heerst en het professionele niveau van de hele toestand, zoek ik hen op. Ze heten Luis A. Mendes en Alexander Gritsay en zijn allebei 21; Luis is Portugees, Alexander – die debuteerde als interviewer - komt uit Rusland. Samen met dertien andere studenten van over de hele wereld vormen ze dit jaar Room for Discussion. Interviewkandidaten bespreken ze gezamenlijk, over wie het interview mag doen wordt na een pitch gestemd door degenen die zich niet hadden aangemeld. Ook de voorbereiding doen ze collectief. En nee, ze hebben geen ambitie om de journalistiek in te gaan.

En o ja, er komt weer veel bijzonders aan.  Dinsdag Extinction Rebellion, donderdagmiddag Cas Mudde over populistisch rechts, volgende week Megan Twohey, de journalist die Weinstein ten val bracht. Veel talkshows kunnen jaloers zijn op zo'n lijstje. Ga vooral eens luisteren, het is gratis en voor iedereen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden