De newsroom van The Washington Post.
De newsroom van The Washington Post. © AFP

Washington Post ontmaskert rechtse activist die krant in diskrediet wilde brengen

De strijd tussen waarheid en verzinsels is in Amerika in een nieuwe fase terechtgekomen

The Washington Post heeft een rechtse activist ontmaskerd die met een verzonnen verhaal naar de redactie was gestapt met de kennelijke bedoeling de krant in diskrediet te brengen. Het lijkt erop dat zij was gestuurd door Project Veritas, een producent van conservatieve propaganda die 'linkse' instituten probeert te ondermijnen.

De undercover-activist deed zich voor als een slachtoffer van Roy Moore, de conservatieve christen uit Alabama die namens de Republikeinen senator wil worden maar zwak staat omdat hij als dertiger achter tienermeisjes heeft aangezeten. De activist, Jaime Phillips, zei als 15-jarige een seksuele relatie met Moore te hebben gehad en abortus te hebben gepleegd. De verslaggevers van The Washington Post vonden haar verhaal echter inconsistent en ontdekten na gesprekken en onderzoek dat Phillips loog.

Maandag zagen zij dat Phillips binnenging bij Project Veritas, een conservatieve campagneorganisatie die dankzij interviews met een verborgen camera de afgelopen jaren onder meer een abortuskliniek en de Democraten op slim gemonteerde, ongemakkelijke filmpjes heeft kunnen trakteren. De baas van deze actiegroep, James O'Keefe, wilde niet zeggen of Phillips voor hem werkt.

Met de actie is de strijd tussen de waarheid en verzinsels in Amerika in een nieuwe fase terechtgekomen. Dat belangengroepen verzinsels in de krant proberen te spinnen, is niets nieuws. Normaal gesproken hopen ze dat die verzinsels een schijn van waarheid krijgen, dankzij de autoriteit van het medium. Nu probeerde een belangengroep echter om verzinsels in de krant te krijgen met het tegengestelde doel, namelijk om het medium daarna aan de hand van de waarheid zijn autoriteit te ontnemen.

Smadelijke suggesties

Als Phillips in haar opzet was geslaagd waren de aantijgingen tegen Moore waarschijnlijk ondergraven. The Washington Post was de eerste die over de beschuldigingen berichtte, met vijf vrouwen die hun verhaal deden. Hoewel de journalistieke onderbouwing zeer gedegen was en Moores verdediging rammelde (eerst wist hij van niets, later zei hij dat hij niets had gedaan 'zonder toestemming van hun moeders'), blijft Moore ontkennen en beschuldigt hij de krant van een politieke hetze.

Sinds de onthullingen is The Washington Post doelwit van smadelijke suggesties. Zo deed een (onwaar) twitterbericht de ronde dat verslaggevers 1.000 dollar zouden willen betalen aan andere vrouwen die Moore van misbruik wilden betichten. Ook werden kiezers in Alabama gebeld door een bandje met daarop zogenaamd de stem van een verslaggever, die eveneens geld over zou hebben voor 'dirt' over Moore.

Aanwijzingen

Phillips benaderde een verslaggever van de krant vlak na de eerste onthullingen. Vorige week dinsdag vond een interview plaats. Phillips deed haar verhaal, en vroeg de verslaggever herhaaldelijk of Moore dankzij haar de verkiezingen zou verliezen (een antwoord in de trant van 'Ja, Moore gaat zeker de verkiezingen verliezen' zou, goed geknipt, fijne beelden hebben kunnen opleveren voor Project Veritas).

De verslaggever kwam er na het gesprek achter dat Phillips had gelogen over haar werkgever, en ook haar telefoonnummer wekte verdenking. De duidelijkste aanwijzing dat er iets niet in de haak was, was de ontdekking van een oude GoFundMe-pagina, waarin Phillips vrienden om geld vroeg omdat ze naar New York verhuisde om bij 'een conservatieve mediabeweging' te gaan werken om daar 'de leugens en het bedrog van de MSM (mainstreammedia) te bestrijden'.

Geen reactie

In maart dit jaar had Project Veritas een vacature geplaatst omdat de organisatie op zoek was naar twaalf nieuwe 'undercover-verslaggevers'. Phillips werd met haar GoFundMe-oproep geconfronteerd tijdens een tweede interview, een dag later. Ze zei dat ze bij de Daily Caller had gesolliciteerd, een rechtse website. Ze noemde een naam van degene met wie ze had gesproken. Bij de Daily Caller bleek niemand haar te kennen: Phillips niet, en degene met wie ze zei te hebben gesproken niet. De verslaggever van de Post zei dat het gesprek werd opgenomen, en vroeg of Phillips zich nader kon verklaren. Dat wilde ze niet. Phillips dacht dat al haar gesprekken off-the-record waren geweest, maar de krant zegt dat zo'n afspraak alleen voor echte bronnen geldt, en niet voor iemand die te kwader trouw handelt.

Maandag zag een team van verslaggevers dat Phillips binnenstapte bij Project Veritas, ten noorden van New York. Ze vroegen O'Keefe om commentaar, met de camera in de aanslag, maar O'Keefe wilde niets zeggen. De auto van Phillips bleef een uur op de parkeerplaats van Project Veritas staan. Andere media hebben inmiddels ontdekt dat Phillips een Trump-fan is uit de omgeving van Atlanta. Zij heeft nog niet gereageerd op haar ontmaskering.