Vierdaags machtsvertoon VS: Trump laat vliegdekschepen oefenen nabij Noord-Korea

President dirigeert armada richting Korea's

De VS zetten vanaf zaterdag een uitzonderlijk grote militaire macht in om Noord-Korea te waarschuwen. Bijna een derde van de vliegdekschipvloot zal in het gebied een grootschalige oefening houden. Dat gebeurt nog tijdens de Azië-reis van president Trump. De VS willen niet bekendmaken hoe dichtbij Noord-Korea de drie vliegdekschepen zullen opereren tot dinsdag.

'Onderschat ons niet', waarschuwde Trump de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un vlak voordat de Amerikaanse Zevende Vloot de vierdaagse oefening bekendmaakte. 'En probeer ons niet uit', twitterde de president in kapitale letters.

Het is voor het eerst in tien jaar dat de VS drie vliegdekschepen naar de regio hebben gedirigeerd. De afgelopen dagen waren er al berichten dat de 'carriers' zich gezamenlijk zouden laten zien tijdens het bezoek van Trump. Maar het Pentagon wilde dit niet bevestigen.

Door drie van Amerika's tien vliegdekschepen nog tijdens zijn bezoek te laten oefenen nabij Noord-Korea, wil de president Kim en zijn regime duidelijk maken waartoe de VS militair in staat zijn. De afgelopen maanden liet Washington al zware langeafstandsbommenwerpers, de B-1 Lancer, nabij Noord-Korea vliegen om Pyongyang te waarschuwen niet te ver te gaan. 

Gezamenlijk beschikken de USS Ronald Reagan, de USS Theodore Roosevelt en de USS Nimitz over zo'n tweehonderd vliegtuigen. Op het dek staan onder andere de modernste versies van de F-18, de Super Hornet. De vliegdekschepen worden begeleid door onder andere nucleaire aanvalsonderzeeërs en Arleigh Burke-torpedobootjagers. Deze laatste kunnen met de Standard 3-raket Noord-Koreaanse middellange afstandsraketten neerhalen.

'Invasie van het noorden'

Verwacht wordt dat de grootschalige oefening opnieuw veel olie op het vuur zal gooien en tot woedende reacties van Pyongyang zal leiden. Noord-Korea protesteert al jaren tegen de jaarlijkse militaire oefeningen van de VS met Zuid-Korea. Kim zegt dat ze zijn bedoeld om een 'invasie van het noorden' voor te bereiden.

Volgens de Zevende Vloot is de oefening van de Amerikaanse armada in het westelijk deel van de Stille Oceaan bedoeld om de stabiliteit in het gebied te bevorderen. 'Deze oefening is een bevestiging van de ijzersterke steun aan de veiligheid en stabiliteit in de regio', aldus admiraal Scott Swift, commandant van de Amerikaanse marine in de Stille Oceaan, in een verklaring. Trump was toen al in China aangekomen, Noord-Korea's belangrijkste bondgenoot.

De president zei het scherper. 'De drie grootste vliegdekschepen in de wereld, maximaal bewapend met prachtige F-35's en F-18's, zijn gestationeerd vlakbij het Koreaanse schiereiland', aldus Trump in een toespraak tot het Zuid-Koreaanse parlement. 'Ik wil vrede bewerkstelligen door kracht. Noord-Korea heeft de terughoudendheid van Amerika in het verleden geïnterpreteerd als zwakte. Dit zou een fatale misrekening zijn.'

Complexe oefening

Het gebeurt niet vaak dat de Amerikaanse marine oefent met drie vliegdekschepen en hun escorteschepen tegelijk. 'Operaties van meerdere vliegdekschip-aanvalsgroepen zijn complex', aldus admiraal Swift.

Elk van de drie 'carrier strike-groups' die Trump nu heeft gedirigeerd richting Noord-Korea, bestaat gemiddeld uit zo'n achtduizend man: een vliegdekschip met aan boord zo'n vijfduizend man, zo'n zeventig vliegtuigen, drie torpedobootjagers en fregatten, een atoomonderzeeër bewapend met Tomahawk-kruisraketten en diverse bevoorradingsschepen. 

Dit betekent dat vanaf zaterdag zo'n 25 duizend man op zee zullen laten zien waartoe de VS in staat zijn. De laatste keer dat dit gebeurde was in 2006 en 2007, toen Noord-Korea zijn eerste kernproef had gehouden. Met deze oefening, bij het Amerikaanse eiland Guam, wilden de VS Pyongyang toen tonen hoe snel het een armada bijeen kan krijgen mocht de situatie in de regio uit de hand lopen. De VS hebben permanent één vliegdekschip gestationeerd in het gebied, in Japan. De andere twee die nu in de regio zijn, komen van de Amerikaanse westkust.

De oefening komt een week nadat bekend werd dat Washington er nu van uitgaat dat Noord-Korea mogelijk al in 2018 zal beschikken over een nucleaire langeafstandsraket die de VS kan treffen. Volgens Amerikaanse functionarissen, zo meldde CNN, zou Pyongyang nu alles op alles zetten om vooruitgang te boeken met een geavanceerde versie van de intercontinentale KN-20-raket.

Preventieve aanval

Noord-Korea schokte de wereld, de VS in het bijzonder, toen het in het voorjaar liet zien dat het beschikt over een langeafstandsraket. Volgend jaar zou het zo'n raket, als alles tenminste volgens plan verloopt, kunnen voorzien van een kernkop. Als dit lukt, zo hoopt Noord-Korea, zal Trump het wel nalaten om een preventieve aanval te lanceren op het land om de kernwapens en het rakettenarsenaal te vernietigen.

De regering-Trump, met name de president zelf, heeft sinds januari laten doorschemeren dat zo'n preventieve aanval tot de mogelijkheden behoort om te voorkomen dat Kim een te groot gevaar wordt. Als Noord-Korea inderdaad snel vorderingen boekt met het operationeel stellen van een nucleaire langeafstandsraket, zal het de druk verhogen op het Witte Huis om militair in actie te komen.