Een Afghaanse politieagent in een checkpoint in Lashkar Gah, december 2015.
Een Afghaanse politieagent in een checkpoint in Lashkar Gah, december 2015. © AP

Taliban belegeren strategisch belangrijke stad in Afghanistan

De Taliban rukken op richting de hoofdstad van Helmand, een strategisch belangrijke provincie in het zuidwesten van Afghanistan. Volgens het hoofd van de provinciale raad hebben de Taliban-strijders de stad Lashkar Gah omsingeld, na weken van militaire confrontaties in de provincie. De regering in Kabul heeft woensdag extra troepen gestuurd.

Ook politie- en legereenheden van checkpoints elders in de provincie zijn voor versterking teruggeroepen naar Lashkar Gah.

Al enkele weken is Helmand het toneel van intensieve gevechten tussen regeringstroepen en Taliban. Alle snelwegen naar Lashkar Gah zijn gesloten, met prijsstijgingen van voedsel en andere benodigdheden tot gevolg. Ook qua medische voorzieningen heeft de provinciehoofdstad ingeboet. Artsen Zonder Grenzen, dat een ziekenhuis in de stad beheert, heeft een deel van zijn internationale personeel geëvacueerd.

Als we geen steun van de centrale overheid ontvangen, zal de provincie snel vallen

Hoofd provinciale raad Helmand

Lokale leiders in Lashkar Gan geven blijk van hun bezorgdheid over de situatie. 'Als we geen steun van de centrale overheid ontvangen, zal de provincie snel vallen', aldus het raadshoofd van Helmand. Militaire bevelhebbers zijn minder pessimistisch; zij benadrukken dat de situatie is gestabiliseerd.

Vorig jaar boekten de Taliban succes door de noordelijke stad Kunduz te veroveren. Het succes was van korte duur; Afghaanse regeringstroepen, gesteund door de VS, veroverden de stad kort daarop terug.

Opium

Drone-aanval

In mei werd Taliban-leider Mullah Mansour gedood bij een Amerikaanse drone-aanval. Mansour was tegen vredesoverleg met de Afghaanse regering.

Helmand is een provincie van strategisch belang voor de strijdende partijen. Er wordt opium verbouwd, de grondstof voor heroïne en een belangrijke inkomstenbron voor de Taliban-rebellen. Bovendien vormt het zuiden van Afghanistan de thuisbasis van de fundamentalistische beweging. Tussen 1996-2001 zetelde het Taliban-regime in de aangrenzende provincie Kandahar.

Na 2001 namen de Britten de provincie onder hun hoede tijdens de internationale operatie in Afghanistan. Ook Nederlandse troepen kwamen sporadisch in actie in Helmand. De Afghanistan-missie is er niet in geslaagd de Taliban buitenspel te zetten.

Behalve de rebellerende Taliban, met wie de Afghaanse regering al vijftien jaar in conflict is, strijdt Kabul sinds kort ook tegen militanten van Islamitische Staat in het oosten. Het accent van de Afghaanse troepenmacht lag afgelopen maand op de strijd tegen IS.