De sms bestaat 25 jaar. Maar haalt hij een volgend jubileum?
© EPA

De sms bestaat 25 jaar. Maar haalt hij een volgend jubileum?

Op 3 december was het 25 jaar geleden dat de eerste sms verstuurd werd. Maar sinds WhatsApp is het de vraag hoelang deze dienst nog blijft bestaan, schreef Volkskrantredacteur Anna van den Breemer vijf jaar geleden al. Lees het verhaal hieronder terug.

Op 3 december 1992 stuurde de Britse Neil Papworth een sms'je met 'MERRY CHRISTMAS' naar de mobiele telefoon van Vodafone-manager Jarvis. Niet vanaf zijn telefoon, dat kon toen nog niet, maar vanaf de computer. 'It was just another day at the office', volgens Papworth. Maar met dat berichtje schreef hij geschiedenis.

Verwachtingen waren er niet. 'Het was toen niet zo'n big deal', zei Papworth. 'Ik vond het een slimme manier om binnen het bedrijf te communiceren. Nooit gedacht dat het commercieel zo groot zou worden.'

In 1993 ontwikkelde Nokia het eerste toestel waarmee smsjes verstuurd konden worden. Pas in 1999 werd het mogelijk om berichtjes te sturen naar toestellen van een andere operator. Eenmaal commercieel in de markt gezet, groeiden de tekstberichten van maximaal 160 tekens vooral dankzij jonge gebruikers wereldwijd uit tot een cultureel fenomeen, met een eigen idioom van afkortingen, en tot een ook door bedrijven en overheden veel gebruikt communicatiemiddel. Telecombedrijven zaten op een goudmijn; de miljarden stroomden binnen.

WhatsApp
De sms heeft het nu lastig, met de komst van gratis alternatieven zoals WhatsApp. Het aantal smsjes neemt af. Volgens cijfers van telecomtoezichthouder Opta werd in de tweede helft van 2010 een piek bereikt met bijna 6 miljard sms-berichten. Daarna ging het bergafwaarts naar 5,2 miljard over de laatste 6 maanden van 2011 tot 4,3 miljard over de eerste 6 maanden van dit jaar.

Het internationale onderzoeksbureau Ovum berekende dat telecombedrijven wereldwijd dit jaar 23 miljard dollar (18 miljard euro) aan sms-inkomsten misliepen. Zorgde de sms in 2009 nog voor 57 procent van de 'niet-spraak' inkomsten, in 2012 zou dit percentage dalen tot 47 procent. Het onderzoeksbureau voorspelt dat het verlies in 2016 oploopt tot 54 miljard dollar per jaar.

Deskundigen denken dat de sms het 40-jarige jubileum niet zal halen. Volgens de Nederlandse analist Ed Achterberg van onderzoeksbureau Telecompaper staat het vast dat de sms het niet nog eens 20 jaar redt. Volgens hem heeft al 60 procent van de mobiele telefoonbezitters in Nederland een smartphone. 'Het houdt een keer op.'

En Neil Papworth, wat denkt hij? 'Ik kan me voorstellen dat operators het aantal communicatiesystemen dat ze in gebruik hebben, willen verminderen. Als iedereen altijd 'aan' is, waarom nog sms gebruiken?' Toch denkt hij dat de sms nog wel even zal blijven bestaan. 'Iedereen heeft zijn eigen voorkeur. Maar wat heeft iedereen standaard op zijn telefoon?'