Noord-Koreaanse soldaten gluren naar soldaten van het VN-bataljon bij de 'gezamenlijke veiligheidszone'.
Noord-Koreaanse soldaten gluren naar soldaten van het VN-bataljon bij de 'gezamenlijke veiligheidszone'. © EPA

Overloper Noord-Korea vecht voor zijn leven na een van de roerigste dagen in grenszone sinds wapenstilstand 1953

'De komende tien dagen zijn cruciaal', zei chirurg Lee Kook-jong dinsdag voor het ziekenhuis tegenover een zee van verslaggevers. Veel Zuid-Koreanen houden sindsdien hun adem in. Een Noord-Koreaanse soldaat vluchtte maandag op klaarlichte dag over de militaire demarcatielijn naar Zuid-Korea, terwijl zijn medesoldaten hem onder vuur namen. Het was een van de roerigste dagen in de grenszone sinds de wapenstilstand van 1953.

De soldaat waagde de oversteek uitgerekend op het zwaarst bewaakte punt: de 'gezamenlijke veiligheidszone'. Onder toezicht van de VN staan hier militairen uit Noord en Zuid op een paar meter afstand tegenover elkaar. Bill Clinton noemde het ooit 'de engste plek op aarde'.

Soldaten van het VN-bataljon schrokken even na 15 uur op toen ze lawaai hoorden uit noordelijke richting. Op camerabeelden zagen ze hoe aan de andere kant van de grens een jeep in volle vaart hun kant op reed, slipte, twee wielen verloor en in een greppel tot stilstand kwam. Een jonge, ongewapende soldaat kroop eruit en sprintte richting de grens, achtervolgd door vier medesoldaten.

De gedemilitariseerde zone ligt vol met landmijnen en als je er gespot wordt, ben je vogelvrij. Veertig kogels vuurden de soldaten op de vluchter af, waarvan er vijf tot zeven hun doel raakten. Zwaargewond vond de soldaat dekking achter een gebouw vijftig meter ten zuiden van de grens.

De Noord-Koreanen hadden nog nooit in de veiligheidszone in zuidelijke richting geschoten. Amerikaanse en Zuid-Koreaanse soldaten kropen met het wapen in de aanslag naar de gewonde militair en brachten hem in veiligheid.

Noord-Koreanen worden door de Zuid-Koreaanse overheid doorgaans met open armen ontvangen. Ze krijgen automatisch het paspoort van de Republiek Korea. Voor de soldaat werd maandag dan ook alles uit de kast getrokken. Hij werd niet naar een ziekenhuis in Seoul gevlogen, maar naar het academisch ziekenhuis van Suwon, dertig kilometer zuidelijker. Daar werkt Lee Kook-jong, de beste trauma-arts van het land.