Grote internationale mensensmokkelbende opgerold door vijf EU-lidstaten
© Marcel van de Bergh / de Volkskrant

Grote internationale mensensmokkelbende opgerold door vijf EU-lidstaten

Bij een gezamenlijke actie van vijf EU-lidstaten is vandaag een internationale bende opgerold die sinds juni 2016 in 48 transporten meer dan vierhonderd migranten via Rotterdam naar Engeland heeft gesmokkeld. Er zijn bij 42 huiszoekingen 26 arrestaties verricht in België, Bulgarije en het Verenigd Koninkrijk.

Politie en justitie in Nederland waren met collega's uit Frankrijk, België, Bulgarije en het Verenigd Koninkrijk betrokken bij het onderzoek, dat is uitgevoerd in samenwerking met Europol en Eurojust. Aanleiding voor het grootschalige onderzoek was de arrestatie van twee Bulgaarse chauffeurs vorig jaar augustus in Europoort Rotterdam. Zij stonden op het punt aan boord te gaan van een ferry naar Hull. In hun bestelbus bleken zij achter een dubbele wand illegale migranten uit Vietnam te vervoeren, die zij in een bos in Frankrijk hadden opgepikt. De chauffeurs zijn dit jaar veroordeeld tot achttien en dertig maanden cel wegens betrokkenheid bij mensensmokkel.

Er was een totaal gebrek aan respect voor de fysieke omstandigheden van de slachtoffers

De twee Bulgaren bleken pionnen in een internationaal opererende mensensmokkelbende. Met aan het hoofd een aan een rolstoel gebonden man uit Afghanistan, die in het Verenigd Koninkrijk woont. De migranten die zij illegaal via Rotterdam naar Engeland vervoerden, kwamen onder meer uit Vietnam, Afghanistan, Pakistan, Irak, Syrië en Albanië. Een aantal is vandaag bij huiszoekingen in België en het Verenigd Koninkrijk aangetroffen.

De illegale migranten werden vervoerd in dubbele bodems en tussen dubbele achterdeuren van bestelbussen. 'In vaak erbarmelijke, levensgevaarlijke omstandigheden,' zegt een woordvoerder van Eurojust, het agentschap voor Europese justitiële samenwerking. Ze hadden vaak amper ruimte om te bewegen. Het Belgische federale parket spreekt van een 'totaal gebrek aan respect voor de fysieke omstandigheden van de slachtoffers.'

Behalve mensensmokkel wordt de bende ook verdacht van witwassen. Hoeveel de bendeleden voor het transport vroegen, is nog niet duidelijk. Maar doorgaans wordt er per persoon zo twee- tot tienduizend euro gevraagd, aldus de woordvoerder van Eurojust.

Het oprollen van de bende is de grootste actie dit jaar tegen mensensmokkel in Europa, zegt Robert Crepinko van Europol. Het blijkt volgens hem heel eenvoudig voor één crimineel vanuit een Europees land een internationale bende te leiden die migranten uit uiteenlopende landen via Europese lidstaten naar Engeland smokkelen.

Europol wees onlangs op een toename van het aantal migranten dat in levensgevaarlijke omstandigheden, bijvoorbeeld in verborgen ruimtes in vrachtwagens en bestelbussen, de Europese Unie wordt binnengesmokkeld.