Econoom Guido Menzio.
Econoom Guido Menzio. © Penn Economics

Econoom van vliegtuig gehaald om 'verdachte' wiskundesommen

Een Italiaan met differentiaalvergelijkingen: dan moet je oppassen. Vorige week werd op een binnenlandse vlucht in Amerika een hoogleraar uit een vliegtuig gehaald omdat hij verdachte aantekeningen aan het opschrijven was. De alarmbellen die daardoor afgingen, leverden een vertraging van twee uur op, zo schreef The Washington Post zaterdag.

Guido Menzio, een 40-jarige economiehoogleraar aan de Universiteit van Pennsylvania, zat al in het vliegtuig van American Airlines voor een korte vlucht van Philadelphia naar Syracuse toen er een vrouw naast hem kwam zitten. Ze begon een praatje, zoals Amerikanen dat altijd doen. Waar hij vandaan kwam, of Syracuse zijn thuis was. Maar Menzio reageerde heel kortaf: hij was op weg naar een conferentie, en legde geconcentreerd de laatste hand aan zijn presentatie, een technisch wiskundig verhaal over het moment dat winkeliers hun prijzen veranderen.

De vrouw zag de krabbels. Onbegrijpelijke symbolen. Kromme lijnen die bij elkaar kwamen. In  Amerika maant het ministerie van Binnenlandse Veiligheid burgers continu tot oplettendheid. 'Als je iets ziet, zeg dan wat', hangt er op posters in metro's en vliegvelden.

Ondervraagd

Deze vrouw - in de dertig, op slippers, blond - had inderdaad wat gezien. Een man met een mediterraan uiterlijk, warrige zwarte krullen en een baard met een onduidelijke status, die niet wilde praten en in een onbekende taal communiceerde.

Ze wist genoeg. Ze schreef iets op een briefje en gaf het aan het personeel. Het vliegtuig, dat al richting startbaan ging, bleef wachten. Even later reed het terug naar de gate en werd de vrouw uit het vliegtuig gehaald. Weer wat later kwam de piloot langs bij Menzio: of ook hij wilde meekomen.

Menzio, vorig jaar uitgeroepen tot meest veelbelovende Italiaanse econoom onder de veertig, werd ondervraagd door een FBI-type, schreef hij, die hem vertelde waarom hij uit het vliegveld werd gehaald. Toen de professor in lachen uitbarstte en zijn aantekeningen liet zien, mocht hij terug. 'De piloot leek zich te schamen', schreef Menzio aan The Washington Post.

De hoogleraar zegt dat hij 'met respect werd behandeld', maar dat het hem verbaast dat onwetendheid zulke consequenties heeft. 'Als iemand eenmaal alarm heeft geslagen stopt alles, puur op basis van de informatie van iemand die totaal geen idee heeft.'

Menzio vloog verder naar Syracuse. Zijn medepassagier nam een andere vlucht.