Een uitgebrande buurt in Santa Rosa.
Een uitgebrande buurt in Santa Rosa. © AFP

Bosbranden op weg om ergste van Californië te worden: 23 doden en 550 vermisten

De vele bosbranden die al dagen aanhouden in Californië, dreigen de dodelijkste en meest destructieve in de geschiedenis van de staat te worden. De aanwakkerende wind bemoeilijkt het blussen waardoor donderdag nog meer gebied getroffen dreigt te worden. Het dodental is opgelopen tot 23 en 550 bewoners worden nog vermist. Zo'n 70 duizend hectare is verwoest.

Door de communicatieproblemen is contact met veel personen die als vermist zijn opgegeven niet mogelijk.

Het gebied in het noorden van Californië is kurkdroog na een zomer waarin het nauwelijks heeft geregend. Zo'n 3.500 woningen en gebouwen zijn tot nu toe verwoest door de ruim twintig branden die in acht counties woeden. Het aantal gewonden is opgelopen tot 180. Verwacht wordt dat het dodental nog verder zal oplopen. Zo'n 20 duizend bewoners zijn geëvacueerd.

De vlammen worden aangewakkerd door een hete, droge wind die soms de snelheid van een orkaan heeft. Op woensdagavond kregen alle vijfduizend bewoners van het stadje Calistoga in de Napa-vallei opdracht snel te vertrekken vanwege de oprukkende branden. Het plaatsje werd op de eerste dag van de branden nog gespaard. 'Er is krachtige wind voorspeld', aldus het stadsbestuur in een bericht aan de bevolking.

De branden begonnen zondag door nog onduidelijke oorzaak. De brandweer gaat niet uit van brandstichting. Mogelijk zijn elektriciteitspalen omgewaaid door de wind en heeft kortsluiting de al droge natuur in vuur en vlam gezet. 'Dat is zeker een mogelijke oorzaak', aldus een woordvoerder van de dienst Bosbouw van de staat. 'Elektriciteitspalen zijn vaak de oorzaak van brand als de wind heel sterk is.'

Evacuaties

De evacuaties verlopen chaotisch en de brandweer heeft moeite met blussen. Het vuur beweegt zich zo snel dat sommige slachtoffers in hun slaap overvallen werden. Tienduizenden mensen is opgedragen het gebied te verlaten. Het is niet duidelijk hoeveel van de honderden vermisten wel in veiligheid zijn, maar zich nog niet hebben gemeld. De autoriteiten roepen  iedereen op zo snel mogelijk contact op te nemen met familie.

Het gebied is wereldwijd bekend om de wijnen en omvat Sonoma County en Napa. Dertien wijngaarden zijn verwoest en wijnmakers maken zich zorgen dat de rook de druiven die nog niet geplukt zijn verpest. De gouverneur heeft in verschillende delen van Californië de noodtoestand uitgeroepen.

De autoriteiten in Californië hebben gezegd dat er nu bijna 8000 brandweerlieden in touw zijn voor de bestrijding van de 22 natuurbranden in het noorden van de staat. Vanuit de buurstaten is er nog versterking onderweg. De vuurzeeën worden zowel op de grond als vanuit de lucht bestreden. De vrees bestaat dat branden ten noorden van San Francisco in elkaar overgaan en dan een nog veel groter gebied zullen bedreigen.