Blunder Noord-Korea: leger zou Amerikaanse B-1-bommenwerpers niet hebben zien aankomen

Hoe machtig is krijgsmacht van Kim Jong-un eigenlijk?

De door Pyongyang zo gevreesde Amerikaanse B-1-bommenwerpers die de VS zaterdag dichtbij Noord-Korea lieten vliegen, waren bedoeld als waarschuwing aan Kim Jong-un. Maar het begint er steeds meer op te lijken dat zijn leger, dat is uitgerust met veel ouderwets materieel, de vliegtuigen helemaal niet opmerkte. De Zuid-Koreaanse spionagedienst zegt nu dat de kans groot is dat de Noord-Koreaanse radar blunderde bij het ontdekken van de twee B-1's.

Als de analyse van de Zuid-Koreaanse inlichtingendienst NIS klopt, dan zullen de Amerikaanse oorlogsplannen voor een eventueel conflict met Noord-Korea bijgesteld moeten worden.  

Tenzij het Pentagon natuurlijk al langer in de gaten heeft dat de radarbataljons van Kim niet naar behoren functioneren. Want als het klopt dat Noord-Korea blunderde, kan dit voorstanders in de regering-Trump van een preventieve aanval op Noord-Korea's raket-en nucleaire programma of om het regime te 'onthoofden' flink aanmoedigen. Want hoe machtig is het Noord-Koreaanse leger eigenlijk, met name bij een verrassingsaanval?

De B-1 Lancer, een van Amerika's drie langeafstandsbommenwerpers, wordt door Pyongyang gevreesd omdat het een razendsnelle 'vliegende truck' is. Het toestel kan tijdens één vlucht 84 bommen van 500 pond of 15 'bunker busters' laten neerdalen op opslagplaatsen, commandocentra of bunkers van Kim en zijn generaals. De VS beschikken over 62 van deze strategische bommenwerpers die ooit bedoeld waren als opvolger van de B-52. Daarnaast hebben ze 77 B-52's en twintig van de moderne B-2-stealthvliegtuigen, high tech-bommenwerpers die ongemerkt een land kunnen binnensluipen omdat ze nauwelijks op de radar kunnen worden ontdekt.

De pijnlijke miskleun van Noord-Korea kwam aan het licht tijdens een briefing van de NIS aan de commissie voor de inlichtingendiensten van het Zuid-Koreaanse parlement. De parlementariërs werden achter gesloten deuren ingelicht over de opvallende missie 's avonds van de Amerikaanse vliegtuigen. Het Pentagon ontkent de NIS-analyse niet.

Middernacht

Het Pentagon stuurde de twee B-1's, die opstegen vanaf het Amerikaanse eiland Guam zo'n drieduizend kilometer verderop, in het geniep naar een gebied ten noorden van de zeegrens tussen de beide Korea's. De bommenwerpers, die zo'n kleine 40 duizend kilo aan bommen kunnen vervoeren, werden begeleid door F-15's die vanaf de Amerikaanse luchtmachtbasis op het Japanse eiland Okinawa waren opgestegen. 

Het was voor het eerst in ruim twintig jaar dat Amerikaanse bommenwerpers zich zo ver noordelijk lieten zien. De VS wilden Noord-Korea zo duidelijk maken hoe serieus president Trump het 'roekeloze gedrag' van Pyongyang neemt, aldus het Pentagon.

Een dag eerder had Noord-Korea nog gedreigd een waterstofbom te testen in de Stille Oceaan. Dit dreigement kon Washington niet accepteren. 'Deze missie is een demonstratie van de vastberadenheid van de VS en een duidelijke boodschap dat de president alle militaire opties heeft om welk gevaar dan ook te verslaan', aldus het Pentagon in een verklaring nadat de B-1's zondag weer veilig waren teruggekeerd.

Maar volgens Zuid-Korea ontdekten de Noord-Koreanen de vlucht van de B-1's niet eens. 'Wij kregen van de NIS te horen dat Noord-Korea, omdat het rond middernacht was, er geen rekening mee hield óf omdat hun radarsystemen niet in staat waren om ze te ontdekken', aldus commissievoorzitter Lee Cheol-woo na afloop van de besloten zitting tegen het Zuid-Koreaanse persbureau Yonhap.

Waarschuwen

De VS hebben met dit machtsvertoon vrijwel zeker ook willen testen of Noord-Korea in staat was om de B-1's 's nachts te ontdekken. Alle andere vluchten die het afgelopen jaar werden uitgevoerd om Pyongyang te waarschuwen, waren namelijk overdag en voornamelijk boven Zuid-Korea.

Als een preventieve aanval op Noord-Korea's raket-en nucleaire arsenaal wordt overwogen, dan zal die vrijwel zeker 's nachts plaatsvinden. Behalve de B-1, kunnen de VS hiervoor ook de B-2 inzetten die vanwege de stealth-eigenschappen de Noord-Koreaanse raketverdediging kan omzeilen en diep in het land bombardementen kan uitvoeren. 

Hoe vernietigend de B-1 kan zijn, bleek na 9/11 tijdens de invasie van Afghanistan. Acht B-1's namen toen in het eerste halfjaar veertig procent van de bommen voor hun rekening die de VS en de bondgenoten gooiden op strijders van de Taliban en Al Qaida. 

In tegenstelling tot het zuiden, dat is volgestopt met hypermodern Amerikaans wapentuig, beschikt het Noord-Koreaanse leger niet over de meest geavanceerde radarsystemen. Hoewel Pyongyang de afgelopen jaren in staat is gebleken om kernwapens te maken, is een flink deel van de conventionele wapens relatief oud.

Zo vliegt Kims luchtmacht nog altijd met gevechtsvliegtuigen, zoals de MiG-21 en de MiG-23, uit de jaren zestig. Deze toestellen kunnen bij een aanval vanaf grote afstand, vaak zo'n honderd kilometer, worden neergehaald door de F-15's en F-16's die de B-1's beschermen tijdens hun bombardementsmissie.

Nadat de VS de vlucht van de B-1's bekend hadden gemaakt, reageerde Noord-Korea overigens wel. Zo werd volgens de NIS de kustverdediging in alle haast versterkt en werden gevechtsvliegtuigen verplaatst, dichter bij de kust. Ook dreigde Pyongyang maandag op opvallend agressieve toon, alsof het betrapt was op een fout, de B-1's neer te schieten in internationaal luchtruim bij een volgende Amerikaanse 'provocatie'. 

De VS gebruiken het toestel, dat met een snelheid van zo'n 1.300 kilometer per uur vliegt, steeds meer om Noord-Korea te intimideren. De allereerste keer dat het in een oorlog werd gebruikt, was in 1998 in Irak. Vier jaar eerder had de regering-Clinton besloten de bommenwerper niet meer in te zetten voor nucleaire missies.

Alleen de B-2, die opstijgt vanaf de luchtmachtbasis Whiteman in Missouri, en de B-52 kunnen worden gebruikt voor nucleaire bombardementen. De foto's die het Amerikaanse Pacific Command deze dagen verspreidt van oefeningen van B-1's boven het Zuid-Koreaanse Pilsung, met 2.000 pond zware bommen, moeten Kim ervan overtuigen waartoe de Lancers in staat zijn met 'slechts' conventionele bommen in het laadruim.