Padman de film.
Padman de film. ©

Amerika heeft Superman, maar India heeft nu Padman, een held die van maandverband zijn levenswerk maakt

'Amerika heeft Superman, Batman, Spiderman! Maar India heeft -  spannend muziekje - Padman!' Zo begint de trailer van een Bollywoodfilm over een onwaarschijnlijke held: een man die van maandverband (sanitary pads) zijn levenswerk heeft gemaakt. Menstruatie is niet bepaald een sexy onderwerp, zeker niet in een land waar de maandelijkse stonde een groot taboe is. Juist dat hopen de makers met deze film, die vrijdag in India in première gaat, te doorbreken.

Het waargebeurde verhaal gaat over Arunachalam Muruganantham, een man uit een klein dorpje in de Indiase deelstaat Tamil Nadu, die nog nooit heeft nagedacht over ongesteldheid. Totdat hij de smerige doeken zag waar zijn jonge echtgenote elke maand mee in de weer was. 'Ik zou die dingen niet eens gebruiken om mijn auto mee schoon te maken', zei hij in een interview met The Guardian. Maar maandverband was veel te duur, legde zijn vrouw uit. Als ze dat zou kopen, zou ze nog maar de helft van de melk kunnen betalen.

Zware infecties

Het zette Muruganantham aan het denken. In India heeft slechts 12 procent van de vrouwen toegang tot tampons of maandverband. De rest improviseert met oude kranten of lappen stof, gevuld met bladeren of zaagsel. Volgens de Indiase overheid loopt 70 procent van de vrouwen daardoor risico op zware infecties. Bovendien wordt menstruatie als iets smerigs gezien: in veel gebieden mogen menstruerende vrouwen niet in tempels of keukens komen omdat ze dan onrein zijn.

Muruganantham besloot zijn vrouw te helpen en begon te experimenteren met katoen. Zijn eerste prototypes waren niet bepaald succesvol en na een tijdje weigerden zijn vrouw en haar zussen nog langer voor proefkonijn te spelen. Toen hij andere vrouwen in het dorp benaderde, werd hij als een perverseling weggezet, en zijn vrouw heeft hem zelfs een tijdje verlaten. Maar Muruganantham zette door. Hij testte zijn producten zelf met een rubberen blaas en dierenbloed, en na vier jaar had hij een machine ontwikkeld die maandverband maakte voor een derde van de commerciële prijs, en ook de machines zelf waren niet duur om te produceren.

Deze film was een onverwacht grote hit die bovendien een dialoog over het probleem op gang heeft gebracht

Boodschap

De machines worden nu in het hele land gekocht door vrouwengroepen, ondernemers en scholen, waar duizenden arme vrouwen weer een baan aan overhouden. In 2014 werd Muruganantham door het weekblad Time uitgeroepen als een van de 100 invloedrijkste mensen ter wereld, en de regering heeft Padman een van de hoogste onderscheidingen van het land gegeven.

Nu is er dus ook een film, met in de hoofdrol Akshay Kumar. Deze acteur speelt vaak grote rollen in Bollywoodproducties die miljoenen euro's opleveren, maar draait zijn hand niet om voor kleinere producties met een boodschap. Vorig jaar bijvoorbeeld, speelde Kumar de hoofdrol in de komedie Toilet: Ek Prem Katha (Toilet: een liefdesverhaal) over het tekort aan toiletten in India, ook al zo'n zaak bij vrouwen voor grote problemen zorgt. Deze film was een onverwacht grote hit, die bovendien een dialoog over het probleem op gang heeft gebracht.

Dat moet Padman ook gaan doen, zegt de acteur in een interview met de Hindustan Times. 'Toen ik 20 was, wist ik niet eens dat er zoiets als menstruatie bestond. Het is tijd om het taboe te doorbreken, en volwassen met het onderwerp om te gaan.'