Ali Abdullah Saleh in 2007.
Ali Abdullah Saleh in 2007. © AFP

Aanhangers bevestigen dood Jemenitische ex-president Saleh

De Jemenitische ex-president Ali Abdullah Saleh is om het leven gekomen bij een aanval van de door Iran gesteunde Houthi-rebellen in de hoofdstad Sanaa. Saleh's partij en diverse medewerkers bevestigden zijn dood in de loop van de dag, nadat de Houthi-rebellen en de internationaal erkende regering van Jemen hadden gezegd dat de oud-president was omgekomen.

Op sociale media worden beelden verspreid van de dode ex-president. Houthi-rebellen slepen met een lichaam en roepen 'God is groot'.

In het hoofd van het slachtoffer is een schotwond te zien. Daarna wordt het lijk, gewikkeld in een laken, in de laadbak van een pick up-truck gegooid. Volgens de strijders werd Saleh gedood toen hij probeerde te vluchten uit de hoofdstad. 

De dood van Saleh, tot het weekeinde nog een bondgenoot van de Houthi's in de burgeroorlog, komt nadat hij in het weekeinde plotseling afstand nam van de Houthi's. Hij zocht toen toenadering tot de door Saoed-Arabië geleide coalitie die de Houthi's al drie jaar bestrijdt met luchtbombardementen.

De leider van de Houthi's, Abdul Malik al-Houthi, zei dat de dood van Saleh een overwinning was op de Saoedi's. Hij maakte Saleh uit voor een verrader. De Houthi-leider feliciteerde de Jemenitische bevolking met 'deze historische en uitzonderlijke dag waarop verraad faalde, deze zwarte dag voor de agressors'. 

Saleh kwam om het leven nadat Houthi-strijders zijn huis in  het centrum van de hoofdstad hadden aangevallen. Hij wist te ontkomen in een auto maar de oud-president werd even later in een hinderlaag toch gepakt en gedood. Zijn huis werd opgeblazen. Een radiostation en een tv-zender van de Houthi's meldden direct dat Saleh, die het land tussen 1990 en 2012 regeerde, bij de aanval was omgekomen. 'De leider van het hoogverraad is gedood', aldus het tv-station Al-Masriah van de Houthi's.

Bloedige

Mede dankzij de steun van Saleh en strijders die hem gunstig gezind waren, wisten de Houthi's in 2014 de hoofdstad in te nemen. Maar dit bondgenootschap stond de afgelopen maanden flink onder druk omdat de Houthi's vermoedens hadden dat Saleh toenadering zocht tot de militaire coalitie onder leiding van de Saoedi's.

Ali Abdullah Saleh (75) leidde Jemen, het armste land van het Midden-Oosten, met harde hand. Hij werd in 2011 gedwongen te vertrekken, tijdens de Arabische lente, vooral na enorme straatprotesten. Saleh bleef in het land en hield achter de schermen controle. 

Sinds een kleine drie jaar is Jemen verwikkeld in een bloedige burgeroorlog. In het noorden van het land opereren de Houthi-rebellen. Zij hebben onder meer de hoofdstad Sanaa in handen en teren op het sterke militaire arsenaal dat Saleh heeft achtergelaten. Het zuiden, inclusief de havenstad Aden, is in handen van een mengelmoes aan strijdkrachten die loyaal zijn aan president Abed Rabbo Mansour Hadi. Hij leeft in ballingschap in Saoedi-Arabië, het land dat hem samen met de Verenigde Arabische Emiraten steunt. Hadi riep de Jemenieten maandag op, na de dood van Saleh, in opstand te komen tegen de Houthi's. 

Het conflict, dat aan bijna tienduizend mensen het leven heeft gekost, verkeert al maanden in een impasse; geen van de strijdende partijen is bij machte de overhand te krijgen. Volgens cijfers van de VN hebben ongeveer 20,7 miljoen Jemenieten dringend humanitaire hulp nodig.