George Saunders krijgt de Man Booker Prize voor de beste Engelstalige roman overhandigd.
George Saunders krijgt de Man Booker Prize voor de beste Engelstalige roman overhandigd. © AFP

George Saunders wint de Man Booker Prize voor beste Engelstalige roman

De Man Booker Prize voor de beste Engelstalige roman is dit jaar toegekend George Saunders voor zijn roman Lincoln in the Bardo. Hij troeft daarmee een gelauwerd schrijver als Paul Auster en diverse malen eerder genomineerde auteurs als Ali Smith en Hamid Mohsin af.

Van alle boeken op de shortlist van zes titels was Lincoln at the Bardo (Bloomsbury, de Nederlanse vertaling verscheen bij uitgeverij De Geus) qua opzet het meest avontuurlijk. Dit romandebuut van deze gelauwerde verhalenschrijver beschrijft hoe een ontroostbare Abraham Lincoln het graf van zijn elfjarige zoontje Willy bezoekt, na diens dood in 1862.

De Man Booker Prize geldt als de meest begeerde literaire prijs in het Engelse taalgebied

Daar wordt hij deelgenoot van een reeks monologen en dialogen van een groep mensen die zich in het bardo bevinden: volgens het Tibetaans-boeddhisme het overgangsgebied tussen dood en wedergeboorte. In Lincoln in the Bardo komt een veelheid van stemmen aan het woord, alle van mensen die om uiteenlopende redenen nog geen afstand kunnen nemen van hun vorige leven. Ook de gekwelde Lincoln, die bovendien nog de Amerikaanse Burgeroorlog (1861-1865) op zijn bordje heeft, voert het woord in deze roman die gaandeweg steeds meer imponeert.   

Met de bekroning van George Saunders gaat nu voor het tweede achtereenvolgende jaar een Amerikaanse auteur met de Booker strijken. Vorig jaar won Paul Beatty de prijs met The Sellout (De verrader). Waarschijnlijk zal dit de discussie nieuw leven inblazen of het wel zo'n goed idee was dat de prijs drie jaar geleden ook voor Amerikaanse schrijvers werd opengesteld, en niet alleen voor auteurs uit het Verenigd Koninkrijk en de Gemenebest. Wordt de spoeling zo voor Britse auteurs niet erg dun?

Opmerkelijk genoeg was het Washington Post-criticus Ron Charles die enkele weken geleden een Amerikaanse bijdrage leverde aan deze discussie. Hij stelde dat de Amerikanisering van de Booker zijn landgenoten een kans ontneemt om belangrijke boeken 'van buiten' te ontdekken. Immers: geen land zo xenofoob in zijn literaire keuzes als de VS. Tijd voor een literaire Brexit, aldus Charles.   

De Man Booker Prize, die in 1969 voor het eerst werd uitgereikt, geldt als de meest begeerde literaire prijs in het Engelse taalgebied, niet alleen vanwege het geldbedrag dat ermee gemoeid is (50.000 pond), maar ook omdat hij een grotere invloed heeft op de verkoopcijfers van andere literaire prijzen.