De Britse Maagdeneilanden: een speeltuin voor zeilers

Beginners op het gebied van zeezeilen kunnen gerust hun gang gaan op de Britse Maagdeneilanden. Feestbeesten en natuurliefhebbers trouwens ook.

null Beeld Noel van Bemmel
Beeld Noel van Bemmel

Je weet dat je ver van huis bent, misschien wel aan het begin staat van een memorabel avontuur, als je zacht wiegend in een scheepskooi door een luik naar boven kijkt. Een lijn klappert tegen de mast, water klotst tegen de romp en een tropische sterrenhemel wiebelt heen en weer. Daar is de Grote Beer en daar is-ie weer weg. Niet te lang omhoog staren, morgen op tijd eruit en koers zetten naar een nieuwe baai. Of eigenlijk: naar een nieuwe schuilplaats voor de winter.

We zijn niet de enigen die er zo over denken. Zeilers van over de hele wereld verzamelen zich vanaf december in het Caraïbisch gebied voor een warme bries en een permanent happy hour. Vooral de Britse Maagdeneilanden zijn populair bij huurders en beginners. Je vaart er beschut tegen de golven van de oceaan, altijd met land in zicht en je kunt kiezen uit de grootste vloot huurjachten. De British Virgin Isles, 'BVI' zeggen de bewoners zelf, zijn de Friese Meren van de wereld. Overal zie je witte polyester boten varen op weg naar een volgende piratenbar of snorkelplek.

Echte zeilers, zo zeggen zij zelf, kiezen voor een rank zeilschip dat stevig helt bij halve wind en waar de thermoskan wordt doorgegeven in de krappe kuip. Aan het roer een koersvaste zeebonk die trots is op zijn zeildiploma's en vaarbewijzen. Dat hebben wij niet; ik houd niet eens van Fisherman's Friend. We huren een 15 meter lange en 8 meter brede catamaran met een kapitein en een kok. De leefkeuken gaat over in een ruim terras en de muziekinstallatie reikt tot de boegspriet. Op de trampoline tussen de rompen kun je urenlang lezen en zonnen. Partyboten, oordelen de echte zeilfanaten. Een coole cat, vinden wij.

Drukte in de baaitjes van de eilanden. Beeld Noël van Bemmel
Drukte in de baaitjes van de eilanden.Beeld Noël van Bemmel

Pure luxe

Overal verdringen catamarans de klassieke zeilschepen. Om het nog erger te maken: de motorcats verdringen de zeilcatamarans. Reisgigant TUI Marine, met merken als Sunsail en The Moorings, probeert een groter publiek te interesseren voor een vakantie op het water. En veel vakantiegangers blijken voor gemak te kiezen. Zonder acht te slaan op hun nautische imago. Gezinnen die nog nooit overstag zijn gegaan op het Tjeukemeer, kunnen toch een gezamenlijk avontuur op zee beleven. Een schipper huren, die in het vooronder slaapt, is dan wel verstandig.

'Nou zeg het maar, waar willen jullie heen', vraagt schipper Maurizio. De 63-jarige Italiaan ontrolt een zeekaart op de grote tafel op het achterdek. 'Kijk, we liggen hier op hoofdeiland Tortola, en daar in het zuiden ligt Cooper Island; lekker rustig, en verder oostwaarts ligt het populaire strand The Baths, helemaal in het noorden het onbedorven Anegada. Dat vind ik zelf het mooist, maar als jullie liever feesten: daar heb je de Soggy Dollar Bar en daar is Willy T's.' De radio voorspelt windkracht 6, soms 7, maar dat is volgens de besnorde Maurizio - die als jongetje leerde zeilen op het Gardameer - geen probleem. 'We zijn zwaar, we slaan echt niet om.'

Aan boord van diens Knot on Call wordt duidelijk waarom catamarans aan populariteit winnen. De boot lijkt meer op een bungalow. Je hoeft geen trapje af om te koken in een donkere kajuit of een wc te delen. De vierkante kajuit op dekhoogte heeft veel glas, met een voor- en achterterras. Steek je iPhone in het dockingstation van Bose, vul je glas Campari met ijsblokjes uit de koelboxen op het achterdek en ga liggen op de trampoline waar af en toe wat warm zeewater op spettert. Dat is zo'n beetje de gang van zaken. In de twee rompen zitten vier slaapkamers met ieder een tweepersoonsbed en een badkamertje.

De Soggy Dollar Bar op het eiland Jost van Dyke Beeld Noël van Bemmel
De Soggy Dollar Bar op het eiland Jost van DykeBeeld Noël van Bemmel

Van piratenrustplaats naar speeltuin voor yachties

'Het hier is één grote badkuip', zegt Maurizio, die koers zet naar een eilandje verderop. De Maagdeneilanden waren ooit een rustplaats voor ontdekkingsreizigers en piraten, maar zijn nu een speeltuin voor yachties in de winter. In sommige baaien liggen wel tientallen jachten, plus een enkel megaschip van een ict-miljardair. Wie te laat komt, vindt geen boei meer en moet doorvaren. Tegen etenstijd varen fris gewassen passagiers in rubberbootjes richting strandtenten. Veel jachten hebben discolichten in hun mast en gekleurde schijnwerpers onder water. Muziek schalt over het water, hier en daar wordt gedanst op een achterdek.

'Ik kom voor beaches, bars and eye-candy', zegt Richard uit Californië. Op het strand drinkt een veertiger een Painkiller-cocktail uit een grote plastic beker. Hij kijkt twee dames in bikini na. Een oudere man uit Minnesota rookt een Cubaanse sigaar, zijn voeten in het warme zeewater. 'Het is hier zó relaxed.' Een groepje Duitse vrienden rond een picknicktafel: 'Het is hier overal feest. Heel anders dan rond de Middellandse Zee.' Kapitein Maurizio: 'Ik stel allerlei mooie eilanden voor, maar de meeste gasten halen hun verlanglijstje van internet: Willy T's, Soggy Dollar Bar, The Baths, Foxy's en de Bitter End Yachtclub.'

'We stonden wel even raar te kijken', zeggen Sander en Wendy uit Nieuwerkerk aan den IJssel. Het stel dronk een cocktail op een populaire barboot, waar een meisje naakt op de bar ging liggen. 'Ze kreeg slagroom en een kers op haar borsten en kruis, waarna haar vriend begon te likken.' Daarna sprong ze in zee en werd beloond met het felbegeerde T-shirt 'I jumped naked from the Willy T.' Wendy: 'Eigenlijk is dat niks voor ons.' Maar verder beleven deze dertigers een mooie huwelijksreis. Voor 3.800 euro huurden ze een zeilschip voor twee weken. 'Als je zelf kookt, is zeilen best te betalen.'

Onderwaterverlichting Beeld Noël van Bemmel
OnderwaterverlichtingBeeld Noël van Bemmel

Vlieland, maar dan met flamingo's

Onze opdracht voor schipper Maurizio: zoek een verlaten baai waar we kunnen snorkelen, barbecuen op het strand en slapen aan dek. Dat valt niet mee. Lang niet alle baaien bieden beschutting tegen wind en golven, veel zijn al vol of verboden na zonsondergang, om de natuur rust te gunnen. Maar we vinden een plekje en springen joelend van de trampoline. Een hele andere ervaring: we snorkelen naast zeeschildpadden en schrikken van meterslange tarpons. Hun zilveren schubben blinken in de zon. Bij zonsopgang peddelen we op onze stand-up boards over vissen en koraal. Links en rechts duiken pelikanen met veel gespetter het water in.

Eén Maagdeneiland is anders: Anegada. Geen groene vulkanen, maar een platte pannekoek. Het Vlieland van de Caraïbische Zee, maar dan met flamingo's. Zeil gewoon een paar uur oostwaarts, langs de privé-eilanden van de Britse ondernemer Richard Branson, en je loopt al snel over een krakkemikkige pier richting scooterverhuur. De enige weg hobbelt langs ondiepe lagunes, verlaten zandstranden met overhangende palmen en hier en daar een resort dat wel een likje verf kan gebruiken.

'De mensen komen voor onze kreeften', zegt Monica Joseph. Die is volgens haar nergens zo stevig en lekker. De goedlachse Monica is een van de tweehonderd inwoners en runt de strandtent Flash of Beauty.

Nou ja strandtent, een keuken met zes picknicktafels en een koelkast waaruit je zelf bier moet pakken. 'Je kunt hier snorkelen tussen de verpleegsterhaaien en een huisje huren voor 150 dollar per nacht.' Monica wijst naar de fotogenieke Loblolly Beach voor de deur: 'Van mij mag je ook gratis op het strand slapen en onze toiletten gebruiken. Als je de volgende ochtend maar een ontbijt bestelt.'

Schoolmeisje op Anegada Beeld Noël van Bemmel
Schoolmeisje op AnegadaBeeld Noël van Bemmel

Mr. Foxy

Na een paar dagen denk je: zeezeilen is echt vakantie. Je loopt al dagen op blote voeten, in dezelfde zwemshort, je haar voelt als touw en je huid lijkt van melkchocolade. De enige juiste look voor een bezoek aan Mr. Foxy. De man die onlangs door de Britse koningin werd geridderd voor zijn pogingen de plaatselijke cultuur te beschermen. De 75-jarige baas staat in een gescheurd T-shirt zijn strandbar aan te vegen op het eiland Jost van Dyke.

'Ik begon hier met een stalletje in 1968. Toen was het hier mooier, toen was er nog niks', bromt Foxy. Hij liet een traditionele boot bouwen, waarmee schoolkinderen op zee les krijgen over het milieu. Foxy richtte ook een natuurorganisatie op, met twee betaalde krachten in een kantoortje bij de toiletten. Hun opdracht is het terugdringen van de milieubelasting door het vee op het eiland. De oude baas praat serieus over zijn milieuzorgen, totdat een groepje Amerikaanse bezoekers verschijnt.

null Beeld Stephen Wilcox
Beeld Stephen Wilcox

Hoe kom je er?

TUI Marine verhuurt ruim duizend jachten in twintig vaargebieden over de wereld. De Britse Maagdeneilanden zijn geschikt voor beginners door de korte vaarafstanden, weinig golven en de constante wind. Prijzen variëren van 300 dollar per dag voor een vijf jaar oud zeilbootje van 10 meter lengte, tot 3.000 dollar per dag voor een catamaran van 25 meter lengte, inclusief driekoppige bemanning en drie uitgebreide maaltijden per dag. TUI Marine exploiteert de merken themoorings.nl, sunsail.nl en footloosecharters.com. Vliegen naar Tortola kan met KLM vanaf 900 euro.

Tortola Beeld Noël van Bemmel
TortolaBeeld Noël van Bemmel
null Beeld Noël van Bemmel
Beeld Noël van Bemmel
null Beeld Noël van Bemmel
Beeld Noël van Bemmel
null Beeld Noël van Bemmel
Beeld Noël van Bemmel
null Beeld Noël van Bemmel
Beeld Noël van Bemmel
null Beeld Noël van Bemmel
Beeld Noël van Bemmel
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden