Veel meer dino’s hadden mogelijk veren

Meer dinosauriërs hadden mogelijk veren dan tot nu toe werd aangenomen. Primitieve veren blijken namelijk ouder dan gedacht: geen 150 maar 200 miljoen jaar....

Moderne vogels – feitelijk gevederde dinosauriërs – stammen af van theropoden, tweepotige vleesetende dino’s die op zeker moment veren hebben ontwikkeld. Veren zijn nu echter ook ontdekt bij een andere dinosaurusgroep. Dat suggereert dat de innovatie eerder is opgetreden, bij de vroegste dinosauriërs, zo’n 200 miljoen jaar geleden, schrijven Chinese paleontologen in Nature van 19 maart. Ze trekken die conclusie op basis van een nieuw fossiel uit China waarop duidelijk drie plukjes veren zijn te zien. De draadachtige ‘protoveren’ zijn onvertakt en van gelijke grootte. Alleen die op de staart zijn langer, een centimeter of zes. Volgens de onderzoekers waren het sierveren. De dino in kwestie, Tianyulong confuciusi, is een tweepotige Heterodontosaurus, een kleine planteneter die 140 tot 100 miljoen jaar geleden leefde. Opmerkelijk genoeg is Tianyulong geen theropode. Hij behoort zelfs niet tot de groep van de Saurischia (zoals de theropoden), maar tot de Ornithischia, een familie waartoe ook vierpotige reuzen als Stegosaurus en Triceratops behoorden. De twee takken splitsten circa 220 miljoen jaar geleden. Dat gevederde dino’s behalve bij de theropoden ook bij de Ornithischia voorkwamen, betekent volgens de Nature-auteurs dat de oorsprong van veren bij de voorouders van beide groepen dinosauriërs moet worden gezocht. Mogelijk waren veren tamelijk gewoon. Volgens sommige paleontologen hadden pterosauriërs, nog oudere verwanten van de dinosauriërs, ook veren. Dat dinosauriërs soms veren hadden, werd in 1996 ontdekt toen, ook in China, een 150 miljoen jaar oud fossiel opdook van Sinosauropteryx, een gevederde theropode van het soort waaruit later de oervogels zouden ontstaan.