Replica van een gladiatorenhelm in het archeologisch museum in Frankfurt.
Replica van een gladiatorenhelm in het archeologisch museum in Frankfurt. © EPA

Romeinse gladiatoren waren vega's

Bloeddorstige Romeinse gladiatoren hadden weinig op met vlees. Hun dieet was met veel graanproducten grotendeels vegetarisch. Ook dronken ze een 'powerdrankje' op basis van as van verbrande planten.

Dat gladiatoren er een vrijwel vleesvrij dieet op nahielden, werd ontdekt door onderzoekers van de medische universiteit in Wenen en de universiteit van Bern. De resultaten van hun studie zijn gepubliceerd in Plos One. Zij analyseerden door middel van spectroscopie de 1.800 jaar oude botten van 22 gladiatoren, die begraven lagen in Ephesus. De plaats met zo'n 200 duizend inwoners in het huidige Turkije maakte onderdeel uit van het Romeinse Rijk. De graven werden in 1993 ontdekt.

De botten onthulden dat de gladiatoren vooral gerst, tarwe en bonen aten. De gerst (barley in het Engels) op het menu verklaart dat gladiatoren in het Engels ook wel 'barley men' worden genoemd. Behalve vlees, lieten ook bijna alle vechters zuivelproducten links liggen.

Daarvoor in de plaats namen ze een bijzonder asdrankje op basis van planten. Het zou ze hebben geholpen bij het herstel na gevechten en trainingen. Het hoge gehalte 'strontium' in de botten zou duiden op het gebruik van de powerdrank.

Bevorderen botherstel

'Het as van planten werd overduidelijk gebruikt om het lichaam te versterken na fysieke arbeid', zegt een van de Weense onderzoekers tegen de BBC. Ook het botherstel zou worden bevorderd, zoals dat tegenwoordig gebeurt met magnesium- en calciumtabletten.

Behalve het asdrankje verschilde het dieet van de gladiatoren nauwelijks van dat van de lokale bevolking. Van twee van de 22 gladiatoren, waaronder een vrouw, was het dieet wel overduidelijk anders. Volgens de onderzoekers hebben zij wel veel proteïnen van dieren binnengekregen. Mogelijk kwamen zij uit een ander deel van het Romeinse Rijk.

De onderzoekers gaan op basis van de botten proberen te achterhalen waar de professionele vechters vandaan kwamen. De gladiatoren zouden krijgsgevangen, slaaf en veroordeelde crimineel zijn. Ook zouden enkelen vrijwillig hebben gevochten. Bij ieder gevecht hadden ze een kans van een op negen om te sterven.