1431116
Wetenschappers controleren de invoer van de 'Witch' © The National Museum of Computing

Oudst werkende computer te zien in Engeland

Het contrast is immens als je de oudste nog werkende computer ter wereld vergelijkt met onze smartphones en tablets. De 'Witch', een metersgroot bakbeest van 2500 kilo, werd 25 jaar geleden ontmanteld, maar is weer gerestaureerd. Sinds vandaag is de Witch te zien in het National Museum of Computing in het Britse Buckinghamshire.

De Witch werd na twee jaar onderzoek en ontwikkeling in 1951 in gebruik genomen. De Harwell Dekatron, zoals de computer toen nog heette, was bedoeld om betrouwbare rekenkracht te bieden aan wetenschappers van het Atomic Energy Research Establishment in Engeland.

Tussen 1951 en 1957 werd de enorme computer intensief gebruikt door het nucleaire onderzoeksteam in Harwell. Het gevaarte draaide soms wel 80 uur per week. Om de snelheid was het de wetenschappers overigens niet te doen; de Witch deed meer dan tien seconden over het vermenigvuldigen van twee getallen.

De computer werkt met een vergelijkbaar geheugensysteem als het huidige RAM-systeem, waarin iedere geheugenplaats even snel toegankelijk is. De opdrachten voor de Harwell Dekatron worden manueel ingevoerd met papieren strips.

 Opdrachten voor de 'Witch' worden ingevoerd met papieren strips
Opdrachten voor de 'Witch' worden ingevoerd met papieren strips © Thinkstock

Met de komst van snellere en kleinere computers eind jaren '50 verhuisde de computer naar Wolverhampton, waar hij de bijnaam Witch (Wolverhampton Instrument for Teaching Computing from Harwell) kreeg. In 1973 werd het apparaat gedoneerd aan het Birmingham Museum of Science. Het museum sloot in 1997 zijn deuren en de Witch werd uit elkaar gehaald en opgeslagen in het depot.

Kevin Murrel van het National Museum of Computing ontdekte drie jaar geleden bij toeval een foto van het originele controlepaneel van de antieke computer. 'Ik zag de Harwell Dekatron eind jaren '70 voor het eerst en werd meteen gegrepen door het apparaat. Nadat ik toevallig de foto van het controlepaneel zag, ontstond het idee om de overige onderdelen te redden', vertelt Murrel op de site van het museum.

Na zijn speurtocht naar de overige onderdelen, werd met gebruik van foto's en bouwtekeningen de computer door een restauratieteam van het Museum of Computing in zijn originele staat teruggebracht. Inmiddels werkt de Witch weer en mag hij met recht de oudst werkende digitale computer genoemd worden.

Get Adobe Flash player