1501270
Adam West als Batman en Burt Ward als Robin in 1966 © ANP

Lees nu de brieven van de man die altijd in Darwins schaduw stond

Bij de evolutietheorie denkt iedereen direct aan Charles Darwin, maar weinigen weten dat Alfred Russel Wallace een groot aandeel had bij het opstellen van de invloedrijke theorie. Wallace ging vooral de boeken in als de Robin bij Batman Darwin. De onbekende, bescheiden werker die een helpende hand bood maar nooit wereldfaam kreeg. Nu staan alle brieven van Wallace online, met behalve gedachtenuitwisselingen over de wetenschap ook spannende verhalen over brandende schepen.

Wallace was net als Darwin zijn tijd ver vooruit en stelde zichzelf in de jaren vijftig van de 19e eeuw de vraag hoe verschillende diersoorten waren ontstaan die zich hadden aangepast aan hun leefomgeving. Wallace en Darwin schreven elkaar regelmatig brieven om van gedachten te wisselen. Veel brieven.

Een jaar voordat Darwin zijn beroemde 'On the Origin of Species by means of natural selection' uitbracht in 1859, kreeg hij nog een brief waarin Wallace schreef dat het organisme dat zich het best aanpast aan zijn omgeving, de beste overlevingskansen heeft. Survival of the fittest. Darwin had een aantal jaar daarvoor deze gedachten ook al op papier gezet, maar nooit uitgebracht.

Spanning en sensatie
Niet alle brieven van Wallace waren puur wetenschappelijk van aard. Wallace was namelijk naast bioloog ook ontdekkingsreiziger. Op zijn vele reizen maakte hij logischerwijs veel dingen mee. Hij schreef in 1852 over een brand aan het schip 'Helen'. Een reis van Zuid-Amerika terug naar Groot-Brittannië.

'Op 6 augustus om negen uur in de morgen, ontdekten we dat er rook uit het laadruim kwam. Al snel vulde de rook de complete ruimte en was het moeilijk om onze spullen te redden. Overal waren vlammen. Het enige dat ik kon redden was mijn horloge, tekeningen van vissen en een gedeelte van mijn notities en boeken.'

In totaal zijn vierduizend brieven en manuscripten van Wallace online gezet ter ere van zijn honderdste sterfjaar.