Een animatie van Nasa van een planeet in het 'eindeloos grote heelal'.
Een animatie van Nasa van een planeet in het 'eindeloos grote heelal'. © NASA

We zijn niet alleen en dat zullen we binnen 20 jaar bewijzen, zegt Nasa

Honderd miljoen werelden. Honderd miljoen. Niet in het hele universum, maar gewoon, dichtbij, in onze eigen Melkweg. Volgens wetenschappers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa is op zoveel plekken in ons sterrenstelsel misschien buitenaards leven te vinden. En die zoektocht duurt niet lang meer, ruimtewetenschappers schatten dat het bewijs voor ander leven binnen twintig jaar zal worden geleverd.

Maandag discussieerde een panel van wetenschappers op het kantoor van Nasa in Washington over de mogelijkheid van leven buiten de aarde. De aanwezige wetenschappers waren eensgezind in hun oordeel: het vinden van leven in de ruimte is een kwestie van tijd. Een nieuwe reeks telescopen gaat de komende jaren de Melkweg afspeuren naar andere organismen.

Nasa kondigde op de bijeenkomst de lancering van de Transiting Exoplanet Surveying Satelliet aan. Deze ruimteloep moet in 2017 in een baan om de aarde worden gebracht. Het jaar daarop volgt de James Webb Space Telescope van het Space Telescope Science Institute in Baltimore. Directeur Matt Mountain kan niet wachten tot hij stuit op andere organismen. 'Stel je het moment voor waarin de wereld wakker wordt en de mensheid beseft dat haar lange eenzaamheid in tijd en ruimte voorbij is', zei hij.

'Vijf jaar geleden wisten we nog niet dat 10 tot 20 procent van de sterren om ons heen planeten hebben met een grootte van de aarde in hun leefbare zones', zei Mountain. 'Een ontdekking die de wereld voor altijd zal veranderen ligt binnen ons handbereik.'

100 miljard sterren met 17 miljard planeten
Nasa-wetenschappers menen een veilige gok te maken met een schatting van honderdmiljoen werelden in de Melkweg waar leven mogelijk is. De schatting heeft betrekking op de 17 miljard aardachtige planeten die volgens wetenschappers om de 100 miljard sterren in de Melkweg draaien. 

Met telescopen moet de aanwezigheid van water kunnen worden vastgesteld, denkt Nasa. Water is een essentieel teken voor potentieel leven. Nasa-astronoom Kevin Hand meent dat er misschien leven bestaat op de maan Europa die rond Jupiter draait. 'Ik denk dat we in de komende twintig jaar zullen ontdekken dat we niet alleen zijn in het heelal', zei hij.

De meeste Nasa-wetenschappers vinden de aanwezigheid van ander leven aannemelijk, zei Nasa-medewerker Charles Bolden. 'Het is onwaarschijnlijk dat in de eindeloze grootsheid van het universum wij mensen de enigen zijn.'